James Webb descubre la galaxia más antigua vista por ojos humanos

Se formó solo 350 millones de años después del Big Bang. Estamos viendo las primeras galaxias del universo como nunca antes habíamos podido.

 

El telescopio espacial James Webb ha contemplado las galaxias más antiguas jamás vistas por el ser humano. Una de ellas tiene apenas 350 millones de años menos que el propio origen del universo. Debido a que la luz viaja a una velocidad fija, observar objetos distantes significa verlos como eran en el pasado, por lo que las galaxias más distantes que los astrónomos pueden ver también son las más primitivas.

 


Poco después del Big Bang

Esta galaxia, que fue identificada junto con otra que apareció 450 millones de años después del Big Bang, es excepcionalmente brillante y sugiere que se formó solo 100 millones de años después del evento que dio origen al universo hace 13.800 millones de años. Su brillo extremo es desconcertante para los astrónomos. En la imagen de Web son solo unos puntos anaranjados en la oscuridad del cosmos pero son visibles gracias a la poderosa capacidad de Webb para mirar hacia atrás en el tiempo con su cámara infrarroja.

"Todo lo que vemos es nuevo. Webb nos muestra que hay un Universo muy rico más allá de lo que imaginamos", dijo Tommaso Treu de la Universidad de California en Los Ángeles, co-investigador de uno de los programas de Webb. "Una vez más, el Universo nos ha sorprendido. Estas primeras galaxias son muy inusuales en muchos sentidos".

Los astrónomos dijeron el jueves que si se verificaran los resultados, esta multitud de estrellas recién descubierta superaría a la galaxia más distante identificada por el telescopio espacial Hubble.

Nuestra comprensión de las galaxias está cambiando rápidamente

Y es gracias a Webb. "Estábamos presenciando un momento único en una generación en el que, de la noche a la mañana, nuestras capacidades y comprensión del universo estaban a punto de cambiar", aclaró Jeyhan Kartaltepe, astrofísico del Instituto de Tecnología de Rochester en Nueva York.

A pesar de que son las galaxias más antiguas que hemos encontrado, las observaciones muestran que son mucho más pequeñas que nuestra propia Vía Láctea. Y mucho más brillantes, y esto podría deberse a que son muy masivas, con muchas estrellas de baja masa, como galaxias posteriores, cuando se formaron.

“Este es un capítulo completamente nuevo en astronomía. Es como una excavación arqueológica, y de repente encuentras una ciudad perdida o algo que no conocías. Es simplemente asombroso”, expone Paola Santini, una de las autoras.

De ser cierto, las estrellas en el sistema serían las primeras estrellas nacidas, ardiendo a temperaturas abrasadoras y compuestas solo de hidrógeno y helio primordiales, antes de que las estrellas pudieran cocinar elementos más pesados ​​​​en sus hornos de fusión nuclear.

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NASA, ESA, CSA, T. Treu (UCLA)

"Hemos logrado algo que es increíblemente fascinante. Estas galaxias debieron haber comenzado a juntarse quizás solo 100 millones de años después del Big Bang. Nadie esperaba que las edades oscuras hubieran terminado tan pronto", dijo Garth Illingworth, de la Universidad de California en Santa Cruz. "El universo primigenio habría sido solo una centésima parte de su edad actual. Es una franja de tiempo en el cosmos en evolución de 13.800 millones de años".

Los astrónomos habían estimado cuántas galaxias podrían encontrar a estas distancias, pero en las observaciones de Webb hasta la fecha, están siendo más abundantes de lo esperado; esto significa que las galaxias, y, a su vez, las estrellas de las que están hechas, deben haber comenzado a formarse antes de lo que pensaban los científicos.

Si se verifican los hallazgos y hay más galaxias tempranas, los investigadores describieron que Webb "tendrá un gran éxito en empujar la frontera cósmica hasta el borde del Big Bang".

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Referencia: Marco Castellano et al, Early Results from GLASS-JWST. III. Galaxy Candidates at z ∼9–15*, The Astrophysical Journal Letters (2022). DOI: 10.3847/2041-8213/ac94d0

Guido Roberts-Borsani et al, Early Results from GLASS-JWST. I: Confirmation of Lensed z ≥ 7 Lyman-break Galaxies behind the Abell 2744 Cluster with NIRISS, The Astrophysical Journal Letters (2022). DOI: 10.3847/2041-8213/ac8e6e

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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