Crean el reloj más preciso del mundo

Si lo pusiéramos en funcionamiento en el 'año cero', estaría haciendo 'tick' de manera estable y sin desviarse durante mil veces la edad del universo.

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Ahora, el nuevo reloj atómico de átomos de estroncio, diseñado por un equipo de la Universidad de Colorado y dirigido por el científico Jun Ye, tiene una precisión es mucho mayor a la del reloj de 2015: Si lo pusiéramos en funcionamiento en el año cero, estaría haciendo 'tick' de manera estable y sin desviarse durante mil veces la edad del universo.

Funciona de la siguiente manera: los científicos colocaron los átomos de estroncio en un patrón de rejilla y luego los apilaron formando torres, en una estructura tridimensional, de manera mucho más eficiente que como se colocaban anteriormente los átomos de cesio: en concreto, diez millones de átomos por centímetro cúbico.

¿Cómo miden el tiempo este tipo de relojes?

El tic-tac se mide a través de microondas emitidas por los electrones alrededor de los átomos, que saltan de una órbita más baja a una más alta, ya que absorben y luego pierden energía proveniente de un láser.

Y, ¿qué tenían de malo los relojes de átomos de cesio?

Lo cierto es que la precisión con la que los  electrones de cesio pueden medir el tiempo tienen un límite de velocidad: pueden saltar hacia adelante y hacia atrás 'solo' nueve mil millones de veces por segundo. Los electrones en átomos de estroncio, en cambio, pueden transitar casi un millón de millones de veces por segundo.

Por tanto, en el nuevo reloj, la estructura 3D en la que agruparon los átomos de estroncio les permitió medir señales de más átomos al mismo tiempo dentro del ancho del rayo láser: diez trillones de átomos por centímetro cúbico en comparación con relojes anteriores, con diez mil millones de átomos por centímetro cúbico.

Además, los investigadores enfriaron los átomos a  -273 grados centígrados (el límite físicamente alcanzable o 'cero absoluto') y los atraparon en un lugar fijo para controlar las interacciones entre ellos. "Imagina un escenario en el que tenga una vivienda para una sola persona en un bloque de la ciudad. Una persona vive en cada casa y a los vecinos nunca se les permite entrar ", explica Ye. "Cada átomo encaja en un sitio en particular."

Etiquetas: cienciafísicafísica cuántica

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