Detectan el objeto binario transneptuniano más cercano

Los objetos transneptunianos son cuerpos rocosos que orbitan el Sol más allá de la órbita de Neptuno y, debido a su distancia y su pequeño tamaño, son muy complejos de estudiar.

transneptuniano
Southwest Research Institute

Se requieren telescopios con grandes ópticas para capturarlos con la calidad suficiente como para analizarlos de manera directa. Estos son telescopios de más de dos metros de diámetro.

Sin embargo, también es posible estudiar estos objetos transneptunianos (TNO, por sus siglas en inglés) a partir de observaciones indirectas, las cuales en ocasiones dan buenos resultados. Este es el caso del hallazgo que se ha realizado recientemente en el que un grupo de astrónomos del Southwest Research Institute (Texas, USA) ha detectado el objeto binario transneptuniano más cercano. El estudio donde se detalla este descubrimiento ha sido publicado en The planetary sciences journal esta semana.

Se trata del objeto (523764) 2014 WC510. La técnica utilizada ha sido el seguimiento de la ocultación de una estrella por este objeto. Esta técnica se utiliza en ocasiones para la confirmación del descubrimiento de asteroides binarios o la detección de anillos alrededor de otros objetos transneptunianos. Lo peculiar en esta ocasión es que la estrella ocultada también ha resultado ser una estrella binaria.

 

En concreto, el estudio ha revelado que el tamaño del transneptuniano 523764 es de 181 ± 16 km y tiene un satélite = 138 ± 32 km, que orbita al su alrededor a una distancia de 349 ± 26 kilómetros. También han determinado que ambos cuerpos tienen el mismo albedo, en concreto del 5,7%.

Un aspecto interesante de este trabajo es que las imágenes utilizadas no eran recientes, sino que habían sido tomadas hace así dos años, en diciembre de 2018, por la RECON (Research and Education Collaborative Occultation Network) mediante su red de pequeños telescopios repartidos a lo largo de 2.000 kilómetros en el oeste de Estados Unidos y Canadá.

A partir de dichas imágenes, los astrónomos han cuantificado la disminución de brillo de la estrella durante la ocultación y han detectado varias bajadas de brillo consecutivas, lo que delató la existencia del satélite.

Este hallazgo pone en evidencia que en los repositorios de imágenes de los centros astronómicos todavía hay muchos descubrimientos por realizar, lo que revela la importancia de la minería de datos a partir de imágenes astronómicas almacenadas durante años. Este método de trabajo es el utilizado en algunos estudios de localización de asteroides cercanos a la Tierra, con el propósito de recalcular sus órbitas o incluso para recuperar algún asteroide perdido (recovery research tasks).

 

Referencia: Rodrigo Leiva et al, Stellar Occultation by the Resonant Trans-Neptunian Object (523764) 2014 WC510 Reveals a Close Binary TNO, The Planetary Science Journal (2020). DOI: 10.3847/PSJ/abb23d

Amadeo Aznar Macías

Grupo de Observatorios Astronomía Para Todos

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