¿De qué color eran los huevos de dinosaurios?

Los huevos de los dinosaurios presentaban diferentes colores

 

¿Los huevos de dinosaurios eran todos de color blanco o había excepciones?

Esta ha sido una cuestión sobre la que han investigado multitud de paleontólogos y paleontólogas a lo largo de la historia. Sin embargo, ha sido el equipo de la joven investigadora Jasmina Wiemann quienes han dado con la clave de este misterio. Esta paleobióloga molecular ha centrado algunas de sus publicaciones en comprender la fosilización a nivel biomolecular, es decir, a comprender los cambios que sufren las biomoléculas durante la formación de los fósiles. Gracias a ello ha podido desentrañar uno de los mayores misterios de la Paleontología, el color de los huevos de dinosaurios.

Para comprender esto, primero hay que aclarar que en la actualidad los representantes de los dinosaurios son las aves. Es decir, todas las aves actuales son en realidad dinosaurios terópodos derivados que sobrevivieron a la extinción que tuvo lugar entre el Cretácico y el Paleógeno. Este grupo de organismos es el único grupo viviente que presenta huevos de diferentes colores. Hasta hace poco, se creía que los huevos de colores eran una innovación evolutiva de las aves. Sin embargo, se han hallado pigmentos marrones y verdes en la cáscara de huevos de dinosaurios no avianos.

¿Realmente el color de los huevos es una innovación evolutiva de las aves?

Jasmina Wiemann y su equipo han concluido que no. Las aves no son los primeros amniotas (vertebrados cuyos embriones tienen diferentes envolturas protectoras) en desarrollar huevos con colores. El estudio liderado por esta joven investigadora comprende una muestra de 19 especies entre cocodrilos, aves y dinosaurios en los cuales se han analizado los huevos o los fósiles de cáscara de huevo. Han utilizado espectroscopia (metodología para analizar la cantidad de luz que absorbe, refleja o despide un objeto) sobre la cáscara de huevo para caracterizar los patrones de color de estos. De esta manera, se han encontrado pigmentos rojo-marrones y verdeazulados en el ovirraptórido (dinosaurio terópodo) Heyuannia huangi, en un microtroodóntido (dinosaurio terópodo) de Mongolia, en troodóntidos (dinosaurio terópodo) de China y Mongolia, en el dromeosáurido (dinosaurio terópodo) Deinonychus antirrhopus, y en el enantiornite (aves voladoras extintas) Psammornis rothschildi.

Análisis de espectroscopía y reconstrucciones del color de los huevos de dinosaurios y aves
Reconstrucciones de los colores de los huevos de los dinosaurios y aves analizados por Jasmina Wiemann y su equipo. Foto editada a partir del original publicado en la revista Nature.

¿Por qué algunos dinosaurios ponían huevos con color?

Esta paleobióloga también ha podido descubrir que existieron dinosaurios troodóntidos norteamericanos cuyos huecos carecían de color. Este hecho ha sido interpretado como una adaptación a un aumento de la radiación solar para así evitar el sobrecalentamiento del huevo o una adaptación a la vida en cuevas o nocturna. Pero ¿qué relación había entre los dinosaurios que sí tenían nidos con huevos de colores? Para contestar esta pregunta tenemos que comprender los mecanismos que dirigen el color de los huevos en las aves actuales. Los nidos de las aves son muy diversos; desde hábitos de anidación abiertos como los de los avestruces, nidos en madrigueras como el del búho de madriguera, nidos dentro de troncos como los del pájaro carpintero y un largo etcétera. Estas diferencias en la anidación afectarán a los colores de la puesta. Así, muchos huevos adquirirán los colores del entorno para mimetizarse con él. Así en las puestas de nidos abiertos, los huevos estarían protegidos en contra de la depredación. Mientras que, en nidos protegidos, los huevos podrían carecer de pigmentos y no sufrir ningún riesgo. Lo mismo ocurriría según Jasmina Wiemann y su equipo con los huevos de dinosaurios gracias a sus investigaciones en Heyuannia huangi. Este ovirraptórido es el dinosaurio más basal en el que se han descrito huevos de colores y también representa al primer grupo de dinosaurios con hábitos de anidación abiertos. Aplicando lo que se sabe de las aves actuales, Heyuannia huangi ponía huevos con colores probablemente para proteger sus puestas de posibles depredadores.

¿La famosa escena de los huevos de Jurassic Park es entonces cierta?

Hablamos de la escena protagonizada por los personajes de Ellie Sattler, Alan Grant y John Hammond en la película Jurassic Park alrededor de un huevo de raptor. En ella se muestra como la cría de este dinosaurio estaba saliendo de un huevo de color blanco. No obstante, se sabe que los velocirraptores representados en estas películas pertenecen al grupo de dinosaurios llamados dromeosáuridos para los cuales ya sabemos que se han descrito huevos de colores verdeazulados. A pesar de tratarse de un universo de ficción, los conocimientos que tenemos ahora sobre los huevos de este grupo nos llevan a afirmar que una representación más precisa de lo que hubiera sido un huevo de velocirraptor debería haber incluido una cáscara de colores verdes y azules.

En definitiva, las investigaciones más punteras lideras por jóvenes investigadores e investigadoras están resolviendo preguntas muy interesantes en el campo de la paleontología.

Referencias:

Wiemann, J., Yang, T. R., & Norell, M. A. (2018). Dinosaur egg colour had a single evolutionary origin. Nature, 563(7732), 555-558.

Wiemann, J., Yang, T. R., Sander, P. N., Schneider, M., Engeser, M., Kath-Schorr, S., ... & Sander, P. M. (2017). Dinosaur origin of egg color: oviraptors laid blue-green eggs. PeerJ, 5, e3706.

 

 

 

 

 

 

Patricia Carro Rodríguez

Patricia Carro Rodríguez

Nací en Madrid. En 2014 acabé el grado en Biología de la Universidad Autónoma de Madrid. En la actualidad soy contratada predoctoral en la Universidad Complutense de Madrid realizando una tesis basada en micromamíferos fósiles.

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