Esta bacteria podría sobrevivir aún bajo el suelo de Marte

Conocida como 'Conan, la bacteria', podría subsistir durante 280 millones de años bajo la superficie, protegida de la radiación, dicen los científicos.

 

¿Puede haber vida en Marte? Es la “gran pregunta” que nos hacemos desde hace mucho tiempo. Marte tiene una atmósfera increíblemente delgada, alrededor del 0,6 por ciento de la de la Tierra, lo que significa que está constantemente bombardeada por una intensa radiación cósmica galáctica y solar. Ahora, un equipo de científicos afirma que una bacteria llamada Deinococcus radiodurans (también conocida como Conan, la bacteria) podría sobrevivir 280 millones de años en Marte, casi 300 veces más de lo que se suponía anteriormente, si estuviera enterrada a unos 10 metros debajo de la superficie del Planeta Rojo, protegida de la radiación.

 


La bacteria más resistente del mundo

Conan, la bacteria, se encuentra hasta en el Libro Guinness de los Récords como la bacteria conocida más resistente del mundo. Algo así como un súper héroe del mundo de los microorganismos.

Los investigadores expusieron seis tipos de bacterias y hongos terrestres (entre ellas Conan, la bacteria) a una superficie marciana simulada, congelada y seca, y aplicaron rayos gamma o protones para imitar la radiación en el espacio. También expusieron las muestras a dosis mucho más pequeñas, lo que ocurriría si un microorganismo estuviera profundamente enterrado. Descubrieron que Conan, la bacteria, sobrevivió a cantidades astronómicas de radiación en el ambiente árido y helado, superando con creces a las esporas de Bacillus, que pueden sobrevivir en la Tierra durante millones de años. Al parecer, sus cromosomas están unidos entre sí, manteniéndolos en perfecta alineación y listos para repararse después de una radiación intensa.

 


Asombrosa supervivencia


Una bacteria como Conan, la bacteria, podría soportar 140.000 grises (Gy) de radiación, 28.000 veces más de lo que mataría a un humano. Enterrada a 10 cm debajo de la superficie marciana, el período de supervivencia sería de 1,5 millones de años, pero a 10 metros de profundidad, podría sobrevivir la friolera de 280 millones de años, exponen los investigadores. Eso significa que una bacteria similar que evolucionó cuando aún existía agua corriente en la superficie de Marte podría estar aún latente debajo de la superficie del planeta rojo.

Los resultados del presente estudio publicado en la revista Astrobiology prueban que ciertas cepas de bacterias pueden sobrevivir incluso en el duro entorno de Marte, lo que plantea la posibilidad de que futuras misiones tripuladas puedan contaminar el planeta rojo y traer bacterias marcianas de vuelta a la Tierra. Pero también significa que las futuras misiones (como ExoMars o Mars Life Explorer), tengan más probabilidades de lo que pensábamos anteriormente de encontrar vida bacteriana.

"Aunque D. radiodurans enterrado en el subsuelo marciano no pudo sobrevivir inactivo durante los 2.000 a 2.500 millones de años estimados desde que el agua que fluye desapareció en Marte, tales ambientes marcianos son alterados y derretidos regularmente por impactos de meteoritos", explicó Michael Daly, profesor de patología en la Universidad de Ciencias de la Salud de Servicios Uniformados (USU) y miembro del Comité de Protección Planetaria de las Academias Nacionales, que dirigió el estudio. “Sugerimos que el derretimiento periódico podría permitir la repoblación y dispersión intermitente. Además, si alguna vez existió vida marciana, incluso si ahora no hay formas de vida viables en Marte, sus macromoléculas y virus sobrevivirían mucho, mucho más tiempo. Eso fortalece la probabilidad de que, si la vida alguna vez evolucionó en Marte, esto se revelará en futuras misiones”.

 


El lado negativo

"Nuestros organismos modelo sirven como representantes tanto de la contaminación hacia adelante de Marte como de la contaminación hacia atrás de la Tierra, las cuales deben evitarse", comenta Daly.


“Llegamos a la conclusión de que la contaminación terrestre en Marte sería esencialmente permanente, durante períodos de tiempo de miles de años”, dice asimismo Brian Hoffman, coautor del trabajo. “Esto podría complicar los esfuerzos científicos para buscar vida marciana. Asimismo, si los microbios evolucionaran en Marte, podrían ser capaces de sobrevivir hasta el día de hoy. Eso significa que devolver muestras de Marte podría contaminar la Tierra”, aclara el experto.

 


¿Por qué es importante este estudio?


La NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) tienen como objetivo llevar muestras de Marte a la Tierra en algún momento de la década de 2030 gracias a su ambiciosa misión Mars Sample Return. Cuando lo hagan, buscarán estas posibles bacterias durmientes. ¿Encontraremos vida microbiana en las muestras de Marte?

Referencia: “Effects of desiccation and freezing on microbial ionizing radiation survivability: Considerations for Mars sample-return” 25 October 2022, Astrobiology.
DOI: 10.1089/ast.2022.0065

The study was supported by the Defense Threat Reduction Agency (grant number HDTRA1620354) and the National Institutes of Health (grant number GM111097).

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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