¿Dónde se encuentra la conciencia?

Un nuevo descubrimiento en un experimento con roedores nos ayuda a identificar su ubicación en el cerebro.

 

Los científicos podrían estar un paso más cerca de comprender dónde reside la conciencia en el cerebro. Un nuevo estudio, dirigido por el investigador Jun Kitazono del Departamento de Estudios de Sistemas Generales de la Universidad de Tokio, muestra la importancia de ciertos tipos de conexiones neuronales en la identificación de la conciencia.

"Dónde reside la conciencia en el cerebro ha sido una de las preguntas más importantes de la ciencia. Aunque no hemos llegado a una respuesta concluyente, se ha acumulado mucha evidencia empírica en el curso de la búsqueda de los mecanismos mínimos suficientes para la experiencia consciente, o los correlatos neuronales de la conciencia", explica Masafumi Oizumi, coautor de la investigación que publica la revista Cerebral Cortex.

El objeto del estudio era identificar las áreas del cerebro donde reside la conciencia. Para ello, los investigadores buscaron un sello distintivo específico de la conciencia dentro de las redes neuronales del cerebro, las vías bidireccionales. Esto es, cuando vemos algo o experimentamos una sensación, nuestro cerebro recibe información, pero recibir estas señales no es suficiente para la conciencia. Nuestros cerebros también necesitan devolver información, en lo que se llama retroalimentación. Pero no todas las partes del cerebro pueden recibir información tanto de retroalimentación como de retorno.

 


Hipótesis


Los investigadores plantearon la hipótesis de que estas conexiones bidireccionales son un sello distintivo esencial de las partes del cerebro responsables de la conciencia.


“El procesamiento de retroalimentación por sí solo es insuficiente para que los sujetos perciban conscientemente los estímulos; más bien, la retroalimentación también es necesaria, lo que indica la necesidad de un procesamiento bidireccional. El componente de retroalimentación desaparece no solo durante la pérdida de contenidos específicos de la conciencia en los estados de vigilia, sino también durante los estados inconscientes donde generalmente se pierden las experiencias conscientes, como la anestesia general, el sueño y los estados vegetativos”, dijo Kitazono.

 

¿Dónde está la conciencia?

Para el experimento, emplearon un mapa de las conexiones entre las neuronas del cerebro (conocido también como conectoma) así como técnicas informáticas para probar su hipótesis. Al aplicar el algoritmo al mapa de las conexiones cerebrales del ratón, "descubrimos que los complejos extraídos con la mayor bidireccionalidad no se distribuyeron uniformemente entre todas las regiones principales, sino que se concentraron en las regiones corticales y las regiones talámicas", aclaran los autores. "Por otro lado, las regiones en las otras regiones principales tienen baja bidireccionalidad En particular, las regiones del cerebelo tienen una bidireccionalidad mucho menor”.

Este descubrimiento apunta en la misma dirección en la que los investigadores han creído, desde hace décadas, que reside la conciencia dentro de nuestro cerebro. La corteza cerebral contiene áreas esenciales para la experiencia de la conciencia. También el tálamo. Sea como fuere, estos resultados apoyan la idea de que la bidireccionalidad en la red cerebral es clave para identificar el lugar de la conciencia. No hemos averiguado dónde está, pero parece que vamos por el buen camino.

El equipo actualmente está analizando las redes del cerebro basadas en la actividad en varios tipos de grabaciones neuronales. "El objetivo final de nuestro laboratorio es encontrar la relación matemática entre la conciencia y el cerebro. En este estudio, hemos intentado relacionar las propiedades de la red del cerebro con el lugar de la conciencia. Seguiremos investigando la relación entre la conciencia y el cerebro, hacia cuál es nuestro objetivo final", concluyen los expertos.

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Referencia: “Bidirectionally connected cores in a mouse connectome: towards extracting the brain subnetworks essential for consciousness” by Jun Kitazono, Yuma Aoki and Masafumi Oizumi, 21 July 2022, Cerebral Cortex.
DOI: 10.1093/cercor/bhac143

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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