La extinción más grande del planeta comenzó en la tierra y no en el océano

Según un nuevo estudio, el evento de extinción no tuvo lugar al mismo tiempo en tierra firme que en el océano. ¿Cuándo entonces?

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El gran evento de extinción masiva -llamado popularmente la Gran Mortandad- que acabó con casi el 70% de los animales terrestres de la Tierra hace 252 millones de años tuvo lugar en diferentes momentos de la historia en la tierra y en el mar, según una nueva investigación de fósiles de Sudáfrica y Australia y que recoge la revista Nature Communications. El retraso entre la extinción de la tierra en el hemisferio sur y la extinción marina en el hemisferio norte sugiere diferentes causas.

El trabajo, llevado a cabo por científicos del Colby College y la Universidad de California en Berkeley (EE. UU.), encontró nuevas edades para los vertebrados fosilizados que vivieron justo después de la desaparición de la fauna que dominó la última época del Pérmico hace 299 a 251 millones de años.

"La mayoría de los científicos pensaba que el colapso terrestre comenzó al mismo tiempo que el colapso marino, y que ocurrió al mismo tiempo en el hemisferio sur y en el hemisferio norte", comentó la paleobotánica Cindy Looy, de la Universidad de California. "El hecho de que los grandes cambios no fueron sincrónicos en los hemisferios norte y sur tiene un gran efecto en las hipótesis de lo que causó la extinción. Una extinción en el océano, per se, no tiene que tener la misma causa o mecanismo que una extinción en tierra firme ".

 

Restableciendo la línea de tiempo

Según los paleontólogos y sedimentólogos, los cambios en el ecosistema durante este evento de extinción masiva en el que desaparecieron la mayoría de las especies a causa de una serie de erupciones volcánicas que arrojaron gases nocivos de efecto invernadero, comenzaron cientos de miles de años antes en tierra firme que en el mar.


Así, hace poco más de 250 millones de años, cuando los dinosaurios apenas se encontraban en su fase más primigenia, la Tierra atravesaba un momento increíblemente complicado. Hay signos de que la actividad tectónica cerca de lo que actualmente es Siberia (Rusia) generó pulsos de erupciones que coincidieron con la pérdida de aproximadamente el 90% de todas las especies, según los cambios químicos del registro geológico, así como en la rápida disminución de fósiles y animales relativamente comunes, como el Daptocephalus, y el aumento de huesos de especies oportunistas, como el Lystrosaurus, que sobresalió en el Triásico inferior. Todos ellos ahora extintos.

La posterior extinción marina, en la que casi el 95% de las especies oceánicas desaparecieron, pudo haber ocurrido en el lapso de tiempo de decenas de miles de año después. En el océano, la extinción final del Pérmico quizás se asocia mejor con la desaparición de los trilobites.

 

Datación con Uranio-Plomo


Los expertos estimaron las edades de los cristales minerales de circón en un depósito de cenizas volcánicas bastante bien conservado de la cuenca Karoo de Sudáfrica (que formaba parte de la masa continental de Gondwana, la mitad sur del supercontinente conocido como Pangea que posteriormente se separaría en los continentes actuales). Encontraron que los sedimentos de varios metros sobre la capa fechada estaban desprovistos de polen de Glossopteris (un arbusto del final del Paleozoico), lo que sugiere que estos helechos de semillas, que solían dominar la flora del Gondwana del Pérmico tardío, se extinguieron alrededor de ese tiempo. Con 252,24 millones de años, los circones, cristales de silicato microscópicos que se forman en el magma ascendente dentro de los volcanes y son arrojados a la atmósfera durante las erupciones, son 300.000 años más antiguos que las fechas señaladas anteriormente para el límite Pérmico-Triásico (P-T) en China, , confirmando que la vida en la tierra ya comenzaba a desvanecerse poco después de ser depositada.


"Nuestra nueva fecha del circón muestra que la base de la zona Lystrosaurus es anterior a la extinción marina con varios cientos de miles de años, similar al patrón en Australia", dijo Looy. "Esto significa que tanto la rotación floral como faunística en Gondwana no está sincronizada con la crisis biótica marina del hemisferio norte".

¿El evento de extinción del Pérmico fue mucho más lento de lo que nos imaginábamos? Eso parece.


"Desde hace algunos años, hemos sabido que, en contraste con la extinción masiva marina, los pulsos de perturbación de la vida en la tierra continuaron en el período Triásico. Pero que el hecho de que el comienzo de la renovación terrestre ocurriera mucho antes de que la marina, fue una sorpresa ".

 

Referencia: Robert A. Gastaldo et al. The base of the Lystrosaurus Assemblage Zone, Karoo Basin, predates the end-Permian marine extinction, Nature Communications (2020). DOI: 10.1038/s41467-020-15243-7

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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