Dimetrodon, el 'reptil mamiferoide' de Jurassic World Dominion

Este animal, que se suele confundir con un dinosaurio, vivió 60 millones de años antes y tiene más en común con los mamíferos que con los dinosaurios.

 

En la última entrega de la saga jurásica, Jurassic World Dominion, aparecen muchos animales que no habíamos visto antes. Lalista de dinosaurios nuevos es larga, pero además hemos tenido el privilegio de ver otros animales prehistóricos en la gran pantalla, que muchos fans esperaban desde el estreno de Jurassic Park en 1993. Uno de ellos es Dimetrodon.

Este peculiar animal ya aparecía en los juguetes oficiales de la primera entrega de la saga. Sin embargo, película tras película, nunca lo habíamos visto en el cine, hasta ahora.

¿Quién es Dimetrodon?

Dimetrodon es un animal carnívoro que vivió en el Pérmico Inferior, hace entre 295 y 272 millones de años. Fue descubierto en 1878 por Edward Drinker Cope, uno de los protagonistas de ‘la guerra de los huesos’, un triste episodio en la historia de la paleontología. Su nombre significa “dientes de dos medidas”.

Dimetrodon tiene el aspecto de un gran lagarto, con la cabeza aplanada lateralmente y de forma redondeada, aunque su rasgo distintivo es una vela enorme en la espalda, soportada sobre las expansiones de las vértebras dorsales.

Recreación de un ‘Dimetrodon’.
Recreación de un ‘Dimetrodon’.

Este animal de aspecto curioso es frecuentemente llamado “dinosaurio”, pero no lo es. Se trata de una confusión bastante común, y que se puede resolver con una regla sencilla. Entre otros muchos rasgos, todos los dinosaurios comparten una característica común: las patas no se sitúan a los lados del cuerpo, como en un lagarto o en un cocodrilo, sino en posición vertical, en la parte inferior del cuerpo, como en los mamíferos o en las aves. Hay que recordar que las aves son dinosaurios.

En el Dimetrodon, las patas se sitúan lateralmente, como las de un cocodrilo, por lo tanto, ese rasgo ya sería suficiente para excluirlo del grupo de los dinosaurios. Además, la diversificación de los dinosaurios inicia a finales del período Triásico, hace unos 210 millones de años. El tiempo que transcurrió desde que vivió Dimetrodon hasta la diversificación de los primeros dinosaurios es aproximadamente el mismo que transcurrió desde que se extinguió Tyrannosaurus rex hasta la aparición del ser humano.

Los ‘reptiles mamiferoides’

El grupo de animales al que pertenece Dimetrodon se ha llamado tradicionalmente ‘reptiles mamiferoides’, debido a que sus rasgos anatómicos aparentan ser una versión intermedia entre reptiles y mamíferos, más parecidos a los reptiles cuanto más antiguos son. Pero desde que se comenzó a emplear la filogenia como forma de clasificar a los seres vivos, este término cayó en desuso y hoy se considera anticuado.

La filogenia es el estudio del origen, la formación y el desarrollo evolutivo de las especies y grupos biológicos. El sistema clásico –anterior a la filogenia– clasifica a los seres vivos en función de sus similitudes y sus diferencias; sin embargo, el sistema filogenético los clasifica en función de su origen evolutivo. Y cuando se aplica esta nueva metodología, en ocasiones la clasificación clásica no tiene sentido, y hay que corregir o reestructurar.

Una de las normas de la clasificación filogenética es que los seres vivos siempre pertenecen al mismo grupo filogenético que sus ancestros. Es decir, todos los descendientes de un mismo antecesor pertenecen, sin excepción, al mismo grupo que su antecesor. Esta propiedad se denomina monofiletismo. Si agrupas a varios seres vivos en un grupo al que no pertenece su ancestro común —polifiletismo— o si excluyes a algunos descendientes —parafiletismo—, esa clasificación es incorrecta en términos de filogenia.

Esquema filogenético
Esquema filogenético de ejemplo con un grupo monofilético (azul, correcto), parafilético (rojo, incorrecto) y polifilético (morado, incorrecto). Elaboración propia.

Sinápsidos: ¿Reptiles o no reptiles?

Si echamos la vista atrás y observamos los ancestros de los mamíferos, nos encontramos con estos animales que tradicionalmente llamaban ‘reptiles mamiferoides’, y entre los que Dimetrodon está incluido. Siguiendo las normas de la filogenia, si estos animales son reptiles, entonces los mamíferos también debemos ser reptiles, pues de lo contrario, estaríamos excluyendo a algunos descendientes del grupo, y recordemos que el parafiletismo, en filogenia, es incorrecto.

La alternativa lógica es rechazar para los mamíferos la categoría de “reptil”, pero entonces ningún animal que pertenezca al linaje evolutivo que dio lugar a los mamíferos podría ser un reptil. De modo que Dimetrodon no podría ser denominado ‘reptil’, ni ‘mamiferoide’ ni de ningún otro tipo.

La ciencia, como es habitual, propone una solución a este entuerto. Se creó un nuevo grupo de animales: Synapsida, separado del grupo denominado Sauropsida, que sería el de los reptiles. Ambos grupos descienden de un ancestro común, que designa al grupo Amniota, y designa a todos los animales cuyo huevo tiene membrana amniótica —actualmente, los que llamamos reptiles, aves y mamíferos—.

Esquema filogenético simplificado de los amniotas
Esquema filogenético simplificado de los amniotas; se separan inicialmente sinápsidos (donde se encuentra Dimetrodon y los mamíferos) y saurópsidos, los reptiles verdaderos (Elaboración propia basada en Werneburg 2009)

Los saurópsidos, recordemos, verdaderos reptiles, se diversificaron en los escamados —lagartos y serpientes—, los testudines —tortugas—, los cocodrilos y los dinosaurios, además de otros muchos grupos hoy extintos, como ictiosaurios, pterosaurios o plesiosaurios.

Por su parte, los sinápsidos tuvieron su propia diversificación, muy amplia y variada, especialmente durante el Pérmico —aquí estaría nuestro querido Dimetrodon—, y una de sus ramas finalmente dio lugar al linaje del que descienden los mamíferos.

Es decir, que nosotros, los mamíferos, pertenecemos, al fin y al cabo, a ese grupo Synapsida, porque, recordemos, el monofiletismo se mantiene. Y, por tanto, Dimetrodon está, en términos evolutivos, mucho más cerca de nosotros, los mamíferos, que de cualquier reptil, moderno o extinto, dinosaurios incluidos.

Referencias:

Laurin, M. et al. 2012. Amniota: Mammals, reptiles (turtles, lizards, Sphenodon, crocodiles, birds) and their extinct relatives. Tree of Life web project.

Souza, R. B. B. de et al. 2021. Allometric relations of respiratory variables in Amniota: Effects of phylogeny, form, and function. Comparative Biochemistry and Physiology Part A: Molecular & Integrative Physiology, 252, 110845. DOI: 10.1016/j.cbpa.2020.110845

Werneburg, I. et al. 2009. Timing of organogenesis support basal position of turtles in the amniote tree of life. BMC Evolutionary Biology, 9(1), 82. DOI: 10.1186/1471-2148-9-82

Vary (Álvaro Bayón)

Vary (Álvaro Bayón)

Soy doctor en biología, especializado en especies invasoras. Intento divulgar sobre ciencia y naturaleza mientras lucho férreamente contra las pseudociencias y el pensamiento mágico. Cuando me queda tiempo, cazo pokémon y hago artesanía. Además, soy (un poco) adicto al twitter.

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