¿Cuántos volcanes activos hay en el mundo?

Para prevenir catástrofes, es importante identificar todos los volcanes que podrían entrar en erupción en cualquier momento.

volcán
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La erupción del volcán de Cumbre Vieja en La Palma se ha producido tras varios días de seísmos en la zona. ¿Cuándo se considera que un volcán está activo? Los expertos del Programa de Vulcanismo Global del Smithsonian consideran que un volcán que ha entrado en erupción en los últimos 10 000 años puede considerarse activo. Según esta definición, en el mundo hay muchos volcanes activos que no tienen por qué estar en erupción, de hecho puede que lleven miles de años sin hacerlo. Debido a esto se puede incluir el término ‘volcán durmiente’, que nos explica la profesora del Departamento de Física Teórica y del Cosmos del Área de Física de la Tierra en la Universidad de Granada Janire Prudencio: “Normalmente diferenciamos entre volcán activo, volcán durmiente, y volcán extinto. Extinto significa que en tiempo histórico -últimos 10000 años- no ha entrado en erupción-. El reto es distinguir si un volcán está durmiente o activo. Con algunos como el Estrómboli, que entra en erupción cada pocos minutos, no hay dudas, es un volcán totalmente activo. Lo ideal sería identificar todos los volcanes durmientes, porque en cualquier momento podrían entrar en erupción”.

Resulta bastante complicado dar un número definitivo de volcanes que podrían entrar en erupción: si por ejemplo se tienen solo en cuenta las erupciones históricas confirmadas al 100 %, probablemente no se contabilicen erupciones del pasado o de las que hay registros inciertos, y muchas veces será un criterio que dependerá de la opinión de cada vulcanólogo. Los científicos del Smithsonian, de hecho, lo aclaran: “Debido a que los intervalos inactivos entre erupciones importantes en un solo volcán pueden durar de cientos a decenas de miles de años, empequeñeciendo el registro histórico relativamente corto en muchas regiones, es engañoso restringir el uso de ‘volcán activo’ a los recuerdos humanos registrados”. Un término más preciso sería, según ellos, ‘volcanes históricamente activos’.

Según esto, habría 1 356 volcanes que se piensa que han entrado en erupción durante el Holoceno, aunque de estas estarían confirmadas 866. “Los números cambiarán a medida que se publiquen nuevas investigaciones, se adquieran nuevas fechas o se apliquen nuevos criterios”.

Predecir las erupciones

Predecir si alguno de estos volcanes durmientes entrará en erupción próximamente es una tarea compleja y se suelen emplear varias técnicas distintas: detección sismográfica de los terremotos y temblores que, como hemos visto, suelen preceder a las erupciones, mediciones de la deformación del suelo que generalmente precede al aumento de magma, cambios en las emisiones de gases volcánicos y cambios en la gravedad y en los campos magnéticos. De esta forma, si se observan cambios notables en la actividad de fondo, los científicos pueden sospechar que puede haber una erupción inminente. No obstante, y por desgracia, aún no hay forma de saber con seguridad si un volcán acaba de erupcionar o si volverá a hacerlo pronto.

En 2021, han entrado en erupción 68 volcanes y actualmente hay en torno a 50, según el registro semanal de actividad volcánica mundial que publica el Programa de Vulcanismo Global del Smithsonian. Algunos llevan ya varias décadas en erupción, como es el caso del Sheveluch, en la región de Kamchatka (Russia). En Europa, además del volcán de la Palma, se encuentran en erupción al menos tres volcanes en Islandia.

Victoria González

Victoria González

Bióloga de bota. Tengo los pies en la tierra y la cabeza llena de pájaros. De mayor quiero ser periodista.

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