Cápsulas de seda para reemplazar los microplásticos

¿La solución definitiva al problema de los microplásticos? Un equipo de investigadores del MIT ha desarrollado un sustituto muy eficaz.

 

Los microplásticos, esas partículas microscópicas de plástico que se encuentran en el aire, el agua y el suelo, son un grave problema de contaminación e incluso las hemos encontrado en el torrente sanguíneo de animales y personas en todo el mundo.

La mayoría de estos microplásticos se forman a medida que los productos plásticos más grandes se descomponen en el medio ambiente, pero como si el problema no fuera lo suficientemente grave, hemos estado agregando nuestras propias partículas microplásticas a otros productos durante décadas.

Según la Agencia Europea de Sustancias Químicas, algunos microplásticos se introducen deliberadamente en productos químicos agrícolas, pinturas, cosméticos y detergentes. Con este fin, la Unión Europea (UE) ha ordenado que los microplásticos no biodegradables se eliminen para 2025.

 


Microplásticos: un problema creciente


Es un problema ambiental al que debemos dar solución, pero un nuevo estudio podría ayudar a eliminar una buena parte de ellos. Los autores demostraron que la seda podría ser un reemplazo biodegradable de las microesferas y las partículas de plástico que a menudo se agregan a los cosméticos, pinturas y otros productos.


Después de años de investigación, los investigadores del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y otros científicos han ideado un dispositivo a base de seda que podría ser barato y fácil de fabricar.


“No podemos resolver todo el problema de los microplásticos con una solución que se adapte a todos”, explicó Benedetto Marelli, autor principal del estudio. “El diez por ciento de un número grande sigue siendo un número grande… Resolveremos el cambio climático y la contaminación del mundo un uno por ciento a la vez”.

Al parecer, la seda no solo puede cumplir la misma función al encapsular sustancias hasta que se necesite, sino que se biodegradará de forma rápida y segura cuando termine. La seda de calidad textil requiere que los capullos de gusanos de seda se desenreden meticulosamente, pero para hacer estas microesferas, los capullos se pueden disolver en agua en un proceso que es simple, escalable y se puede hacer utilizando la infraestructura existente, dice el equipo. Y puede emplearse con seda de baja calidad que actualmente se desperdicia en grandes cantidades, lo que es mejor aún si cabe.

Según los expertos, la proteína de seda utilizada en el nuevo material alternativo está fácilmente disponible y es menos costosa. La técnica es tan simple y personalizable que el material producido se puede adaptar al equipo de fabricación actual, ofreciendo una solución "directa" utilizando las fábricas existentes.


El equipo probó el material de recubrimiento de seda en el laboratorio utilizando el equipo de fabricación basado en aerosol existente para hacer un herbicida contenido en cápsulas de seda que se disuelve en agua para liberar el producto con el tiempo.


Al probarlo con maíz en un invernadero, el herbicida encapsulado en seda funcionó tan bien como los productos existentes, pero redujo significativamente el daño a los cultivos. El equipo dice que este recubrimiento de seda podría reemplazar a los microplásticos primarios en la mayoría de las aplicaciones, como cosméticos o incluso medicamentos, ya que la seda también se descompone en el organismo.


“Existe una gran necesidad de lograr la encapsulación de activos de alto contenido para abrir la puerta al uso comercial”, dijo Marelli. “La única forma de tener un impacto es donde no solo podemos reemplazar un polímero sintético con una contraparte biodegradable, sino también lograr un rendimiento igual, si no mejor”.

 

Referencia: Microencapsulation of High-Content Actives Using Biodegradable Silk Materials

Muchun Liu, Pierre-Eric Millard, Henning Urch, Ophelie Zeyons, Douglas Findley, Rupert Konradi, Benedetto Marelli
First published: 08 July 2022

DOI: https://doi.org/10.1002/smll.202201487

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

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