Esta fue la primera criatura gigante que habitó la Tierra

Este animal, tan grande como un autobús articulado, nadaba por los océanos hace 244 millones de años.

Un equipo internacional de científicos ha descubierto en las montañas de Nevada (EE.UU.) los restos de la que parece ser la primera criatura gigante que habitó la Tierra. Se trata de un ictiosaurio, un reptil nadador que llegó a medir unos 18 metros de longitud (su cráneo era tan grande como un piano). Los expertos encontraron un cráneo de 2 metros de longitud bien conservado y hallado junto a partes de la columna vertebral, el hombro y la aleta delantera de uno de estos animales que habría vivido hace entre 247 y 237 millones de años.

 


Un ictiosaurio épico

La criatura, bautizada como 'Cymbospondylus youngorum', es la primera criatura gigante de la Tierra, la más antigua que hemos encontrado. El fósil se extrajo de una capa de rocas de edad Triásico Medio conocida como Fossil Hill Member que afloran en las remotas montañas de Augusta.


Según la edad de la especie recién identificada, parece que los ictiosaurios evolucionaron a un tamaño tan grande en solo 3 millones de años, mucho más rápido que las ballenas.

Tan grande como un gran cachalote de más de 17 metros de largo, es el animal más grande descubierto hasta ahora en ese período de tiempo, en tierra o en el mar, según explica en un comunicado el paleontólogo de la Universidad de Bonn e investigador del Dinosaur Institute en el Natural History Museum of Los Angeles County (NHM), Martin Sander.

Estas criaturas aparecieron por primera vez en los océanos después de la extinción masiva del Pérmico, hace unos 248 millones de años (época del Triásico Temprano), y se extinguieron a principios del Cretácico Superior, hace 90 millones de años. Respiraban aire como los delfines y tenían un cuerpo aerodinámico para moverse por el agua, ojos grandes para mejorar la visión en profundidad y un cráneo alargado con mandíbulas llenas de dientes cónicos.

El hocico alargado y los dientes cónicos sugieren que el animal se alimentaba de calamares y peces, pero su tamaño significaba que también podría haber cazado reptiles marinos más pequeños y juveniles.

 

ictiosaurioo
Martin Sander

Los restos fósiles de C. youngorum se desenterraron por primera vez en las montañas de Augusta en 1998, específicamente en forma de fragmentos de la columna vertebral de la criatura. "La importancia del hallazgo no fue evidente de inmediato, porque solo unas pocas vértebras quedaron expuestas en el costado del cañón. Sin embargo, la anatomía de las vértebras sugirió que la parte delantera del animal aún podría estar escondida en las rocas", agregó el experto.

"Desde los primeros descubrimientos de esqueletos en el sur de Inglaterra y Alemania hace más de 250 años, estos 'peces-saurios' estuvieron entre los primeros reptiles fósiles grandes conocidos por la ciencia, mucho antes que los dinosaurios, y han capturado la imaginación popular desde entonces", comenta Sander.

Cymbospondylus youngorum lleva el nombre de Tom y Bonda Young de Great Basin Brewery, donde se creó la popular cerveza ICKY IPA que lleva un ictiosaurio en la etiqueta. Patrocinaron el trabajo de campo para el proyecto, según señaló el museo de historia natural.

 

 

 

Referencia: P. Martin Sander et al. 2021. Early giant reveals faster evolution of large body size in ichthyosaurs than in cetaceans. Science 374 (6575); doi: 10.1126/science.abf5787

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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