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Hallan plantas debajo del hielo de Groenlandia

Un proyecto ultrasecreto de la Guerra Fría demuestra que Groenlandia se derritió una vez. Las plantas fósiles pueden tener un millón de años.

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Joshua Brown/UVM

Al parecer, el trozo de suelo congelado que se recogió en Groenlandia durante la Guerra Fría mediante una operación militar secreta (el proyecto Iceworm) escondía otro misterio: plantas fósiles que podrían tener un millón de años.

Según los expertos, que publican sus resultados en la revista PNAS, están tan bien conservadas que "parece que murieron ayer.

Iceworm tenía como objetivo construir una base estadounidense subterránea que ocultase cientos de ojivas nucleares (nada menos que 600), dentro del alcance de ataque hacia la Unión Soviética. Sin embargo, tras ese despegue inicial en 1966, en el que se estableció una estación de ciencia polar como cobertura al verdadero plan, la base fue abandonada y el núcleo de hielo quedó olvidado en un congelador en Dinamarca hasta que fue redescubierto en 2017.

El equipo de científicos de la Universidad de Vermont que analizó las muestras de estos núcleos de hielo de la década de 1960 excavados a más de 1,5 kilómetros de profundidad, sugiere, tras el hallazgo de fósiles de plantas, ramitas y hojas, que esta zona estuvo libre de hielo en el último millón de años. Durante este período sin hielo, la masa terrestre, aproximadamente del tamaño de Alaska, estaba cubierta de vegetación, que incluía musgo y quizás árboles.

 

Historia capturada bajo el hielo

Encontrar ramitas y hojas en lugar de arena y rocas sugiere, por tanto, que Groenlandia podría haber contado un bosque boreal en el pasado geológico reciente, donde hoy podemos encontrar únicamente hielo, pues la mayor parte de Groenlandia está cubierta por una capa de hielo que se extiende 1,7 millones de kilómetros cuadrados, según el Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo (NSIDC).

El descubrimiento reveló que la capa de hielo es más frágil al cambio climático de lo que se pensaba, poniendo en riesgo a todas las ciudades costeras si se derritiera nuevamente, y los autores del estudio advierten que el derretimiento de la capa de hielo de Groenlandia podría provocar un aumento de más de 6 metros en el nivel del mar en todo el mundo.


"Groenlandia puede parecer lejana pero se puede derretir rápidamente, vertiendo lo suficiente en los océanos como para que Nueva York, Miami y Dhaka se sumerjan en el agua", aclara el geocientífico Paul Bierman, coautor del trabajo.

Y es que, a tenor de este estudio, hemos de tener en cuenta que la mayor parte del hielo de Groenlandia desapareció hace relativamente poco tiempo, lo que no representa un buen augurio para la estabilidad de la capa de hielo actual en respuesta al cambio climático causado por los seres humanos.


“Este no es un problema de veinte generaciones. Este es un problema urgente para los próximos 50 años", continúa Bierman.

Comprender la capa de hielo de Groenlandia en el pasado es fundamental para predecir cómo responderá al calentamiento climático en el futuro y cómo de rápido se derretirá.

 

 

Referencia: Andrew J. Christ el al., "A multimillion-year-old record of Greenland vegetation and glacial history preserved in sediment beneath 1.4 km of ice at Camp Century," PNAS (2021). www.pnas.org/cgi/doi/10.1073/pnas.2021442118

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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