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Detectan una emisión de rayos X procedente de Urano

¿Qué provoca estas emisiones de rayos X? ¿Y si no es el Sol? Los científicos estudian dos posibles fuentes.

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NASA / CXO / University College London / Dunn et al.

Es la primera vez que un equipo de científicos de la NASA ha logrado detectar rayos X en los alrededores de Urano. Sabemos que en nuestro sistema solar casi todos los planetas, incluso la Tierra, registran este tipo de energía pero, ¿qué provoca esta emisión de energía?

 


Urano, un planeta bastante extraño

Es el tercer planeta más grande de nuestro sistema solar y también uno de los más raros y fascinantes. A todo el misterio que ya de por sí le rodea, hemos añadido uno nuevo: los astrónomos han detectado rayos X procedentes de este mundo tóxico y, aunque parte de la señal podrían ser emisiones reflejadas del Sol, las más habituales, algunas parecen provenir del propio planeta, según un comunicado de la NASA.

El nuevo estudio, publicado en la revista Journal of Geophysical Research, analizó las observaciones de Urano recopiladas por el Observatorio de rayos X Chandra de la NASA en 2002 y 2017.

Ya se han detectado emisiones de rayos X de cometas, Venus, la Tierra, Marte, Saturno, Plutón, Júpiter y varias de las lunas de Júpiter; "de los planetas del sistema solar, solo los gigantes de hielo, Urano y Neptuno, aún quedan por detectar en la banda de ondas de rayos X", comentaban investigaciones anteriores.

Ahora, los científicos han visto una clara clara detección de rayos X en las primeras observaciones de 2002 y un posible destello de rayos X en los datos obtenidas 15 años después.

 

¿Qué podría hacer que Urano emita rayos X?

Principalmente el Sol, pues al igual que la atmósfera de la Tierra dispersa la luz visible, también lo hace la atmósfera de los planetas gigantes del sistema solar, como Júpiter y Saturno. Pero... si bien los autores del nuevo estudio inicialmente esperaban que la mayoría de los rayos X detectados también fueran de dispersión, "hay indicios tentadores de que al menos otra fuente de rayos X está presente", según un comunicado de la NASA. "Si más observaciones confirman esto, podría tener implicaciones interesantes para la comprensión de Urano", continúan los expertos.

 


Rayos producidos por el planeta

Si el propio planeta genera estas emisiones de rayos X. ¿Cuál es la fuente? Podrían ser los anillos de Urano. Aunque no son tan espectaculares como los de Saturno, su sistema de anillos está hecho de partículas oscuras entre unas pocas micras y una fracción de metro de ancho. Y sabemos que los anillos de Saturno emiten rayos X, así que podría tratarse del mismo origen.

 


¿Y si no fueran los anillos?

Los astrónomos abogan por las auroras. Las luces del norte y del sur no son exclusivas de la Tierra, hay auroras también en Júpiter, por ejemplo. Y, aunque no se sabe cuál es el mecanismo exacto que “mueve” las auroras de Urano, podría ser una pista crucial para comprender mejor los enigmas de este mundo de nuestro vecindario cósmico que yace de lado y donde el eje de su campo magnético está inclinado tanto desde el plano orbital como desde el eje de giro. Estos desordenados ejes pueden desencadenar auroras y estas emitir rayos X.

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Referencia: W.R. Dunn et al. 2021. A low signal detection of X-rays from Uranus. Journal of Geophysical Research 126 (4); doi: 10.1029/2020JA028739

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme por aquí.

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