El mapa más detallado del asteroide Psyche, la 'mina de oro' espacial

Un equipo de astrónomos del MIT y otros científicos han mapeado la composición del asteroide Psyche (o Psique), revelando una superficie de metal, arena y roca.

 

(16) Psyche o Psique es uno de los asteroides más inusuales del Cinturón Principal. Según los resultados de las mediciones de la masa de este cuerpo y los datos de las observaciones espectrales, parece que contiene una gran cantidad de metales, de ahí que fuese apodado el asteroide de los 10 trillones de dólares o 'asteroide dorado'.

 


¿Qué es exactamente este asteroide?

Según algunas versiones, este asteroide podría ser un fragmento del núcleo de un protoplaneta destruido durante una colisión a gran escala en los albores del sistema solar, de ahí el interés de la comunidad científica por este objeto rocoso. Es una de las rocas de los primeros días del sistema solar. Una especie de cápsula del tiempo.


También podría ser un objeto como 1 Ceres, un planeta enano en el cinturón de asteroides entre las órbitas de Marte y Júpiter, excepto que 16-Psyche pudo haber experimentado un período de vulcanismo de hierro mientras se enfriaba, dejando metales altamente enriquecidos en esos centros volcánicos.


Fue descubierto en marzo de 1852 por el astrónomo Annibale de Gasparis quien lo denominó Psyche 16 en honor a la diosa de la mitología grecolatina. Tiene un diámetro de al menos 200 kilómetros, el más grande de los asteroides tipo M, y destaca por su valor en riqueza de metales.

 

¿Cuántos tipos de asteroides hay?


Los astrónomos dividen los asteroides en tres categorías. Primero, los asteroides carbonosos o de tipo C son el tipo más común. Constituyen alrededor del 75 por ciento de los asteroides conocidos y contienen grandes cantidades de carbono. Segundo, los asteroides silíceos o de tipo S, que representan el segundo tipo más común de asteroides. Constituyen alrededor del 17 por ciento de los asteroides conocidos y en su mayoría están hechos de silicatos de hierro y magnesio. Por último, los asteroides metálicos o de tipo M son los más raros y constituyen alrededor del 8 por ciento de los asteroides conocidos. Parecen contener más metal que los otros tipos de asteroides, y los científicos creen que son la fuente de los meteoritos de hierro que caen a la Tierra.

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NASA

Según el nuevo estudio publicado en el Journal of Geophysical Research, 16-Psyche tiene una superficie muy variada de metal, arena y roca que sugiere que su historia podría incluir erupciones metálicas, además de haber sido golpeada por otros objetos celestes. El asteroide es el foco de la misión Psyche de la NASA, que se lanzará a finales de 2022. La NASA aprobó la misión Psyche en 2017, con la intención de enviar una nave espacial para orbitar el asteroide y recopilar datos cruciales sobre sus características. Ya casi ha llegado el momento.

 


Mapeando a Psyche

Aunque ya se había hecho anteriormente, los astrónomos han creado un nuevo mapa de superficie de Psyche con una resolución mucho más alta que la anterior, basado en datos de observación de 2019 recopilados por las 66 antenas de radio de Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) en Chile. ALMA opera en longitudes de onda sensibles a la temperatura y algunas propiedades eléctricas de los materiales en la superficie de Psyche. Al combinar todas esas señales en una sola señal sintética, el equipo logró la resolución equivalente de un telescopio con un diámetro de 16 kilómetros, unos 32 km/píxel. Luego, los investigadores crearon una serie de simulaciones para averiguar qué tipo de material se adapta mejor a las características térmicas de su superficie.

Durante su investigación, los astrónomos llegaron a la conclusión de que, en general, Psyche sí que es realmente rico en metales. Los mapas de asteroides muestran vastas regiones de metales que se extienden por toda la superficie del asteroide, así como una gran depresión que parece tener una textura superficial diferente entre el interior y el borde. Lo más probable es que sea un cráter de impacto lleno de partículas más pequeñas.

"La superficie de Psyche es muy heterogénea", dice Saverio Cambioni, miembro posdoctoral distinguido de Crosby en el Departamento de Ciencias de la Tierra, Atmosféricas y Planetarias (EAPS) del MIT y autor principal del estudio. “Es una superficie evolucionada, y estos mapas confirman que los asteroides ricos en metales son mundos interesantes y enigmáticos. Es otra razón para esperar que la misión Psyche vaya al asteroide”.

El nuevo mapa se basa en dos tipos de medidas. Una es la inercia térmica, que es el tiempo que tarda un material en alcanzar la temperatura de su entorno y la otra es la constante dieléctrica, la que expone cómo conduce el calor, la electricidad o el sonido un determinado material.

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Referencia: “The Heterogeneous Surface of Asteroid (16) Psyche” by Saverio Cambioni, Katherine de Kleer and Michael Shepard, 19 May 2022, Journal of Geophysical Research: Planets. DOI: 10.1029/2021JE007091

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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