Este hombre de 5 000 años fue el primero en padecer la peste negra

El hallazgo de ‘Yersinia pestis’ en los restos de un cazador-recolector de Letonia nos indica que, en su origen, la enfermedad habría sido mucho menos agresiva que la cepa que supuestamente diezmó la población europea en el medievo. ¿Por qué la peste se volvió una enfermedad mortal?

peste negra
Dominik Göldner, BGAEU, Berlin

La plaga de la peste negra se llevó por delante a prácticamente la mitad de la población europea en el siglo XIII. Ahora, un análisis genético publicado en la revista Cell Reports revela el hallazgo de Yersinia pestis, la bacteria causante de la mortal epidemia, en los restos de un cazador recolector de 5 000 años de edad. Los resultados indican que esta cepa era probablemente menos contagiosa y virulenta que su versión medieval.

“Lo más sorprendente de este hallazgo es que nos hace adelantar dos mil años la aparición de Y. pestis”, explica Ben Krause-Kyora, autor principal y director del laboratorio de ADN de la Universidad de Kiel en Alemania. “Parece que estamos muy cerca de localizar el origen de la bacteria”.

El cazador-recolector portador de la plaga era un hombre de 20 a 30 años llamado RV 2039, y fue una de las dos personas cuyos esqueletos fueron descubiertos en una excavación a finales del siglo XIX en la actual Letonia.

Un hallazgo sorprendente

Krause-Kyora y su equipo utilizaron muestras de dientes y huesos de los cuatro cazadores-recolectores para secuenciar sus genomas y luego los analizaron en busca de patógenos bacterianos y virales. Se sorprendieron al encontrar evidencia de Y. pestis en RV 2039, y después de reconstruir el genoma de la bacteria y compararlo con otras cepas antiguas, los investigadores determinaron que la Y. pestis RV 2039 encontrada era, de hecho, la cepa más antigua jamás descubierta. Probablemente fue parte de un linaje que surgió hace unos 7 000 años, solo unos pocos cientos de años después de que Y. pestis se separara de su predecesor, Yersinia pseudotuberculosis.

“En esta cepa tan temprana ya vemos el conjunto genético de Y. pestis prácticamente completo, y solo faltan unos pocos genes. Pero incluso esta diferencia tan pequeña en la configuración genética puede tener una influencia enorme en la virulencia”, explica el investigador.

¿Por qué la peste bubónica fue una epidemia mortal?

En particular, esta antigua cepa carecía de algo fundamental: el gen que permitió que las pulgas actuaran como vectores para propagar la plaga. Este gen fue responsable de la transmisión eficiente de la bacteria a los huéspedes humanos, lo que resultó en el crecimiento de los conocidos bubones llenos de pus en los enfermos asociados con la peste medieval. La transmisión basada en pulgas también requirió la muerte del huésped humano, lo que significa que la aparición del gen podría haber impulsado la evolución hacia una enfermedad más mortal.

A partir de RV 2039, probablemente Y. pestis tardó más de mil años en adquirir todas las mutaciones necesarias para la transmisión basada en pulgas. Y no está claro hasta qué punto el RV 2039 experimentó los efectos de la plaga. Y. pestis se encontró en su torrente sanguíneo, lo que significa que lo más probable es que muriera a causa de la infección bacteriana, aunque los investigadores creen que el curso de la enfermedad podría haber sido bastante lento.

Observaron que tenía una gran cantidad de bacterias en su torrente sanguíneo en el momento de su muerte, y en estudios previos con roedores, una alta carga bacteriana de Y. pestis se ha asociado con infecciones menos agresivas. Además, las personas cerca de las que fue enterrado no estaban infectadas y RV 2039 fue colocado cuidadosamente en su tumba, lo que, según los autores, también hace que sea menos probable una versión respiratoria altamente contagiosa de la plaga.

Si la forma temprana de Y. pestis produjo, efectivamente, una enfermedad de curso lento y poco contagiosa, el hallazgo desafía muchas teorías sobre el desarrollo de la civilización humana en Europa y Asia. Por ejemplo, algunos historiadores han sugerido que las enfermedades infecciosas como la causada por Y. pestis evolucionaron principalmente en megaciudades de más de 10 000 personas cerca del Mar Negro. Sin embargo, hace 5.000 años, la edad de la cepa de RV 2039, todavía no existían las grandes ciudades: la agricultura estaba comenzando a aparecer en Europa Central y las poblaciones eran mucho más pequeñas. Además, esta nueva teoría también contradice la hipótesis de que Y. pestis condujo a la gran disminución de la población en Europa occidental al final del Neolítico.

Los autores también consideran que la historia de Y. pestis podría arrojar luz sobre la historia genómica humana. "Los diferentes patógenos y el genoma humano siempre han evolucionaron juntos. Sabemos que Y. pestis probablemente mató a la mitad de la población europea en un corto período de tiempo, por lo que debería haber tenido un gran impacto en el genoma humano ", dice Krause-Kyora."Pero, incluso antes de eso, vemos un gran cambio en los genes de nuestro sistema inmunológico al final del Neolítico, y podría ser que también estuviéramos viendo un cambio significativo en el panorama de patógenos de ese momento”.

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