El exoplaneta WASP-76b es todavía más infernal de lo que se pensaba

Sus temperaturas son tan altas que el hierro se funde y vuelve a la superficie en forma de lluvia.

exoplaneta Júpiter caliente
ESO/M. Kornmesser

El exoplaneta WASP-76b es una especie de Júpiter ultracaliente. Tanto es así, que allí el hierro se vaporiza, se condensa durante la noche y luego vuelve a caer en forma de lluvia. Ahora, un equipo internacional de científicos revela que este lugar infernal podría ser más cálido incluso de lo que se pensaba hasta ahora.

El artículo, publicado en la revista Astrophysical Journal Letters, revela el descubrimiento de calcio ionizado en el planeta, algo que sugiere o bien una temperatura atmosférica más alta de lo que se pensaba, o bien la existencia de fuertes vientos en su atmósfera superior.

La denominación de ‘Júpiter calientes’ se aplica a exoplanetas con elevadas temperaturas, debido principalmente a la proximidad a sus estrellas. WASP-76b, descubierto en 2016, está a unos 640 años luz de la Tierra, y se encuentra tan cerca de su estrella de tipo F – un poco más cálida que el sol-, que el planeta gigante completa una órbita cada 1,8 días terrestres.

Cada vez se describen más exoplanetas

“A medida que hacemos la detección remota de docenas de exoplanetas, que abarcan un rango de masas y temperaturas, desarrollaremos una imagen más completa de la verdadera diversidad de mundos alienígenas, desde aquellos lo suficientemente calientes como para albergar lluvia de hierro hasta otros con climas más moderados, desde aquellos más pesados ​​que Júpiter a otros no mucho más grandes que la Tierra ”, explica el coautor Ray Jayawardhana, decano de la Facultad de Artes y Ciencias de la Universidad de Cornell y profesor de astronomía.

“Es asombroso que con los telescopios e instrumentos actuales ya podamos aprender mucho sobre las atmósferas - sus componentes, propiedades físicas, presencia de nubes e incluso patrones de viento a gran escala - de planetas que orbitan estrellas a cientos de años luz de distancia”, indica el investigador.

El grupo detectó un extraño trío de líneas espectrales en observaciones altamente sensibles de la atmósfera del exoplaneta WASP-76b. "Esta firma espectral de calcio ionizado podría indicar que el exoplaneta tiene vientos en la atmósfera superior muy fuertes", explica Emily Deibert, estudiante de doctorado de la Universidad de Toronto y autora principal de la investigación. "La otra posibilidad es que la temperatura atmosférica en el exoplaneta sea mucho más alta de lo que pensamos".

Referencia: Deibert et al. 2021. Detection of Ionized Calcium in the Atmosphere of the Ultra-hot Jupiter WASP-76b. Astrophysical Journal Letters 919 L15

 

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