Descubren la familia neandertal más antigua conocida

Han identificado los restos de un padre, su hija adolescente y dos parientes de 59.000 años en una cueva de Rusia gracias al ADN.

 

La primera familia conocida. El ADN de un grupo de neandertales que vivían juntos ha arrojado el mejor vistazo genético hasta la fecha a la sociedad de estos antiguos homínidos. Hace unos 59.000 años, las comunidades neandertales en una parte montañosa de Asia Central, consistían en pequeños grupos de parientes cercanos (primos, tía y sobrino o abuela y nieto) y mujeres adultas recién llegadas, según apuntan los investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de Alemania quienes analizaron el ADN de varios individuos de dos cuevas en las montañas de Altai en un nuevo e histórico estudio publicado en la revista Nature.


La confirmación de la familia neandertal más antigua conocida ha sido posible gracias al ADN extraído de los dientes y huesos de 13 neandertales encontrados en dos cuevas en las estribaciones de las montañas de Altai en el sur de Siberia. Su ADN confirmó que estaban estrechamente relacionados, incluido un padre y su hija adolescente, junto con un par de parientes de segundo grado. Esta es la primera descripción conocida de la organización social de una pequeña comunidad de neandertales.

"El hecho de que vivieran al mismo tiempo es muy emocionante. Esto significa que probablemente provengan de la misma comunidad social. Entonces, por primera vez, podemos usar la genética para estudiar la organización social de una comunidad de neandertales", explica Laurits Skov, líder del trabajo.

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Tom Bjorklund

Acerca de las poblaciones neandertales


El sur de Siberia ha sido previamente muy fructífero para la investigación del ADN antiguo, y es la ubicación de la cueva Denisova, donde se encontraron restos de homínidos de denisovanos.

Los neandertales ocuparon el oeste de Eurasia desde hace unos 430.000 años hasta su extinción hace unos 40.000 años. Sin embargo, se sabe poco sobre las relaciones genéticas y la organización social dentro y entre las comunidades neandertales en cualquier parte de Eurasia durante este intervalo de tiempo.

"Por organización social, nos referimos al tamaño, la composición sexual y la cohesión espaciotemporal de una comunidad", aclara Skov. “Definimos una comunidad como un conjunto de individuos que presumiblemente vivían juntos en el mismo lugar, y reservamos el término población para un conjunto de comunidades ampliamente conectadas en un área geográfica más amplia”.


La cueva estuvo ocupada durante una parte del período de hace 59.000-51.000 años, y las mediciones de datación carecen de precisión para refinar esto aún más.


Se desconoce si el estilo de vida a pequeña escala de los neandertales de Altai era inusual, tal vez debido a que vivían en un área escasamente poblada, o si reflejaba las prácticas neandertales en otras partes de Asia y Europa.


Desde que se publicó el primer borrador del genoma neandertal en 2010, los investigadores de la institución alemana han secuenciado otros 18 genomas de 14 sitios arqueológicos diferentes en Eurasia. Este es el estudio genético más grande conocido de los neandertales reportado hasta la fecha.


El ADN mitocondrial también dio una idea de la diversidad genética dentro de la comunidad, que es muy baja y consistente con un tamaño de grupo de 10 a 20 personas. También se encontró que la diversidad genética de los cromosomas Y, que se transmiten por línea masculina, era mucho menor que la del ADN mitocondrial, que se hereda de las madres. Esto sugiere que las comunidades estaban unidas principalmente por la migración femenina.

"Nuestro estudio proporciona una imagen concreta de cómo podría haber sido una comunidad de neandertales", comenta Benjamin Peter, también del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva y coautor del estudio. “Hace que los neandertales me parezcan mucho más humanos”.

Referencia: L. Skov et al. 2022. Genetic insights into the social organization of Neanderthals. Nature 610, 519-525; doi: 10.1038/s41586-022-05283-y

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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