Hay pequeños bichos rojos en mi planta, ¿qué hago?

La araña roja suele ser un problema en parques, jardines y huertos, pero afortunadamente hay varias formas de combatirlos.

 

Son unos bichos diminutos, de un color rojizo, que comienzan a eclosionar en verano, y tejen una red en el envés de las hojas de las plantas de jardín. Por donde pasan, dejan la planta descolorida, y si no se trata a tiempo, pueden matar a sus huéspedes. Habitualmente forman auténticas plagas, sobre todo en los invernaderos. Estos diminutos animales, frecuentemente confundidos con insectos, de forma coloquial se denominan “arañas” o “arañuelas rojas”.

¿Qué es la ‘araña roja’?

A pesar de su nombre coloquial, estos animales no son arañas, ni tampoco insectos; en ocasiones, ni siquiera son rojos; su pigmentación depende de su edad y de lo que hayan comido. Aunque como muchas arañas y ciertas larvas de insecto, exudan una seda que emplean para tejer su nido. En realidad son pequeños ácaros, de no más de medio milímetro de longitud.

Su nombre científico es Tetranychus urticae, es nativo del continente euroasiático, pero ha viajado con las plantas ornamentales y está presente en prácticamente todo el planeta.

Ejemplar de ‘ Tetranychus urticae’. Araña roja
Ejemplar de ‘ Tetranychus urticae’

La reproducción de este ácaro se produce por un tipo de partenogénesis denominada arrenotoquia: los huevos fecundados dan lugar a hembras, mientras que los que quedan sin fecundar dan lugar a machos, como sucede con las abejas. Los huevos son diminutas esferas que recuerdan a pequeñas perlas translúcidas. Cuando eclosiona, nace una primera larva, que pasa por dos estadíos de ninfa más (protoninfa y deuteroninfa) antes de llegar a la madurez. Los adultos comienzan a aparecer al final de la primavera. Casi todo el año son de color verde, y a medida que se acerca el invierno las últimas generaciones tienen tonalidades rojas. Sobreviven al invierno gracias a que entran en un estado de latencia denominado diapausa, que los hace resistentes al frío.

Dado que el ciclo vital se puede completar varias veces en el transcurso de un mismo año, en un mismo momento y en la misma planta puede haber muchos individuos en distintas fases de su desarrollo, y muchos pueden ser parientes. Al permanecer en un espacio reducido y relativamente aislado, la endogamia es un problema muy real para las poblaciones. Para evitarlo, el ácaro es capaz de reconocer a sus parientes y evitar reproducirse con ellos.

¿Cómo ataca?

Este ácaro es un parásito externo de gran cantidad de plantas, incluyendo las ornamentales que se encuentran en jardines, parques y viveros, y en muchas hortalizas. Los daños que causan son bastante significativos, sobre todo, si se comporta como plaga.

Esos daños pueden ser muy sutiles al inicio, puesto que este ácaro es tan pequeño que no ataca a los órganos, ni siquiera a los tejidos, sino que ataca célula a célula, consumiendo el contenido celular, hasta provocar su muerte. A medida que se extiende por la planta, las hojas se llenan de unas características manchas marrones, y van perdiendo paulatinamente su capacidad fotosintética. Puesto que la fotosíntesis es el modo de obtener su alimento para la planta, este tipo de ataques, si se extienden demasiado, pueden matar de hambre a la víctima.

Planta afectada por el ácaro ‘araña roja’
Planta afectada por el ácaro ‘araña roja’

¿Cómo se puede controlar?

Como cualquier otra plaga, hay distintos procedimientos para combatir la infestación por Tetranychus urticae. Los métodos se pueden clasificar en tres tipos: físicos, químicos y biológicos.

Los escarabajos estafilínidos son un buen medio de control biologico
Los escarabajos estafilínidos son un buen medio de control biologico

Entre los métodos físicos, la retirada manual no suele ser una opción. El tamaño de los animales y su tendencia a protegerse con seda los hace muy difíciles de eliminar. Si se puede desplazar a la planta, una buena opción es dejarla en un sitio húmedo y fresco; el ácaro tiene preferencia por ambientes cálidos y secos. Rociar a las plantas con agua puede ayudar a eliminar algunos ácaros, pero si ya han tejido su seda, esta opción no siempre será eficaz. 

Otros métodos físicos tienen que ver con el efecto higroscópico de polvos minerales, que pueden llegar a deshidratar a estos animales. Se ha empleado con este fin polvo de granito y tierra de diatomeas, con relativo éxito en ambos casos.

Los métodos químicos, por su parte, se basan en alterar algún proceso biológico del insecto mediante la toxicidad. Para el ácaro rojo el producto más extensamente empleado es la abamectina, un insecticida, acaricida y antihelmíntico que ataca al sistema nervioso de estos ácaros, causándoles parálisis y provocando su muerte. Sin embargo, se trata de un compuesto corrosivo, irritante y que puede causar daños a la salud humana, por lo que su aplicación debe realizarse siempre siguiendo las máximas precauciones.

Finalmente, existen métodos de control biológico, es decir, otros seres vivos que ya sea por depredación, por parasitismo o por patogenicidad, son capaces de reducir las poblaciones del animal plaga e incluso erradicarlo. En el caso de Tetranychus urticae, destacan algunos enemigos naturales como los escarabajos de la familia Staphylinidae o el ácaro depredador Amblyseius californicus, que se puede encontrar de venta en tiendas. Amblyseius californicus se alimenta tanto de huevos como de larvas y adultos de Tetranychus, sin provocar daños a la planta.

Referencias:

Faraone, N. et al. 2020. Soil and foliar application of rock dust as natural control agent for two-spotted spider mites on tomato plants. Scientific Reports, 10(1), 12108. DOI: 10.1038/s41598-020-69060-5

Feiertag-Koppen, C. C. M. 1976. Cytological studies of the two-spotted spider mite Tetranychus urticae Koch (Tetranychidae, trombidiformes). I: Meiosis in eggs. Genetica, 46(4), 445-456. DOI: 10.1007/BF00128090

PubChem. 2022. Abamectin (N.o 6435890).

Tien, N. S. H. et al. 2011. Mate choice promotes inbreeding avoidance in the two-spotted spider mite. Experimental and Applied Acarology, 54(2), 119-124. DOI: 10.1007/s10493-011-9431-y

Zeni, V. et al. 2021. Diatomaceous Earth for Arthropod Pest Control: Back to the Future. Molecules, 26(24), 7487. DOI: 10.3390/molecules26247487

Vary (Álvaro Bayón)

Vary (Álvaro Bayón)

Soy doctor en biología, especializado en especies invasoras. Intento divulgar sobre ciencia y naturaleza mientras lucho férreamente contra las pseudociencias y el pensamiento mágico. Cuando me queda tiempo, cazo pokémon y hago artesanía. Además, soy (un poco) adicto al twitter.

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