Encuentran un celacanto prehistórico tan grande como un tiburón blanco

Se trata de una especie desconocida para la ciencia. El fósil del celacanto descubierto vivió hace unos 66 millones de años.

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University of Portsmouth.

Durante la época del Cretácico Superior, hace unos 66 millones de años, este enorme celacanto surcaba las aguas justo antes del momento en el que desaparecieron los dinosaurios.

Los investigadores descubrieron en Marruecos un pulmón fosilizado de 66 millones de años de una especie de pez antiguo previamente desconocida, tan grande como un gran tiburón blanco. Los análisis sugieren que el pez era un miembro mucho más grande de los celacantos, un orden de peces apodado 'fósiles vivientes' que se pensaba estaban extintos hasta que se encontró un espécimen vivo en 1938.

El descubrimiento fue bastante fortuito. Pidieron al profesor David Martill, paleontólogo de la Escuela de Medio Ambiente, Geografía y Geociencias de la Universidad, que identificara un hueso grande en una colección privada de Londres. El coleccionista había comprado el espécimen pensando que el hueso podría haber sido parte del cráneo de un pterodáctilo. Nada más lejos de la realidad: la roca estaba compuesta por muchas placas óseas delgadas.


"Las delgadas placas óseas estaban dispuestas como un barril, pero con las duelas girando en lugar de de arriba a abajo. Solo un animal tiene esa estructura y ese es el celacanto; habíamos encontrado un pulmón óseo de este pez de aspecto extraordinario y extraño", comenta Martill.

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University of Portsmouth.

Un celacanto gigante

Según el tamaño del pulmón fosilizado recién descubierto, hallado en lechos de fosfato en Oued Zem en Marruecos, este celacanto medía 5,2 metros de largo, apuntan los expertos en su estudio recogido por la revista Cretaceous Research; un tamaño sustancialmente más grande que los celacantos modernos, que solo crecen hasta una longitud máxima de 2 metros. Junto al pulmón fosilizado encontraron otros huesos pertenecientes a pterosaurios.

El espécimen es también el primer registro de un celacanto marino en el Mesozoico de Marruecos y la primera aparición de celacantos en los depósitos de fosfato del norte de África”, dijeron los investigadores. "Solo teníamos un pulmón, aunque masivo, por lo que nuestras conclusiones requirieron algunos cálculos bastante complejos. Fue asombroso deducir que este pez en particular era enorme, bastante más largo que la longitud de una tabla de remo y probablemente el celacanto más grande jamás descubierto”.

Al parecer, esta especie sin nombre, aún, se cree que vivió en mar abierto a diferencia de otros celacantos antiguos previamente descubiertos que lo hacían en ríos y medían unos 3-4 metros de largo.

"El plan corporal del celacanto ha sido bastante constante durante los últimos cientos de millones de años", dijo Martill. "Este es mucho más grande".

El nuevo descubrimiento arroja luz sobre uno de los grupos de peces más misteriosos que jamás haya nadado en los océanos, pero también plantea preguntas sobre lo que les sucedió. ¿Cómo murió? ¿Dónde está el resto de su cuerpo? Según los investigadores, puede que alguno de los grandes depredadores marinos reptiles que dominaron los océanos del Cretácico, como los plesiosaurios y los mosasaurios, se lo comieran.

"Los celacantos eran peces de natación lenta; esta versión masiva habría sido una presa fácil para estos grandes depredadores", aclara Martill.

El destino que sufrió esta especie sigue siendo un misterio, pues desaparecen del registro fósil al final del período Cretácico.

Referencia: Paulo M. Brito et al. 2021. A marine Late Cretaceous (Maastrichtian) coelacanth from North Africa. Cretaceous Research 122: 104768; doi: 10.1016/j.cretres.2021.104768

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en ladymoon@gmail.com

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