El observatorio solar de la NASA y la ESA descubre su cometa número 4000

En lo que va de junio se han descubierto 17 cometas en los primeros nueve días del mes, alrededor del doble de la tasa normal de descubrimientos.

SOHO-4000
Credits: ESA/NASA/SOHO/Karl Battams

Pese a la crisis económica, sanitaria y social que estamos viviendo a nivel planetario, la investigación científica sigue adelante; concretamente, la observación y exploración del espacio. El observatorio solar de la NASA y la ESA ha descubierto su cometa número 4000 en 25 años de exploración, una cifra redonda que la comunidad científica ha querido celebrar estos días. El objeto ha sido bautizado temporalmente como SOHO-4000, a la espera de su designación oficial, en honor al instrumento con el que se descubrió, la misión SOHO de la NASA y la ESA.  

Tal como ha publicado la NASA en su página web oficial, SOHO-4000 es pequeño (relativamente): mide entre 4,5 y 9 metros de diámetro. Debido a su cercanía al Sol es imposible verlo desde la Tierra, con lo que la misión SOHO es, por ahora, el único observatorio que lo ha detectado.  

Lanzado en 1995, SOHO estudia el Sol desde su interior hasta su atmósfera exterior a aproximadamente un millón y medio de kilómetros de nuestro planeta. Pero en los últimos 25 años, SOHO se ha convertido en el mejor buscador de cometas en la historia de la humanidad. La destreza en la caza de cometas de SOHO proviene de una combinación de factores; entre ellos, su larga vida útil, sus instrumentos sensibles enfocados hacia la corona solar y el trabajo incansable de los científicos que analizan los datos de SOHO en busca de cometas nuevos, en esencia, conjuntos de gases congelados, rocas y polvo que orbitan al Sol. 

La gran mayoría de los cometas nuevos hallados a partir de los datos de la misión SOHO provienen de su instrumento de coronagrafía, llamado LASCO, (abreviatura de gran angular y coronagrafía espectrométrica). Al igual que otras coronagrafías, LASCO usa un disco de metal para bloquear el lado más brillante del Sol, permitiendo que sus cámaras se enfoquen en la atmósfera, relativamente débil: la corona. La corona es fundamental para comprender cómo los cambios del Sol afectan al sistema solar, lo que convierte a LASCO en una parte clave de la búsqueda científica de SOHO para comprender el Sol y su influencia. 

Karl Battams, científico espacial del Laboratorio de Investigación Naval de Estados Unidos, trabaja en SOHO y gestiona su programa de búsqueda de cometas: “SOHO no solo ha reescrito los libros de historia en términos de física solar, sino que, inesperadamente, también ha reescrito los libros en términos de cometas”, anunció en un comunicado oficial de la NASA. 

¿Por qué junio es un excelente mes para descubrir cometas? 

En lo que va de junio se han descubierto 17 cometas en los primeros nueve días del mes, alrededor del doble de la tasa normal de descubrimientos. Por tanto, el descubrimiento del cometa número 4000 se ha producido antes de lo esperado para los investigadores. ¿A qué se debe esta elevada tasa de descubrimientos? 

La misión SOHO generalmente experimenta un aumento en los descubrimientos de cometas cada mes de junio porque la posición de la Tierra en el espacio coloca a SOHO en un buen ángulo para ver la luz solar reflejada en los cometas que siguen el camino del conjunto de Kreutz, una familia de cometas que representa aproximadamente el 85 % de los objetos descubiertos por SOHO. 

Laura Marcos

Laura Marcos

Nunca me ha gustado eso de 'o de ciencias, o de letras'. ¿Por qué elegir? Puedes escribirme a lmarcos@zinetmedia.es

Continúa leyendo