La física explica por qué el tiempo vuela a medida que envejecemos

¿Sorprendido porque ya haya llegado la primavera y ni te has dado cuenta? Mira lo que dice la ciencia.

La hora de nuestro cerebro y la hora del reloj son dos cosas totalmente diferentes. ¿Lo sabías? Fluyen a velocidades variables.

El paso cronológico de las horas, días y años en los relojes y calendarios es un fenómeno constante y mensurable. Sin embargo, nuestra percepción del tiempo cambia constantemente, según las actividades que realicemos, nuestra edad e incluso cuánto descansamos. Ahora, un estudio llevado a cabo por el ingeniero mecánico de la Universidad de Duke,
Adrian Bejan y publicado en la revista European Review explica la física detrás del cambio de los sentidos del tiempo y revela por qué los años parecen pasar volando a medida que nos hacemos mayores.

 

Bejan, que en 2018 ganó la Medalla Benjamin Franklin del Instituto Franklin por "sus pioneros aportes interdisciplinarios y por la teoría constructiva, que predice el diseño natural y su evolución en los sistemas de ingeniería, científicos y sociales", cree que los principios de la física pueden explicarlo todo.

 

Ha escrito extensamente sobre cómo los principios del flujo en la física dictan y explican el movimiento de conceptos abstractos, como la economía. En este artículo, examina la mecánica de la mente humana y cómo se relaciona con nuestra comprensión del tiempo, proporcionando una explicación física de nuestra percepción mental cambiante a medida que envejecemos.

De acuerdo con Bejan, quien revisó estudios previos en una variedad de campos sobre el tiempo, la visión, la cognición y el procesamiento mental para llegar a una conclusión, el tiempo que experimentamos representa los cambios percibidos en los estímulos mentales. Está relacionado con lo que vemos. A medida que el tiempo de procesamiento físico de la imagen mental y la rapidez de las imágenes cambian, también lo hace nuestra percepción del tiempo. Y, en cierto sentido, cada uno de nosotros tiene nuestro propio "tiempo mental" no relacionado con el paso de las horas, los días y los años en los relojes y calendarios, que se ven afectados por la cantidad de descanso que tenemos y otros factores.

 

Estos cambios en los estímulos nos dan un sentido del paso del tiempo. Así, el presente es diferente del pasado porque la visión mental ha cambiado, no porque suene el reloj de alguien. El "tiempo de reloj" que une todos los sistemas de flujo en vivo, animado e inanimado, es medible. El período día-noche dura 24 horas en todos los relojes; sin embargo, el tiempo físico no es tiempo mental. El tiempo que percibe uno es el mismo que percibe otro.

El tiempo pasa en el ojo de la mente. Está relacionado con la cantidad de imágenes mentales que el cerebro encuentra y organiza y el estado de nuestro cerebro a medida que envejecemos. Cuando envejecemos, la velocidad a la que se perciben los cambios en las imágenes mentales disminuye debido a varias características físicas transformadoras, que incluyen la visión, la complejidad del cerebro y, posteriormente, la degradación de las vías que transmiten información. Y este cambio en el procesamiento de imágenes lleva a la sensación de que el tiempo se acelera.

 

Este efecto está relacionado con el movimiento ocular sacádico (movimientos oculares rápidos inconscientes y similares a sacudidas que se producen varias veces por segundo). En este movimiento, los ojos se fijan y el cerebro procesa la información visual que ha recibido. Todo esto sucede inconscientemente, sin ningún esfuerzo por nuestra parte. En los bebés humanos, esos períodos de fijación son más cortos que en los adultos.

Hay una relación inversamente proporcional entre el procesamiento de estímulos y el sentido de aceleración del tiempo, comenta Bejan. Así,
cuando eres joven y experimentas muchos estímulos frescos, todo es nuevo, el tiempo parece pasar más lentamente. A medida que envejeces, la producción de imágenes mentales disminuye, dando la sensación de que el tiempo pasa más rápido.

 

La fatiga también influye. Un cerebro cansado no puede transferir la información de manera efectiva cuando trata de ver y dar sentido a la información visual simultáneamente. Está diseñado para hacer estas cosas por separado. Esto es lo que lleva al bajo rendimiento de los atletas cuando se agotan. Sus poderes de procesamiento se confunden y su sentido del tiempo se desactiva. No pueden ver o responder rápidamente a nuevas situaciones.

Otro factor en el pasaje percibido del tiempo es cómo se desarrolla el cerebro. A medida que el cerebro y el cuerpo se vuelven más complejos y hay más conexiones neuronales, las vías por las que viaja la información son cada vez más complicadas. Se ramifican como un árbol y este cambio en el procesamiento influye en nuestra experiencia del tiempo, aclara el experto.

 

Finalmente, la degradación del cerebro a medida que envejecemos influye en la percepción. Los estudios de movimientos oculares sacádicos en personas mayores muestran períodos de latencia más largos, por ejemplo. El tiempo en que el cerebro procesa la información visual se alarga, lo que dificulta que los ancianos resuelvan problemas complejos. "Ven" más lentamente pero sienten que el tiempo pasa más rápido.

Aún así, no somos del todo prisioneros del tiempo. Los relojes continuarán marcando las horas estrictamente, los días pasarán en el calendario y los años parecerán volar cada vez más rápido. Pero si dormimos bien y comemos bien, Bejan dice que podemos alterar nuestras percepciones.
Esto, en cierto sentido, disminuye la velocidad a la que pasa el tiempo...

 

Referencia: "Why the Days Seem Shorter as We Get Older." Adrian Bejan. European Review, 2019. DOI: 10.1017/S1062798718000741

 

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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