El primer mapa de rayos X polarizados de Cassiopea A

Cassiopeia A es un remanente de supernova que se encuentra a aproximadamente 11.000 años luz de distancia de la Tierra.

 

Utilizando el satélite Imaging X-ray Polarimetry Explorer (IXPE) de la NASA, los astrónomos han conseguido medir y mapear los rayos X polarizados de los restos de una estrella que se encuentra a unos 11.000 años luz de distancia.

Según los expertos, el momento en el que explotó, tras quedarse sin combustible y colapsar sobre sí misma, fue alrededor del año 1680, momento en el que se habría convertido en uno de los objetos más brillantes del cielo, aunque fuese brevemente. Sin embargo, no existen registros históricos para confirmarlo.


La NASA y la Agencia Espacial Italiana seleccionaron este remanente concretamente porque sus ondas de choque son algunas de las más rápidas de la Vía Láctea.


"Sin IXPE, nos hemos perdido información crucial sobre objetos como Cassiopeia A", explicó Pat Slane, astrónomo del Centro de Astrofísica de Harvard y Smithsonian. “Este resultado nos está enseñando sobre un aspecto fundamental de los desechos de esta estrella que explotó: el comportamiento de sus campos magnéticos”.

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NASA / CXC / SAO / NASA / MSFC / Vink et al. / STScI.

A pesar de esta enorme velocidad, las partículas arrastradas por las ondas de choque en Cassiopeia A no se alejan volando del remanente de supernova porque quedan atrapadas por los campos magnéticos en la estela de los choques. Estas partículas giran y giran en espiral, por lo que los electrones emiten un tipo de luz llamada sincrotón, que está polarizada y puede estudiarse.

Gracias a ella, los científicos pueden realizar ingeniería inversa de lo que sucede dentro de Cassiopeia A a escalas muy pequeñas, algo que sería casi imposible de observar de otra forma.

Los datos del IXPE muestran que los campos magnéticos de los rayos X tienden a alinearse en direcciones radiales incluso muy cerca de los frentes de choque.

“Estos resultados de IXPE no fueron lo que esperábamos, pero como científicos nos encanta que nos sorprendan”, aclaró Jacco Vink, astrónomo de la Universidad de Ámsterdam y coautor del trabajo que publica la revista Astrophysical Journal. "El hecho de que un porcentaje más pequeño de la luz de rayos X esté polarizada es una propiedad muy interesante, y previamente no detectada, de Cassiopeia A".

Referencia: Jacco Vink et al. 2022. X-ray polarization detection of Cassiopeia A with IXPE. ApJ, in press; arXiv: 2206.06713

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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