Encélado aún podría albergar vida extraterrestre

El océano subterráneo de Encélado es rico en fósforo, sugiere un nuevo estudio. Uno de los satélites más grandes de Saturno y el más brillante de todos es, desde hace tiempo, uno de nuestros principales objetivos en la búsqueda de vida.

 

La nave espacial Cassini de la NASA no encontró evidencia de un ingrediente clave para la vida en los géiseres espaciales gigantes que brotan de Encélado en su moento, pero una nueva investigación llevada a cabo por el científico planetario Jihua Hao (de la Universidad de Ciencia y Tecnología de China) y sus colegas, expone que sus modelos informáticos de la geología y la química de la luna helada sugieren que podría estar allí de todos modos (la vida).

"Encélado es uno de los principales objetivos en la búsqueda de vida por parte de la humanidad en nuestro sistema solar. En los años transcurridos desde que la nave espacial Cassini de la NASA visitó el sistema de Saturno, nos han sorprendido repetidamente los descubrimientos que han sido posibles gracias a los datos recopilados", explica Christopher R. Glein, coautor del trabajo que publica la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

 


Nuevo modelo geoquímico de Encélado


La nave espacial Cassini descubrió el agua líquida del subsuelo de Encélado y analizó muestras a medida que columnas de granos de hielo y vapor de agua brotaban al espacio desde las grietas en la superficie helada de la luna.


Los científicos del Southwest Research Institute decidieron averiguar si podría ser que el fósforo en las muestras de Encélado simplemente no se apreciara. Recolectaron todos los datos sobre la composición química del agua del satélite recopilados por Cassini, los combinaron con modelos de la estructura interna del planeta y reprodujeron la situación termodinámica y cinética en su océano.


Construyeron un modelo de cómo los flujos de varias sustancias deberían moverse e interactuar entre sí. Llegaron a la conclusión de que el fósforo en Encélado debería estar todavía en forma de ortofosfatos, que se disuelven fácilmente en agua y se usan a menudo en la Tierra como reguladores de la acidez en las bebidas. Así, el fósforo en el núcleo rocoso del planeta se filtraría hacia el agua que se encuentra sobre él (y fluye a través de ella si la roca es porosa en algunos lugares).

"Lo que esto significa para la astrobiología es que podemos estar más seguros que antes de que el océano de Encélado es habitable", agregó Glein.

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Southwest Research Institute.

Los expertos comentan que "si bien el elemento bioesencial fósforo aún no se ha identificado directamente, nuestro equipo descubrió evidencia de su disponibilidad en el océano debajo de la corteza helada de la luna". Y es que, hasta ahora, los científicos no han encontrado ninguna señal de fósforo en los datos que la nave espacial Cassini de la NASA recopiló cuando se abalanzó sobre las columnas de Encélado en 2017.

Varios años después del dramático final de la Cassini, los científicos siguen estudiando los datos que la nave espacial remitió a la Tierra.

Mientras los científicos y astrónomos continúan estudiando mundos oceánicos como Encélado y la luna Europa de Júpiter desde lejos, Glein cita otro paso importante que debe tomarse lo antes posible: "Necesitamos volver a Encélado para ver si un océano habitable está realmente habitado".

El fósforo rara vez aparece por sí solo; la mayoría de las veces, se une a las moléculas de oxígeno para formar un compuesto químico llamado fosfato. Pero encontrar otros compuestos de fósforo, combinaciones de fósforo y otros elementos, podría sugerir no solo un entorno habitable, sino también una vida real en Encélado.

Es hora de enviar una nueva y futura misión a Encélado.

"La búsqueda de habitabilidad extraterrestre en el sistema solar ha cambiado de enfoque, ya que ahora buscamos los componentes básicos para la vida, incluidas las moléculas orgánicas, el amoníaco, los compuestos que contienen azufre y la energía química necesaria para sustentar la vida", dijo Glein. "El fósforo presenta un caso interesante porque trabajos anteriores sugirieron que podría ser escaso en el océano de Encélado, lo que atenuaría las perspectivas de vida".

Referencia: Jihua Hao, Christopher R. Glein, Fang Huang, Nathan Yee, David C. Catling, Frank Postberg, Jon K. Hillier, Robert M. Hazen. Abundant phosphorus expected for possible life in Enceladus’s ocean. Proceedings of the National Academy of Sciences, 2022; 119 (39) DOI: 10.1073/pnas.2201388119

 

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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