Detectan una enorme 'cola de cometa' tras la colisión de DART con Dimorphos

Los escombros de este choque cósmico se extienden literalmente por el cielo. Su cola de escombros es parecida a la de un cometa.

 

La NASA estrelló el mes pasado, deliberadamente, una nave espacial (DART) contra un asteroide (Dimorphos) como parte de la primera prueba de defensa planetaria de la humanidad. Ahora, poco más de una semana después, los astrónomos han revelado una nueva imagen de las secuelas de esa colisión, que muestra una cola de polvo y escombros de 10.000 km de largo.

Las observaciones de seguimiento muestran que el polvo está siendo empujado lejos del asteroide por el viento solar, creando una cola de escombros similar a las que estamos acostumbrados a ver con los cometas. La colisión tuvo lugar el lunes 26 de septiembre y, en menos de dos días, una cola bien definida era fácilmente visible desde los telescopios terrestres.

 


Instantáneas

Dos días después de la colisión de DART, los astrónomos Teddy Kareta y Matthew Knight han capturado la gran columna de polvo y escombros arrojados desde la superficie del asteroide con el telescopio SOAR en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo de NOIRLab de NSF, uno de los muchos observatorios en la Tierra que vigilan el impacto.


“Es impresionante la claridad con la que pudimos capturar la estructura y la extensión de las secuelas en los días posteriores al impacto”, expresó Teddy Kareta (del Observatorio Lowell) .

“Ahora comienza la próxima fase de trabajo para el equipo DART analizando los datos y las observaciones con la ayuda de otros observadores alrededor del mundo que pudieron estudiar en conjunto este extraordinario evento”, agregó Matthew Knight de la Academia Naval de Estados Unidos. “Planeamos utilizar SOAR para monitorear la eyección de material en las próximas semanas y meses. La combinación de SOAR y AEON es justo lo que necesitamos para un seguimiento eficiente de eventos en evolución como este”.


Las observaciones realizadas por muchos otros astrónomos comenzarán a dibujar una imagen más detallada del impacto de DART en las próximas semanas, incluida la cantidad de material que expulsó el asteroide.

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NOIRLab

¿Qué se obtendrá de imágenes como esta?

“Estas observaciones nos permitirán obtener conocimiento sobre la naturaleza de la superficie de Dimorphos, cuánto material fue expulsado por la colisión, qué tan rápido fue expulsado y la distribución de tamaños de partículas en la nube de polvo en expansión, por ejemplo, si el impacto hizo que la pequeña luna arrojara grandes trozos de material o, en su mayoría, polvo fino”, apuntan los expertos.

Aunque Dimorphos no representaba una amenaza para la humanidad (y, de hecho, ningún objeto cercano a la Tierra conocido actualmente se considera un peligro significativo), si que hay muchos asteroides y otras rocas espaciales que aún no hemos descubierto o comenzado a rastrear, por lo que los datos obtenidos de DART literalmente podrían ser útiles en cualquier momento. Si un objeto acaba representando una grave amenaza de impacto para nuestro planeta, ya tenemos plan de acción. DART es la primera fase de ese plan.


Fue la primera prueba del mundo de una técnica de mitigación de impacto cinético, utilizando una nave espacial para desviar un asteroide, modificando la órbita del objeto.


"El análisis de esta información nos ayudará a proteger la Tierra y sus habitantes al comprender mejor la cantidad y la naturaleza de la eyección resultante de un impacto, y cómo eso podría modificar la órbita de un asteroide", dicen los astrónomos.


Los telescopios terrestres están analizando actualmente los datos de Dimorphos para evaluar si la misión logró alterar su órbita alrededor de su asteroide "gemelo" Didymos. Los científicos creen que el impacto formó un cráter, arrojó corrientes de rocas y tierra al espacio y, lo más importante, alteró la órbita del asteroide.

Referencia: CTIO / NOIRLab / SOAR / NSF / AURA / T. Kareta, Lowell Observatory / M. Knight, U.S. Naval Academy / T.A. Rector, University of Alaska Anchorage & NSF’s NOIRLab / M. Zamani & D. de Martin, NSF’s NOIRLab.

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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