Hallan los restos de 'Homo sapiens' más antiguos de Europa

Estos restos pertenecen al Paleolítico superior y trasladan mucho más atrás en el tiempo la transición entre humanos modernos y neandertales.

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La evolución humana cuenta con un capítulo esencial: la transición entre neandertales y Homo sapiens, que acabó con la supervivencia de estos últimos tras este encuentro. La aparición y propagación de los humanos modernos en Europa es una línea de tiempo complicada de reconstruir debido a la escasez de restos suficientemente antiguos en el registro fósil. Ahora, según ha descubierto un equipo internacional de investigadores, los primeros de nuestra especie en Europa ocuparon una cueva antes habitada por neandertales, cuyos restos de sapiens, de hace casi 46.000 años, nos obligan a trasladar esta transición cultural antes de lo que creíamos.


Una cronología más clara

Hasta ahora, la mayoría de los primeros fósiles de humanos en el continente tenían entre 45.000 y 41.500 años de edad. Pero esas edades se basan en fechas de sedimentos y artefactos asociados con los fósiles, no de fósiles en sí. Los nuevos hallazgos, un diente y seis fragmentos de hueso, así como otros artefactos encontrados en las profundidades de la cueva Bacho Kiro de Bulgaria (al pie de los Balcanes) son los restos más antiguos de Homo sapiens con fecha directa en Europa, dicen los científicos. Datan de entre 46.000 y 44.000 años y añaden evidencia científica de un escenario en el que el H. sapiens africano llegó al Medio Oriente hace aproximadamente 50.000 años y luego se dispersó rápidamente en Europa y Asia Central, según publican los expertos en la revista Nature.

Bacho Kiro es un rico depósito de fósiles paleolíticos que se extiende más de 3.500 metros a través de galerías y corredores paleolíticos y cuyas reexcavaciones del yacimiento comenzaron en 2015 (las primeras se remontan a la década de 1970 pero los restos humanos descubiertos acabaron perdiéndose). La excavación reveló una capa de sedimento que contiene lo que parecen ser los restos humanos más antiguos de nuestros antepasados migrantes jamás identificados en Europa.

"La mayoría de los huesos del Pleistoceno están tan fragmentados que, a simple vista, no se puede saber qué especie de animal representan", dice el investigador de evolución humana Frido Welker del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Alemania y coautor del trabajo.


Utilizando varios métodos que incorporan la datación por radiocarbono y la secuenciación del ADN mitocondrial para estimar la edad de los fósiles, los investigadores concluyeron que estos humanos antiguos probablemente ocuparon la cueva desde hace aproximadamente 45.820 a 43.650 años, aunque algunos de los restos podrían remontarse hasta 46.940 años atrás.


"Por lo tanto, que sepamos, estos huesos representan los homínidos europeos del Paleolítico superior más antiguos recuperados hasta la fecha", explican los autores en uno de los dos nuevos artículos que describen los hallazgos.

 

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Tsenka Tsanova, MPI-EVA Leipzig, License: CC-BY-SA 2.0

Entre los artefactos descubiertos, varios adornos, herramientas, armas y un colgante hecho con dientes de oso se parecen a los encontrados en lugares anteriores asociados con los neandertales, lo que sugiere que existía interacción entre los dos grupos antes de la eventual desaparición de este último.

"El Paleolítico Superior Inicial en la Cueva Bacho Kiro es el Paleolítico Superior más antiguo conocido en Europa. Representa una nueva forma de hacer herramientas de piedra y nuevos conjuntos de comportamiento, incluyendo la fabricación de adornos personales que marcan una diferenciación de lo que sabemos de los neandertales hasta este momento", comentó Tsenka Tsanova, del Departamento de Evolución Humana del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva.


Los expertos señalan que "el trabajo en curso en esta área es crucial" para comprender el momento de los principales eventos en las adaptaciones de homínidos y los procesos demográficos durante este período en la historia de la humanidad.

 

Referencia: Initial Upper Palaeolithic Homo sapiens from Bacho Kiro Cave, Bulgaria, Nature (2020). DOI: 10.1038/s41586-020-2259-z , www.nature.com/articles/s41586-020-2259-z

A 14C chronology for the Middle to Upper Palaeolithic transition at Bacho Kiro Cave, Bulgaria, Nature Ecology & Evolution, DOI: 10.1038/s41559-020-1136-3 , www.nature.com/articles/s41559-020-1136-3

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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