Esta es la mejor imagen de los anillos de Neptuno en 30 años

La última vez que conseguimos imágenes tan detalladas del planeta fue cuando la sonda Voyager 2 sobrevoló el planeta helado en 1989.

 

El telescopio espacial James Webb de la NASA ha publicado su primera imagen de Neptuno y es, sin lugar a dudas, espectacular. Es la vista más clara de este planeta distante en más de 30 años.

 


Neptuno y sus delicados anillos


Lo más notable de la imagen es poder contemplar con tanta nitidez los anillos del planeta, algunos de los cuales no se han detectado desde 1989. El telescopio incluso logró capturar algunas de las bandas de polvo más débiles de Neptuno. No son solo los anillos espectaculares que se han revelado, sino detalles del planeta mismo.


“Han pasado tres décadas desde la última vez que vimos estos anillos tenues y polvorientos, y esta es la primera vez que los vemos en el infrarrojo”, explicó Heidi Hammel, experta en el sistema de Neptuno y científica interdisciplinaria de Webb en un comunicado de prensa.


La última vez que los astrónomos tuvieron una vista tan clara del planeta más alejado del sol fue cuando la Voyager 2 de la NASA se convirtió en la primera y única sonda espacial en volar más allá del gigante de hielo durante unas pocas horas en 1989.


Gracias a las capacidades infrarrojas del Webb, que "elimina todo el resplandor y el fondo" para que "podamos comenzar a desentrañar la composición atmosférica" del planeta, tenemos una nueva visión de la atmósfera de Neptuno.

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NASA / ESA / CSA / STScI.

¿Por qué no vemos a Neptuno de color azul en esta imagen?

El instrumento NIRCam de Webb observa en el rango de infrarrojo cercano de 0,6 a 5 micrones, por lo que Neptuno no se ve de color azul para Webb, ya que puede pasar a través del polvo y gas cósmicos y ver mucho más lejos. De hecho, el gas metano absorbe con tanta fuerza la luz roja e infrarroja que el planeta es bastante oscuro en estas longitudes de onda del infrarrojo cercano, excepto donde hay nubes a gran altura.

La atmósfera de Neptuno se oscurece por la absorción de metano en estas longitudes de onda del infrarrojo cercano. Gracias a NIRCam, vemos el planeta en color blanco grisáceo, con nubes heladas que surcan la superficie. Los anillos son más reflectantes en el infrarrojo, por lo que son mucho más fáciles de ver, tal y como apreciamos en la espectacular instantánea de Webb.


"La órbita de 164 años de Neptuno significa que su polo norte, en la parte superior de esta imagen, está fuera de la vista de los astrónomos, pero las imágenes de Webb insinúan un brillo intrigante en esa área. Es evidente un vórtice previamente conocido en el polo sur, pero por primera vez Webb ha revelado una banda continua de nubes que lo rodea", explicó la Agencia Espacial Europea (ESA) en un comunicado.


El planeta helado está 30 veces más lejos del Sol que la Tierra, de ahí que no haya sido nunca particularmente fácil captar instantáneas nítidas del planeta.


"Este planeta se caracteriza por ser un gigante de hielo debido a la composición química de su interior. En comparación con los gigantes gaseosos, Júpiter y Saturno, Neptuno es mucho más rico en elementos más pesados ​​que el hidrógeno y el helio. Esto es evidente en la característica apariencia azul de Neptuno en Imágenes del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA en longitudes de onda visibles, causadas por pequeñas cantidades de metano gaseoso", dijo la ESA.

Neptuno fue descubierto por primera vez en 1846 y ha fascinado a los astrónomos desde entonces. El planeta se caracteriza por ser un gigante de hielo debido a la composición química de su interior. Sin embargo, Neptuno es mucho más rico en elementos más pesados ​​que el hidrógeno y el helio que sus vecinos gigantes gaseosos Júpiter y Saturno.

Las últimas imágenes de JWST nos recuerdan que hay muchos más descubrimientos a la espera de ser revelados y no nos cabe la más mínima duda de que el telescopio James Webb nos ayudará a resolver muchos enigmas cósmicos en el futuro.

Referencia: New Webb Image Captures Clearest View of Neptune’s Rings in Decades. Jessica Merzdorf . Press Release NASA / ESA / CSA / STScI.

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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