Así celebra el Hubble su 27º aniversario

Los astrónomos de la NASA y la ESA han hecho pública la espectacular imagen de una pareja de galaxias situadas a muy poca distancia la una de la otra.

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En esta ocasión se trata de una impactante fotografía de NGC 4302 (la más alargada) y NGC 4298, dos galaxias espirales que se encuentran a 55 millones de años luz de la Tierra, en la constelación de Coma Berenices o Caballera de Berenice. La brillante pareja forma a su vez parte del cúmulo de Virgo, una ciudad galáctica con cerca de 2.000 vecinos. Mientras que NGC 4302 es ligeramente más pequeña que nuestra Vía Láctea, NGC 4298 tiene apenas la mitad de su tamaño.

Separadas por alrededor de 7.000 años luz (una minucia en términos astronómicos), llaman sobre todo la atención a los astrónomos por la aparente ausencia de interacción gravitacional: generalmente, cuando dos galaxias están tan cerca una de la otra se aprecian apéndices alargados y otras deformaciones estructurales. Solo han podido observar débiles corrientes de gas entre NGC 4302 y NGC 4298.

Los investigadores creen que ambas son unas recién llegadas al cúmulo de Virgo, y que están siendo atraídas por el corazón de ese cúmulo y la galaxia gigante Messier 87. El gas caliente que se encuentran en su desplazamiento actúa como una especie de viento que despoja a la pareja de gas y polvo, probable origen de los flujos gaseosos que han observado los astrónomos.

Según está previsto, el sucesor del Hubble, el James Webb, empiece a funcionar en 2021, así que el ya veterano telescopio espacial se jubilará como treintañero, aunque no se descarta que ambos trabajen juntos durante un tiempo para combinar sus capacidades.

 

Foto: NASA, ESA y M. Mutchler (STSCI).

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