El cráter Jezero de Marte era un lago y estaba lleno de material orgánico

La búsqueda continúa en busca de signos de vida extraterrestre antigua en el planeta rojo tras esta importante evidencia de compuestos orgánicos.

 

La misión Perseverance de la NASA en Marte ha realizado varias primicias mundiales desde que llegó al planeta el 18 de febrero de 2021, incluido el primer vuelo controlado en otro planeta y la primera extracción de oxígeno de la atmósfera marciana.

Ahora, un nuevo estudio dirigido por científicos de Caltech muestra que el cráter Jezero no solo fue una vez un lago enorme (hace unos 3.000-3.500 millones de años, que justo se acerca al momento en el que la vida evolucionó en la Tierra), sino que había moléculas orgánicas en abundancia en estas aguas. Los hallazgos proporcionan evidencia convincente de que la vida pudo haber existido alguna vez en el planeta rojo.

 


Nueva evidencia de que pudo haber vida

Lo cierto es que Perseverance nos ha proporcionado una gran cantidad de información sobre el cráter Jezero, donde aterrizó el rover de la NASA. Este reciente análisis con los datos del instrumento SHERLOC de Perseverance muestra que las moléculas orgánicas (compuestos químicos con enlaces carbono-hidrógeno) eran una característica abundante en estas aguas. Montado en el brazo robótico del rover, SHERLOC, que está equipado por un espectrómetro Raman, detectó la fluorescencia de compuestos orgánicos específicos en las rocas ricas en olivino. Esto no quiere decir que hubo vida en Marte (no es una evidencia directa, vamos), pero haberlas descubierto hace más probable que esta posibilidad fuese una realidad.

Los equipos que trabajan con los datos de Perseverance han encontrado rocas ígneas que se formaron a partir del magma, y esas rocas tienen todas las características de haber sido alteradas por el agua en múltiples ocasiones. En algunos lugares, los datos muestran evidencia de materia orgánica dentro de estos nichos potencialmente habitables.

"Espero que algún día estas muestras puedan ser devueltas a la Tierra para que podamos observar la evidencia de agua y posible materia orgánica, y explorar si las condiciones eran adecuadas para la vida en la historia temprana de Marte", explica Mark Sephton, del Departamento de Ciencias e Ingeniería de la Tierra de Imperial College de Londres y miembro del equipo científico que participó en las operaciones del rover en Marte.

 


¿Marte también contenía los componentes básicos para la vida?

Por el momento, los investigadores solo plantean que que estos compuestos orgánicos podrían haber resultado en la evolución de la vida en Marte, pero tendrían que analizar muestras de rocas similares con más detalle aquí en la Tierra antes de sacar conclusiones firmes.

Es llamativo que no solo Perseverance haya encontrado material orgánico. Recordemos que el rover Curiosity también halló compuestos similares en rocas sedimentarias en el cráter Gale. Encontrar materiales orgánicos en dos ambientes tan diferentes de Marte sugiere con contundencia que estas moléculas orgánicas eran comunes.

 


Mars Sample Return

La Agencia Espacial Europea ya se encuentra desarrollando la tecnología necesaria para transportar muestras de Marte a la Tierra mediante la misión Mars Sample Return (MRS) para que los científicos puedan analizarlas. Se espera que sea lanzada en 2033. Mientras tanto, Perseverance seguirá recogiendo muestras de distintos lugares del planeta rojo antes del lanzamiento de esta ambiciosa misión. En unos años sabremos si estos compuestos orgánicos están relacionados o no con la presencia de vida.

Referencia: Aqueous alteration processes in Jezero crater, Mars−implications for organic geochemistry. Eva L. Scheller , Joseph Razzell Hollis, Emily L. Cardarelli , Andrew Steele Luther W. Beegle , Rohit Bhartia , Pamela Conrad , Kyle Uckert Sunanda Sharma and Maria-Paz Zorzano

Science 23 Nov 2022 First Release DOI: 10.1126/science.abo520

Geological, multispectral, and meteorological imaging results from the Mars 2020 Perseverance rover in Jezero crater. James F. Bell III , Justin N. Maki , Sanna Alwmark Bethany L. Ehlmann Sarah A. Fagents John P. Grotzinger Sanjeev Gupta , Alexander Hayes Ken E. Herkenhoff Rachel Yingling Science Advances 23 Nov 2022 Vol 8, Issue 47 DOI: 10.1126/sciadv.abo4856


Alteration history of Séítah formation rocks inferred by PIXL x-ray fluorescence, x-ray diffraction, and multispectral imaging on Mars. Michael M. Tice et al. Science Advances

23 Nov 2022 Vol 8, Issue 47 DOI: 10.1126/sciadv.abp9084

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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