Descubren 30 exocometas en un sistema planetario joven

El sistema Beta Pictoris ha sido el rincón cósmico en el que los astrofísicos han encontrado un amplio espectro de cometas.

 

El sistema Beta Pictoris ha sido el rincón cósmico en el que los astrofísicos han encontrado un amplio espectro de cometas.

El Institut d'Astrophysique de París (CNRS) ha detectado la presencia de hasta 30 cometas, con núcleos que varían de tamaño, circulando por el sistema planetario en formación de la joven estrella Beta Pictoris, situada a 63 años luz de distancia de nosotros.

 

Un sistema planetario memorable

Durante los últimos treinta años, la estrella β Pictoris ha fascinado a los astrónomos porque les permite observar un sistema planetario en proceso de formación. Que sepamos, está formado por al menos dos planetas jóvenes y también contiene cometas (que fueron los primeros observados alrededor de una estrella que no era el Sol).

Ahora, un equipo internacional de científicos encabezados por Alain Lecavelier des Etangs, investigador del CNRS en el Institut d'Astrophysique de Pariha, ha descubierto 30 de estos exocometas y ha determinado el tamaño de sus núcleos gracias a las observaciones realizadas durante 156 días utilizando la misión TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) de la NASA.

La estrella Beta Pictoris, que fue descubierta hace casi 40 años, está rodeada por un disco de escombros hecho de gas y polvo, que ya ha dado a luz a dos planetas jóvenes que orbitan alrededor de ella. Es un sistema emergente comparado con el nuestro. Nuestro sistema solar tiene 4 500 millones de años, mientras que Beta Pictoris tiene solo 20 millones de años que, astronómicamente hablando, es bastante joven.

Exacometa
Crédito: ESO/L. Calçada

¿Y cómo son sus núcleos?

Además de descubrir 30 exocometas, los investigadores también pudieron determinar el tamaño de los núcleos cometarios, la "bola de nieve sucia" helada que constituye el corazón de un cometa. Los núcleos de los exocometas varían entre 3 y 14 kilómetros de diámetro, similar a los cometas de nuestro propio sistema solar. Este patrón sugiere que los procesos que formaron los exocometas alrededor de Beta Pictoris son los mismos que los que formaron los cometas de nuestro sistema solar.

Esta es la primera vez que los astrónomos miden la distribución del tamaño de los cometas en otro sistema planetario.

Así, aunque Beta Pictoris no es la primera estrella alrededor de la que se han descubierto exocometas, es la primera estrella para la que ha sido posible medir la distribución de tamaño de los cometas.

Referencia: Alain Lecavelier des Etangs, Lucie Cros, Guillaume Hébrard, Eder Martioli, Marc Duquesnoy, Matthew A. Kenworthy, Flavien Kiefer, Sylvestre Lacour, Anne-Marie Lagrange, Nadège Meunier, Alfred Vidal-Madjar. Exocomets size distribution in the β Pictoris planetary system. Scientific Reports, 2022; 12 (1) DOI: 10.1038/s41598-022-09021-2

 

 

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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