Hallan una increíble cantidad de estrellas descomunales en la Nube de Magallanes

Algunas de estas estrellas son incluso 200 veces más masivas que el Sol.

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Un equipo internacional de astrónomos, en el que también han participado investigadores españoles, ha descubierto una sorprendente abundancia de estrellas masivas en una galaxia vecina, concretamente en la región 30 Doradus de la gran galaxia de la Nube de Magallanes.

 

El hallazgo tiene importantes consecuencias para nuestra comprensión de cómo las estrellas transformaron el universo prístino en el que vivimos hoy día. "Nos sorprendimos cuando nos dimos cuenta de que 30 Doradus ha formado muchas más estrellas masivas de lo esperado", comenta Fabian Schneider, del Departamento de Física de la Universidad de Oxford (Reino Unido) y líder del estudio que publica la revista Science.

 

Gracias al Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral (ESO) y dentro de VLT-FLAMES Tarantula Survey, los astrónomos observaron casi 1.000 estrellas masivas en 30 Doradus, un gigantesco vivero estelar también conocido como la nebulosa de la Tarántula. El equipo utilizó análisis detallados de alrededor de 250 estrellas con masas entre 15 y 200 veces la masa de nuestro Sol para determinar la distribución de estrellas masivas nacidas en 30 Doradus.

 

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Las estrellas masivas son particularmente importantes para los astrónomos debido a la enorme influencia que provocan en su entorno: pueden explotar en espectaculares supernovas al final de sus vidas, formando algunos de los objetos más exóticos del universo: las estrellas de neutrones y los agujeros negros.

 

Aparte de la sorpresa por la gran cantidad de estrellas masivas descubiertas, los científicos también están atónitos por la densidad de las mismas (de hasta 200 masas solares). Sobre todo, teniendo en cuenta que la existencia de estrellas de hasta 200 masas solares era muy controvertida. Este estudio muestra que es probable una masa de nacimiento máxima de estrellas de 200-300 masas solares.

Las estrellas se vuelven más raras -o exóticas- cuanto más masivas son. Hasta ahora creíamos que la mayoría de la masa estelar se encontraba en estrellas de baja masa y que menos del 1% de todas las estrellas nacían con masas que superan diez veces la del Sol. Está claro que nos faltaba información.

 

La mayor región local de formación de estrellas



30 Doradus alberga algunas de las estrellas más masivas jamás descubiertas. Estudiando esta región, los investigadores determinaron las masas de las estrellas masivas con herramientas únicas de observación, teóricas y estadísticas. Esta gran muestra permitió a los científicos mostrar que las estrellas masivas son mucho más abundantes de lo que se pensaba.

 

"De hecho, nuestros resultados sugieren que la mayor parte de la masa estelar ya no está en niveles bajos", explica Chris Evans, del Centro de Tecnología de Astronomía del Consejo de Instalaciones Científicas y Tecnológicas del Reino Unido, y coautor del estudio.


"Nuestros resultados tienen consecuencias de largo alcance para la comprensión de nuestro cosmos: puede haber un 70% más de supernovas, una triplicación de los rendimientos químicos y cuatro veces la radiación ionizante de las poblaciones estelares masivas. Además, la tasa de formación de agujeros negros podría aumentar en un 180%, lo que se traduce directamente en un aumento de las fusiones de agujeros negros binarios que se han detectado recientemente a través de sus señales de ondas gravitacionales", concluye Schneider.

 

Referencia: F.R.N. Schneider el al., "An excess of massive stars in the local 30 Doradus starburst," Science (2018). science.sciencemag.org/cgi/doi … 1126/science.aan0106

Crédito imagen: NASA

 

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