El pollo maravilla es el ave moderna más antigua conocida

Se trata de una mezcla de pollo y pato, que vivió un millón de años antes de que desaparecieran los dinosaurios en la Tierra.

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Phillip Krzeminski

Este es el Wonderchicken, el pollo maravilla (Asteriornis maastrichtensis), el primer pájaro moderno que vivió hace 66,7 millones de años, menos de un millón de años antes del impacto de asteroide que condenó a todos los dinosaurios no aviares. Sin embargo, los descendientes alados y con pico de esta ave del tamaño de una codorniz sobrevivieron a ese evento de extinción masiva, formando un largo linaje que incluye tanto a los pollos como a los patos modernos.

Según los análisis de restos fósiles, que consisten en un cráneo casi completo y algunos huesos de las extremidades, Asteriornis maastrichtensis está estrechamente relacionada con el ancestro común más reciente de las aves terrestres y acuáticas, según publican los investigadores en la revista Nature.

El equipo, dirigido por la Universidad de Cambridge, cree que el nuevo fósil ayuda a aclarar por qué las aves sobrevivieron al evento de extinción masiva al final del período Cretácico y los dinosaurios gigantes no.

El análisis detallado del cráneo muestra que combina muchas características comunes a las aves modernas con aspecto de pollo y pato, lo que sugiere que el apodado cariñosamente Pollo maravilla -que no habría pesado ni 500 gramos-, está cerca del último ancestro común de los pollos y patos modernos. El fósil fue encontrado en una cantera de piedra caliza cerca de la frontera belga-holandesa, convirtiéndolo en el primer pájaro moderno de la era de los dinosaurios que se encuentra en el hemisferio norte.

El fósil no llama mucho la atención, al principio, pero gracias a las tomografías computarizadas de rayos X de alta resolución, los investigadores vieron lo que había dentro de esa roca: un cráneo de pájaro casi completo.


"El momento en que vi por primera vez lo que había debajo de la roca fue el momento más emocionante de mi carrera científica", explicó Daniel Field, del Departamento de Ciencias de la Tierra de Cambridge y autor principal del estudio. “Este es uno de los cráneos de aves fósiles mejor conservados de cualquier edad, desde cualquier parte del mundo. Casi tuvimos que pellizcarnos cuando lo vimos, sabiendo que provenía de un momento tan importante en la historia de la Tierra".

"El descubrimiento de Asteriornis proporciona algunas de las primeras pruebas de que Europa fue un área clave en la historia evolutiva temprana de las aves modernas", aclara John Jagt del Museo Natuurhistorische Maastricht en los Países Bajos y coautor del estudio.

 

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Características

El cráneo, a pesar de pertenecer a una era geológica completamente diferente, tiene características que son perfectamente reconocibles en las aves modernas. La parte frontal del cráneo es como un pollo, incluido el hueso nasal que formaba parte de la nariz, que ayudaba a dar forma a su pico. "Un pollo de corral se comerá todo lo que pongas delante de él", dice Field, y eso se refleja en la forma del pico no especializado del pollo, lo que sugiere que esta antigua ave tampoco era quisquillosa para comer. Algo que pudo tener una importancia clave en su supervivencia: "Una dieta no especializada es el tipo de característica que podría haber ayudado a animales como el Pollo maravilla a sobrevivir" después del impacto del asteroide.

Otra parte del cráneo es más característico de las aves acuáticas como los patos, como un hueso distintivo que se proyecta desde la parte posterior del cráneo hasta la base de la cuenca del ojo y un hueso enganchado en la parte posterior de la mandíbula.

La roca que contiene los fósiles contiene sedimentos marinos, lo que sugiere que se habitaba normalmente la playa.

Estimaciones anteriores, basadas en análisis moleculares de grupos de aves vivas, sugerían que las aves modernas evolucionaron antes del evento de extinción masiva hace aproximadamente 66 millones de años, pero hasta ahora no contábamos con la evidencia. Este fósil coloca definitivamente a un antepasado moderno en la escena.

 

Referencia: Daniel J. Field, Juan Benito, Albert Chen, John W. M. Jagt, Daniel T. Ksepka. Late Cretaceous neornithine from Europe illuminates the origins of crown birds. Nature, 2020; 579 (7799): 397 DOI: 10.1038/s41586-020-2096-0

 

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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