Hallan los restos de un dientes de sable del tamaño de un gato

Hace 42 millones de años, vivía en Estados Unidos un pequeño depredador dientes de sable: el primer hipercarnívoro.

 

Hace casi 42 millones de años, una temible criatura del tamaño de un gato montés merodeaba por los bosques de lo que actualmente es San Diego, en Estados Unidos. Cuando este animal habitaba estas lindes, San Diego estaba cubierto de selvas tropicales pobladas por muchos y pequeños roedores, marsupiales, primates y mamíferos. Y, a diferencia de la mayoría de los animales de la época, se trataba de un hipercarnívoro, nacido para comer carne y casi exclusivamente carne.

Se trata de Diegoaelurus vanvalkenburghae, una especie recientemente identificada de la misteriosa y extinta familia Machaeroidine, sin relación cercana con los carnívoros actuales, que se cree que fueron los primeros mamíferos con colmillos de sable y dientes afilados para cortar.

 


Una criatura nueva para la ciencia


Un equipo de paleontólogos del Museo de Historia Natural de San Diego (EE. UU.) ha identificado a este nuevo depredador gracias a una mandíbula inferior de 71 milímetros de largo con dientes. El examen de los fósiles reveló que poseía dientes caninos largos en forma de sable porque la barbilla huesuda se encontraba hacia abajo para proteger los colmillos y un espacio en los dientes inferiores para encajarlos.

Según los expertos, es el primer acercamiento felino a una dieta de carne. “Hoy en día, la capacidad de comer una dieta basada exclusivamente en carne, también llamada hipercarnivorismo, no es infrecuente. Los tigres lo hacen, los osos polares pueden hacerlo. Si tienes un gato doméstico, es posible que incluso tengas un hipercarnívoro en casa. Pero hace 42 millones de años, los mamíferos apenas estaban descubriendo cómo sobrevivir solo con carne”, explica Ashley Poust, coautor del trabajo que publica la revista PeerJ e investigador del Museo de Historia Natural (NAT) de San Diego, en EE UU.

“Un gran avance fue desarrollar dientes especializados para cortar carne, que es algo que vemos en este espécimen recién descrito”, continúa el experto. Sus grandes colmillos se habrían empleado para morder la garganta de la presa o para desgarrar la carne.

 

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San Diego Natural History Museum

El fósil del primer hipercanívoro

El nombre del depredador honra al condado de San Diego, donde se encontró el espécimen, y a la científica Blaire Van Valkenburgh, expresidenta de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados, cuyo trabajo sobre la evolución de los carnívoros influyó en esta investigación, según explican los autores.

El fósil, que se encuentra en la colección de paleontología del Museo de Historia Natural de San Diego, ofrece una ventana a cómo era la Tierra durante el período Eoceno, hace más de 40 millones de años. Aunque esta criatura era mucho más pequeña que el conocido Smilodon, o dientes de sable (que apareció en la Tierra millones de años después de que D. vanvalkenburghae se extinguiera), ambos eran depredadores hipercarnívoros con dientes de sable. Diegoaelurus vanvalkenburghae habría sido un tipo de cazador poderoso y relativamente nuevo.


“Nada como esto había existido antes en los mamíferos. Algunos ancestros de los mamíferos tenían colmillos largos, pero Diegoaelurus y sus pocos parientes representan el primer acercamiento felino a una dieta de carne, con dientes de sable en el frente y dientes de tijera cortantes llamados carnassials en la parte posterior. Es una combinación potente que varios grupos de animales han evolucionado de forma independiente en los millones de años desde entonces”, dice Poust.

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San Diego Natural History Museum

El valioso fósil fue recuperado de un sitio de construcción en Oceanside por el equipo de PaleoServices del museo. Y, según los investigadores, este hipercarnívoro podría haber coexistido con otros animales con dientes de sable.

“Los fósiles de la Formación Santiago nos muestran una California boscosa y húmeda donde diminutos rinocerontes, tapires primitivos y extraños oreodontes herbívoros parecidos a ovejas pastaban bajo los árboles mientras primates y marsupiales inusuales se aferraban al dosel superior. Esta riqueza de especies de presa habría sido una mezcla heterogénea para Diegoaelurus, permitiéndole vivir la vida de un cazador especializado antes que la mayoría de los otros mamíferos”, concluye el experto.

 

Referencia: Zack, et al. "Diegoaelurus, a new machaeroidine (Oxyaenidae) from the Santiago Formation (late Uintan) of southern California and the relationships of
Machaeroidinae, the oldest group of sabertooth mammals". PeerJ, 2022

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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