Aparece una estrella gigante 'parpadeante' en el centro de la Vía Láctea

¿Lo causa un compañero orbital? ¿Qué es exactamente este misterioso objeto? Los científicos creen que VVV-WIT-08 podría pertenecer a una nueva clase de sistema estelar binario.

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Amanda Smith

Un equipo de astrónomos de ESO ha detectado una estrella gigante 'parpadeante' hacia el centro de nuestra galaxia, a más de 25.000 años luz de distancia. La estrella, bautizada como VVV-WIT-08 y unas 100 veces más grande que nuestro Sol, fue observada usando el telescopio VISTA (telescopio de exploración visible e infrarroja) ubicado en el Observatorio Paranal en Chile. Según los investigadores, el brillo de la estrella disminuyó en un factor de 30, o en un 97%, lo que significa que desapareció casi por completo del cielo, antes de volver a la normalidad. ¿Una estrella que parpadea?

Si bien es cierto que muchas estrellas cambian de brillo porque pulsan o son eclipsadas por otra estrella, los astrónomos afirman que es "excepcionalmente raro" que una estrella se vuelva más débil durante un período de varios meses y luego vuelva a brillar más. Además, desaparece tras algo "oscuro, grande y alargado", y no están seguros de qué es exactamente.

Este 'parpadeo' tiene lugar cada pocas décadas, algo que suele indicar algún tipo de tránsito; que algo ha pasado frente a él. Si sucede con regularidad, probablemente algo lo esté orbitando. ¿Qué sería en este caso? Esta compañera invisible podría ser un planeta u otra estrella rodeada por un vasto y opaco disco de polvo que provoque el evento eclipsante y que cubra a la estrella por completo cuando pasa frente a nuestra vista.


"Es sorprendente que acabamos de observar un objeto oscuro, grande y alargado que pasa entre nosotros y la estrella distante y únicamente podemos especular cuál es su origen", dijo en un comunicado Sergey Koposov de la Universidad de Edimburgo y coautor del estudio.

 

 

Dado que la estrella está ubicada en una región densa de la Vía Láctea, los investigadores consideraron si algún objeto oscuro desconocido podría simplemente haberse desplazado frente a la estrella gigante por casualidad. Sin embargo, las simulaciones por ordenador mostraron que tendría que haber una cantidad increíblemente grande de cuerpos oscuros flotando alrededor de la galaxia para que este escenario fuese plausible.

Los astrónomos creen que la estrella podría pertenecer a una nueva clase de estrellas: bestias gigantes de más de 100 veces el Sol que son eclipsadas por un misterioso cuerpo en órbita una vez cada pocas décadas. Se trata de un caso bastante peculiar porque aunque otras estrellas han exhibido caídas de luz similares, ninguna ha sido tan profunda.

“Ocasionalmente, encontramos estrellas variables que no encajan en ninguna categoría establecida, a las que llamamos objetos '¿qué es esto?' U 'WIT'. Realmente no sabemos cómo que son estos gigantes parpadeantes. Es emocionante ver tales descubrimientos después de tantos años de planificación y recopilación de datos ", aclara Philip Lucas de la Universidad de Hertfordshire y coautor del trabajo. "Ciertamente hay más por encontrar, pero el desafío ahora es descubrir cuáles son los compañeros ocultos y cómo llegaron a estar rodeados de discos, a pesar de orbitar tan lejos de la estrella gigante", continúa Leigh Smith, astrónomo del Instituto de Astronomía de la Universidad de Cambridge y líder del trabajo. "Al hacerlo, podríamos aprender algo nuevo sobre cómo evolucionan este tipo de sistemas".

El equipo también encontró, entre los datos de VISTA, dos más de estas peculiares estrellas gigantes, de ahí que crean que puedan representar una nueva clase de estrellas 'gigantes parpadeantes' que deben ser investigadas.

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Referencia: Leigh C. Smith et al. 2021. VVV-WIT-08: the giant star that blinked. Monthly Notices of the Royal Astronomical Society (2021). DOI: 10.1093/mnras/stab1211

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en ladymoon@gmail.com

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