Descubren los exoplanetas más pesados hasta la fecha

El bario es el elemento más pesado jamás detectado en la atmósfera de un exoplaneta y lo han descubierto en las atmósferas de dos júpiter ultracalientes.

 

El bario, que es 2,5 veces más pesado que el hierro, ha sido localizado gracias al Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral, en los júpiteres ultracalientes bautizados como WASP-76 b y WASP-121 b.

El exoplaneta WASP-76b es similar a un infierno donde el hierro se vaporiza y también cae del cielo como la lluvia. El planeta está bloqueado por mareas y un lado se calienta lo suficiente como para vaporizar el hierro. El otro lado es más frío y los átomos de hierro se convierten en lluvia.

WASP-121 b, por su parte, tampoco es un exoplaneta ordinario. Es otro júpiter ultracaliente cuya temperatura superficial es extremadamente alta. Es probable que albergue nubes de hierro, llueva titanio y tenga vientos de 17.702 km/h. También está bloqueado por mareas, tiene casi el doble del tamaño que Júpiter y, en su lado diurno caliente que mira hacia la estrella, los metales y minerales en el aire se evaporan. Pero el lado nocturno, más fresco, presenta nubes de metal y "lluvia hecha de gemas líquidas".

 


Un descubrimiento accidental

Los astrónomos utilizaron el telescopio para analizar la luz de las estrellas que se filtra a través de las atmósferas de los planetas, lo que les permitió identificar los elementos químicos que se esconden en su interior. Esto reveló la presencia de bario en la atmósfera superior.

El hecho de que se detectara bario en las atmósferas de estos dos jupíteres ultracalientes sugiere que esta categoría de planetas podría ser aún más extraña de lo que se pensaba, ya que es algo desconcertante. El miembro número 56 de la tabla periódica es el elemento más pesado jamás descubierto en la atmósfera de un exoplaneta. Y ya hemos visto: en uno de los mundos llueve hierro y en el otro caerían zafiros y rubíes líquidos.

exoplaneta
ESO/M. Kornmesser

Los dos planetas orbitan muy cerca de sus estrellas anfitrionas y se sabe que son increíblemente calientes, con atmósferas extremas que alcanzan temperaturas abrasadoras que superan los 2.400 °C.

"La parte desconcertante y contraria a la intuición es: ¿por qué hay un elemento tan pesado en las capas superiores de la atmósfera de estos planetas?", explicó Tomás Azevedo Silva, de la Universidad de Oporto y el Instituto de Astrofísica y Ciencias Espaciales de Portugal y líder del trabajo que publica la revista Astronomy and Astrophysics. “Dada la alta gravedad de los planetas, esperaríamos que elementos pesados ​​como el bario cayeran rápidamente en las capas inferiores de la atmósfera”, agregó el coautor del estudio Olivier Demangeon, investigador de las mismas instituciones.

El bario no se había visto antes en ningún exoplaneta y, por lo tanto, los investigadores no lo estaban buscando específicamente. Su descubrimiento fortuito sugiere que esta clase de exoplanetas ultracalientes similares a Júpiter son aún más complejos de lo que pensábamos, y plantea nuevas preguntas sobre la composición de sus atmósferas extremas.

“Esto fue en cierto modo un descubrimiento ‘accidental’”, agregó Azevedo Silva. "No esperábamos ni buscábamos bario en particular y tuvimos que verificar que en realidad provenía del planeta, ya que nunca antes se había visto en ningún exoplaneta".

Esperemos que el Telescopio Extremadamente Grande de Chile (de 29 metros de diámetro y que estaría terminado este mismo año), ayude a resolver estas preguntas.

Referencia: T. Azevedo Silva et al. "Detection of Barium in the atmospheres of ultra-hot gas giants WASP-76b & WASP-121b". Astronomy & Astrophysics, 2022.

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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