¿Cuál fue el primer dinosaurio con plumas?

Es posible que tengas en mente un aspecto equivocado de los dinosaurios.

 

La imagen de los dinosaurios que ha mostrado el cine con películas como “Parque Jurásico” dista mucho de las reconstrucciones científicas más actuales. El aspecto de reptil con escamas va relegando su posición cada vez más a favor de dinosaurios cubiertos de plumas. ¿Desde cuándo se piensa que los dinosaurios tenían plumas? ¿Cuál fue la primera evidencia que animó a cambiar el aspecto de los dinosaurios?

Las aves modernas son parientes vivos de los dinosaurios

Tradicionalmente, las aves se han considerado un grupo de animales dentro de los vertebrados. Sin embargo, la teoría de la evolución de las especies revolucionó los puntos de vista empleados hasta entonces en las investigaciones biológicas. Sin ir más lejos, solo un año después de la publicación de “El origen de las especies” en 1859, se encontró el fósil de Archaeopteryx, una especie con características de ave y de reptil. Por tanto, acabó considerándose como una transición entre dinosaurios y aves.

Durante mucho tiempo se tomó a Archaeopteryx (que significa “ala antigua”) como el primer dinosaurio con plumas. Pero el descubrimiento de más fósiles nos ha hecho ver que los dinosaurios contaban con este rasgo de manera más general a la sospechada.

Parece que los ancestros dinosaurianos de las aves vendrían por el grupo de los manirraptores, dinosaurios terópodos que existieron desde hace unos 170 millones de años, en el Jurásico medio, que tenían antebrazos y dedos alargados, así como plumas en las extremidades superiores y la cola. Entre los manirraptores más conocidos están las especies Troodon Velociraptor. Actualmente, en este clado de manirraptores se incluyen las aves modernas.

La primera ave

Pero todavía tenemos dinosaurios más cercanos a las aves en la línea evolutiva. Son los aviales, un clado creado por Jacques Gauthier en 1986, que incluiría a las especies con características plenamente de aves. Lo cual no significa que tuvieran la capacidad de volar. No hay más que ver a nuestras actuales gallinas.

Siempre resulta muy complicado conocer el momento o la especie que da origen a un determinado grupo de animales. De hecho, es algo que siempre está abierto al cambio por nuevos hallazgos fósiles e investigaciones paleontológicas. Pero, por ahora, Aurornis xui (“pájaro del amanecer”) es considerado el representante más antiguo de los aviales. Este pájaro primigenio tenía el tamaño de un faisán moderno y vivió hace unos 160 millones de años, 10 millones de años antes que Archaeopteryx.

Asteriornis maastrichtensis es la especie considerada la primera ave moderna. Vivió hace unos 66 millones de años, apenas un millón de años antes de la extinción de los dinosaurios. Este “pollo maravilla” podría volar y representa un primer exponente de uno de los grupos con más éxito en la supervivencia de la historia de la tierra: las aves.

¿Y qué es una pluma?

Hasta ahora hemos estado obviando un debate acerca del plumaje de los dinosaurios que se ha extendido durante años. Las especies anteriormente mencionados ofrecían unas plumas ya complejas, es decir, plumas como las de las aves modernas en edad adulta. Y, precisamente, los polluelos de las aves actuales nacen con una especie de pelusilla que se va desarrollando hasta las plumas complejas. Estos estados anteriores a la forma final de las plumas se pudieron dar en dinosaurios con una anterioridad mayor a lo expuesto en los párrafos anteriores.

El debate está presente y por ello hay reconstrucciones de Tyrannosaurus rex con el cuerpo cubierto por esa pelusilla o protoplumas:

“El descubrimiento de plumas fósiles primitivas y derivadas en una diversidad de
dinosaurios terópodos documenta que las plumas evolucionaron y se diversificaron
en los terópodos no aviares antes del origen de las aves y antes del origen del vuelo”.

Referencias:

Carney, R. M. et al. 2020. Evidence corroborates identity of isolated fossil feather as a wing covert of Archaeopteryx. Scientific Reports 10, 15593. DOI: 10.1038/s41598-020-65336-y.

Field, D. J. et al. 2020. Late Cretaceous neornithine from Europe illuminates the origins of crown birds. Nature 579, 397-401. DOI: 10.1038/s41586-020-2096-0.

G. M., A. 2021. Historia de la evolución: de los dinosaurios con plumas a las primeras aves. nationalgeographic.com.es

Godefroit, P. et al. 2013. A Jurassic avialan dinosaur from China resolves the early phylogenetic history of birds. Nature 498, 359-362. DOI: 10.1038/nature12168.

Fran Navarro

Fran Navarro

Historiador y escritor (esto último solo lo digo yo). El destino me reservaba una carrera de ensueño en el mundo académico, pero yo soy más de divulgar, hacer vídeos y contenidos culturales para que mi madre se entere bien de lo que hablo. De entre las cosas menos importantes de la vida, los libros son lo más importante para mí. Y como no hay nada mejor que conocer bien un asunto para disfrutarlo al máximo, hice el máster de Documentos y Libros, Archivos y Bibliotecas. Para esto y todo lo demás tengo Twitter: @FNavarroBenitez.

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