Encuentran una red de lagos salados ocultos en Marte

Los nuevos datos de radar se suman a la evidencia de agua debajo del polo sur de Marte. Se trata de todo un sistema de lagos de agua líquida.

La nueva información gracias a una sonda en órbita alrededor de Marte (Mars Express) parece reforzar la afirmación de 2018 de que existe un lago a aproximadamente 1,5 kilómetros bajo el hielo de Marte, cerca del polo sur. Un lago salado. La nave espacial emite pulsos de radar que se reflejan en el material subterráneo y en ese año descubrieron el lago utilizando 29 observaciones de las áreas y haciendo un procesamiento de información inteligente. Ahora, el análisis de los nuevos datos recabados, realizado por algunos de los mismos investigadores del anterior hallazgo, también insinúa varios cuerpos de agua más que rodean el depósito principal, según afirman los autores en su estudio publicado en la revista Nature Astronomy.

Si existe finalmente, el lago central abarcaría aproximadamente 600 kilómetros cuadrados. Para evitar congelarse, el agua tendría que ser extremadamente salada, posiblemente haciéndola similar a los lagos subglaciales de la Antártida, aquí en la Tierra.

"Esta área es lo más parecido a 'habitable' en Marte que se ha encontrado hasta ahora", comenta Roberto Orosei, científico planetario del Instituto Nacional de Astrofísica en Bolonia.

Los expertos utilizaron técnicas que se habían empleado anteriormente para estudiar lagos subglaciales debajo de las capas de hielo de la Antártida y Groenlandia. Sin embargo, estudiar lagos en otro planeta es... algo distinto. Las observaciones en la Tierra se realizan en avión, a 500 metros sobre el hielo, mientras que MARSIS (el instrumento para el sondeo del subsuelo y la ionosfera marciana) opera a una altitud promedio de 400 kilómetros.


"Si bien no es posible que el agua permanezca estable en la superficie hoy en día, el nuevo resultado abre la posibilidad de que exista un sistema completo de lagos antiguos bajo tierra, quizás con millones o incluso miles de millones de años. Serían lugares ideales para buscar evidencia de vida en Marte, aunque muy difíciles de alcanzar", explican los expertos.

 

 

Una red de lagos subglaciales separados por regiones de piedra seca

Si es agua líquida, probablemente sea agua salada. Como en Marte hace tanto frío, a pesar de que el interior sea más cálido que la superficie, sigue siendo lo suficientemente frío como para congelar el agua dulce. En 2018, el equipo estimó que el lago estaría a alrededor de -68 ºC.

Pero la sal reduce el punto de congelación del agua y puede hacerlo de manera significativa. Por ello, el agua impregnada de sales de calcio y magnesio puede permanecer líquida a temperaturas tan bajas esas, durante períodos de tiempo muy largos. Y Marte también es rico en sales de calcio y magnesio, además de sodio.

Los investigadores están cada vez más convencidos de que es muy probable que exista más agua atrapada debajo del hielo en el Polo Sur del Planeta Rojo.

 


¿Cómo se formaron estos lagos?


La consideración de que la actividad geotérmica hubiese derretido el hielo polar para formar lagos subterráneos ya no es plausible al encontrar varias formaciones de lagos. Pero sí podrían haberse originado debido a un clima global más cálido en el pasado marciano.


En el futuro, a los científicos les gustaría buscar redes similares de lagos en otras partes del polo sur, y tal vez también en el polo norte del planeta.

 

 

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Referencia: Multiple subglacial water bodies below the south pole of Mars unveiled by new MARSIS data, Nature Astronomy (2020). DOI: 10.1038/s41550-020-1200-6 , www.nature.com/articles/s41550-020-1200-6

 

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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