El halo de la Vía Láctea no es esférico

Un nuevo estudio ha revelado la verdadera forma del halo de estrellas de la Vía Láctea y no es lo que los astrónomos esperaban.

 

Un nuevo mapa de las estrellas por encima y por debajo del plano galáctico nos muestra que el halo galáctico de la Vía Láctea, el globo difuso de gas, materia oscura y estrellas que rodea las galaxias espirales, también es inestable. Es mucho más grande que el disco donde residen los brazos espirales, incluido el que contiene nuestro sistema solar. Pero no es una esfera redonda, tal y como esperaban los astrónomos, sino un elipsoide oscilante cuyos tres ejes tienen longitudes diferentes.

 


Es oblongo e inclinado

"Durante décadas, la suposición general ha sido que el halo estelar es más o menos esférico e isotrópico, o el mismo en todas las direcciones", dice el astrónomo Charlie Conroy del Centro de Astrofísica Harvard & Smithsonian (CfA) y coautor del estudio que publica la revista Astronomical Journal. "Ahora sabemos que la imagen de libro de texto de nuestra galaxia incrustada dentro de un volumen esférico de estrellas debe descartarse".

Según los datos recopilados como parte del Sondeo H3 y por la nave espacial Gaia (que comparte la órbita de la Tierra alrededor del Sol), el halo está lejos de ser una esfera: es oblongo e inclinado una esfera.

El equipo rastreó 5.559 estrellas que, aunque ahora forman parte del halo estelar de la Vía Láctea, alguna vez formaron parte de otra galaxia conocida como Gaia-Salchicha-Encelado (GSE). Esta galaxia fue canibalizada por la nuestra hace 7.000-10.000 millones de años y en un ángulo que creó la forma peculiar: un elipsoide triaxial.

Así, como consecuencia de este evento de colisión galáctica, la galaxia enana se desgarró y sus estrellas constituyentes se dispersaron en un halo disperso. Este evento explicaría la diferencia inherente entre las estrellas del halo estelar y las estrellas nacidas y criadas en la Vía Láctea.

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Astronomical Journal

"La forma del halo estelar es un parámetro muy fundamental que acabamos de medir con mayor precisión de lo que era posible antes", aclara, Jiwon "Jesse" Han, líder del trabajo y estudiante de doctorado en el Centro de Astrofísica | Harvard y Smithsonian. "Hay muchas implicaciones importantes en el hecho de que el halo estelar no sea esférico, sino que tenga la forma de una pelota de fútbol, ​​rugby o zepelín, ¡elige lo que quieras!".

 


El halo está inclinado 25 grados con respecto al plano galáctico

Según los datos, el mejor ajuste entraba en un halo con forma de pelota de fútbol, ​​inclinado 25 grados con respecto al plano galáctico. "El halo estelar inclinado sugiere con fuerza que el halo de materia oscura subyacente también está inclinado", puntualizó Conroy. "Una inclinación en el halo de materia oscura podría tener ramificaciones significativas para nuestra capacidad de detectar partículas de materia oscura en laboratorios en la Tierra".

Los investigadores también encontraron dos acumulaciones de estrellas a distancias significativas del centro galáctico. Descubrieron que estas colecciones representan los apocentros de las órbitas estelares iniciales alrededor del centro galáctico, la distancia más lejana que recorren las estrellas en sus órbitas elípticas alargadas.

Este descubrimiento sobre la forma del halo estelar puede hacer avanzar muchas investigaciones astrofísicas al tiempo que completa los detalles básicos sobre nuestro lugar en el universo.

"Estas son preguntas intuitivamente interesantes para hacer sobre nuestra galaxia: '¿cómo es la galaxia?' y '¿cómo es el halo estelar?'", dice Han. "Con esta línea de investigación y estudio en particular, finalmente estamos respondiendo esas preguntas".

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Referencia: Jiwon Jesse Han et al. 2022. The Stellar Halo of the Galaxy is Tilted and Doubly Broken. AJ 164, 249; doi: 10.3847/1538-3881/ac97e9

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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