Estos son los planetas enanos del sistema solar

Además de los 8 planetas principales, en el sistema solar hay muchos otros cuerpos de menor tamaño pero igual interés. Los planetas enanos, que varían entre 5 y 120 según a quién preguntes, son un grupo tan variado y fascinante como el de los planetas mayores. Hagamos un repaso por sus principales miembros y por los candidatos actuales.

Incontables objetos pueblan el sistema solar, completando órbitas alrededor del Sol en apenas unos días o en miles de años. Entre ellos destacan los 8 planetas mayores, cuyos nombres y aspectos conoces de sobra. Pero también hay otros cuerpos igual de interesantes a los que prestamos menos atención. Estos son los planetas enanos. No todo el mundo en la comunidad científica adopta la misma definición para estos cuerpos, por lo que la cantidad total de planetas enanos está entre 5 y unos 120, según a quién preguntes, aunque sí es cierto que la Unión Astronómica Internacional (UAI) y la mayoría de quienes se dedican a la investigación en astrofísica y astronomía dejan el número en 5 cuerpos que seguro son planetas enanos, con la posibilidad de sumar hasta 4 planetas más en los próximos años según conozcamos más detalles sobre ellos.

Pero para empezar, ¿qué es un planeta enano y qué lo diferencia de un planeta de los de siempre? La definición de planeta y de planeta enano dada por la UAI en 2006 consta de tres puntos para cada categoría, dos de los cuales son compartidos. Estos son la condición de que cualquier objeto del sistema solar, para ser considerado planeta (enano o no) debe orbitar directamente al Sol y debe tener suficiente masa como para haber adquirido un equilibrio hidrostático y, con ello, una forma suficientemente esférica. Con esto se excluyen todas las grandes lunas del sistema solar, como la nuestra propia o las aún más grandes Ganímedes o Titán, que son más grandes que cualquier planeta enano e incluso más que Mercurio, pero por orbitar alrededor de Júpiter y Saturno respectivamente no pueden ser consideradas como planetas en sí mismas.

El tercer punto, en el que difieren las definiciones oficiales de planeta y planeta enano, toman formas opuestas. Un planeta será considerado como tal si cumple las dos condiciones anteriores y además ha conseguido limpiar su órbita de otros cuerpos menores que la compartan con él. Es decir, que la masa correspondiente al planeta será la mayoría del porcentaje de la masa total de todos los objetos con los que comparte órbita. Júpiter por ejemplo comparte órbita con, creemos, un millón de asteroides troyanos pero estos no suponen más que un minúsculo porcentaje de la masa contenida en esa órbita. Los planetas enanos sin embargo serán aquellos cuerpos que cumplan las dos primeras condiciones pero no hayan podido limpiar sus órbitas lo suficiente. En el caso de Plutón, por ejemplo, el planeta enano no acumula ni un 1 % de la masa total de los objetos con los que comparte órbita. Pues bien, ahora que sabemos esto, ¿cuáles son los planetas enanos del sistema solar?

Plutón

Plutón
El planeta enano Plutón | Foto de New Horizons

Plutón es el más famoso de entre todos los planetas enanos del sistema solar, por haber sido considerado como planeta hasta hace apenas 16 años. Este es el planeta enano más grande en tamaño, aunque no el más masivo, pues Eris tiene una masa ligeramente superior. Plutón tiene 5 lunas, cuatro de ellas son rocas de menos de 50 kilómetros de tamaño, mientras que la quinta es Caronte, que con un diámetro de más de 1 200 kilómetros podría ser considerada ella sola como planeta enano si no orbitara junto a Plutón. Caronte es tan grande que no es correcto decir que orbita alrededor de Plutón, pues realmente ambos orbitan alrededor del baricentro, situado a varios miles de kilómetros sobre la superficie de Plutón. Es por esto que a veces se considera a Plutón como un sistema doble.

Ceres

Ceres
El planeta enano Ceres | Foto de la sonda Dawn

Este fue el primer planeta enano descubierto, en 1801. De hecho, sabemos de su existencia desde antes incluso que Neptuno. Esto se debe a que, a pesar de ser considerablemente menor que Plutón e incluso Caronte se sitúa mucho más cerca de la Tierra, en el cinturón de asteroides entre las órbitas de Marte y Júpiter. Ceres es el único planeta enano del sistema solar interior. Tras su descubrimiento y el de otros asteroides de varios cientos de kilómetros de tamaño situados próximo a él fue considerado planeta aunque pronto perdió esa consideración, hasta que en 2006 fue reclasificado como planeta enano. Sobre él se conoce de la existencia de volcanes de agua y ha sido visitado por la sonda Dawn de la NASA.

Eris

Eris
Imagen de Eris tomada por Hubble y representación artística

Este es el planeta enano más masivo que conocemos y fue el responsable de que se pusiera en duda la pertenencia de Plutón a la categoría de planeta cuando se descubrió en 2005. A su alrededor se ha observado un satélite que, aunque no es tan grande como Caronte sí tendría un tamaño considerable. Este planeta enano tiene una órbita muy excéntrica que lo lleva por el interior de la órbita de Plutón en su punto más cercano al Sol y hasta casi 100 veces la distancia que separa a la Tierra del Sol en su punto más lejano. Eris es el objeto más grande del sistema solar que aún no ha sido visitado por ninguna sonda. Esto probablemente continuará así por un tiempo pues actualmente se encuentra cerca del punto más alejado de su órbita, por lo que enviar misiones hasta allí resulta especialmente complicado.

Haumea

Haumea
Imagen de Haumea tomada por Hubble y representación artística

Haumea es el tercer objeto transneptuniano en tamaño, con una masa de un tercio la de Plutón y un diámetro en su parte más larga de más de 2 000 kilómetros. Haumea es único por su aspecto elongado, debido probablemente a su rápida rotación. Este planeta tiene dos satélites confirmados a su alrededor aunque lo verdaderamente resaltable de él es que dispone de un sistema de anillos a su alrededor. Este anillo, que orbitaría a unos mil kilómetros sobre la superficie del planeta fue descubierto en 2017, siendo el primer sistema de anillos descubierto para un objeto orbitando más allá de Neptuno. Haumea orbita algo más alejado que Plutón tardando unos 283 años en completar cada órbita.

Makemake

Makemake
Imagen de Makemake tomada por Hubble y representación artística

Makemake es el más pequeño de los cuatro cuerpos confirmados como planetas enanos y que orbitan más allá de Neptuno, con una forma esférica y un diámetro de algo más de 1 400 kilómetros, aunque es mayor que Ceres. Este planeta tiene una órbita próxima a la de Haumea, pero algo mayor, tardando poco más de 300 años en completar una vuelta alrededor del Sol. Se le conoce un satélite y dada su densidad y su baja temperatura superficial se cree que debería estar cubierto de una gruesa capa de metano, etano y nitrógeno en forma de hielos.

Posibles planetas enanos

A esta corta lista podría sumarse en un futuro algunos nuevos miembros, dependiendo de lo que muestren futuras investigaciones más detalladas. Estos miembros son Gonggong, Quaoar, Sedna, Orcus y Salacia. Todos ellos son más pequeños que Makemake y, excepto Sedna, tienen al menos un satélite orbitando a su alrededor. Sedna es un objeto peculiar pues su órbita lo lleva cada más de 11 000 años a alejarse del Sol 900 veces más que nuestro planeta. Actualmente se encuentra en el interior de su órbita, que aún así lo sitúa al doble de distancia del Sol que Plutón.

Referencias:

NASA Science, Solar System Exploration, https://solarsystem.nasa.gov/planets/overview/

L. L. Christensen, 2006, The IAU draft definition of "planet" and "plutons". International Astronomical Union

José Luis Oltra de perfil

José Luis Oltra (Cuarentaydos)

Soy físico de formación y viajero de vocación. Divulgo ciencia allí donde me lo permiten, aunque principalmente en youtube y tiktok bajo el nombre de Cuarentaydos. Por aquí me verás hablando de la física del universo, desde las galaxias y estrellas más grandes hasta las partículas subatómicas que las componen.

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