Hallan el tipo de molécula más antiguo del universo

Se trata de la primera detección astrofísica del esquivo ion hidruro de helio, que hasta ahora había eludido a los científicos.

Tras décadas de investigación, los científicos al fin han logrado detectar en el espacio el primer tipo de molécula que se formó en el universo, hace casi 14.000 millones de años: el ion hidruro de helio o hidrohelio (HeH+). Es una pieza importante a la hora de entender la química en el cosmos temprano y reconstruir cómo fue el proceso de su evolución.

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Pese a su importancia en la historia del universo, el hidrohelio siempre había escapado a la observación de los astrónomos. Sin embargo, ahora, un equipo internacional de investigadores dirigido por Rolf Güsten, del Instituto Max Planck de Radioastronomía, con base en Bonn (Alemania), ha informado de la detección inequívoca de la molécula en NGC 7027 –una de las nebulosas planetarias más pequeñas conocidas, situada en la constelación del Cisne (Cygnus), a unos 3.000 años luz de distancia de la Tierra–.

Lo han conseguido gracias al telescopio del Observatorio Estratosférico para la Astronomía Infrarroja (SOFIA, por sus siglas en inglés), desarrollado por la NASA. Dicho telescopio infrarrojo aerotransportado surca los cielos a bordo de un Boeing 747SP modificado y vuela en la estratosfera.

Cuando tras el Big Bang bajaron las temperaturas en el universo primitivo, las nuevas condiciones permitieron la recombinación de hidrógeno y helio, elementos ligeros que se habían generado a los pocos minutos de la gran explosión. En ese momento, los átomos de hidrógeno ionizado y helio neutro reaccionaron para formar el HeH+.

A la caza de la molécula esquiva

El HeH+ se desconocía en la Tierra hasta 1925, año en el que lograron sintetizarlo en un laboratorio. Sin embargo, las búsquedas realizadas en el espacio no habían tenido éxito hasta el momento, lo que dificultaba la comprensión de las redes químicas subyacentes, según apunta el Instituto Max Planck de Radioastronomía en una nota de prensa.

Rolf Güsten, autor principal de la investigación y cuyos hallazgos se han publicado en la revista científica Nature, explica que “la química del universo comenzó con el HeH+" y destaca además que "la falta de pruebas definitivas de su existencia en el espacio interestelar ha supuesto un dilema para la astronomía durante mucho tiempo”.

Por su parte, David Neufeld, de la Universidad Johns Hopkins, de Baltimore (EE. UU.), y coautor del artículo, destaca que el descubrimiento de HeH+ “es una demostración espectacular y muy bella de la tendencia de la naturaleza a formar moléculas”. “Pese a los ingredientes poco prometedores disponibles, una mezcla del hidrógeno con el gas noble no reactivo, el helio, y un entorno hostil a miles de grados centígrados, se forma una molécula frágil. Este fenómeno no solo pueden observarlo los astrónomos, sino que también se puede entender empleando modelos teóricos que hemos desarrollado”, recuerda el investigador estadounidense.

Imagen: NASA

Raquel de la Morena

Raquel de la Morena

Periodista. También escritora de romances históricos y novela juvenil. Sin terraplanistas ni escépticos de la llegada del hombre a la Luna entre mi gente más cercana –que yo sepa–.

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