Algunos pterosaurios tenían plumas de colores

¡Misterio resuelto! Descubren que los pterosaurios podían controlar el color de las plumas usando pigmentos de melanina.

 

Durante gran parte de la historia de la paleontología, los científicos pensaban que todos los dinosaurios estaban cubiertos de escamas, al igual que los lagartos actuales. Sin embargo, los hallazgos de las últimas décadas han revelado que estos animales extintos portaban plumas, tal y como lo harían sus descendientes posteriores, las aves.

 


Nuevo hito paleontológico


Ahora, un equipo internacional de paleontólogos ha descubierto nuevas pruebas notables de que los pterosaurios, los parientes voladores de los dinosaurios, podían controlar el color de sus plumas utilizando pigmentos de melanina.


“Durante décadas, los paleontólogos han discutido sobre si los pterosaurios tenían plumas”, explica Aude Cincotta, investigadora del University College Cork, el Real Instituto Belga de Ciencias Naturales y la Universidad de Namur. "Las plumas de nuestro espécimen cierran definitivamente ese debate, ya que están claramente ramificadas a lo largo de su longitud, al igual que las aves de hoy".

El estudio, dirigido por paleontólogos del University College Cork (UCC) y el Real Instituto Belga de Ciencias Naturales, así como un equipo internacional de científicos de Brasil y Bélgica, permitió descubrir que la parte inferior de la cresta de Tupandactylus imperator tenía un borde borroso de plumas, con plumas cortas parecidas a pelos de alambre y plumas ramificadas esponjosas.


Al estudiar las plumas con microscopios electrónicos de alta potencia, encontraron melanosomas preservados, gránulos del pigmento melanina. Y, para sorpresa de los científicos, descubrieron que los melanosomas en diferentes tipos de plumas tenían formas diferentes.

"En las aves actuales, el color de las plumas está fuertemente relacionado con la forma de los melanosomas", aclara Maria McNamara, investigadora del University College Cork.

pterosaurio-colores
Bob Nicholls

¡Plumas de colores vibrantes!

Los pterosaurios vivieron junto a los dinosaurios durante los períodos Triásico, Jurásico y Cretácico, hace entre 230 y 66 millones de años. Sabíamos que estas criaturas tenían pelajes esponjosos que consistían en fibras similares a pelos llamadas picnofibras, pero si estas estructuras eran o no plumas 'verdaderas' había sido un tema de debate. Hasta ahora.


"Las plumas de nuestro espécimen cierran definitivamente ese debate, ya que están muy claramente ramificadas a lo largo de su longitud, al igual que las aves de hoy", dicen los autores.

 


¿Y para qué servían las plumas?


Es más, los hallazgos también sugieren que, aunque es posible que estas plumas no se hayan utilizado para volar, podrían haberse utilizado como una forma de comunicación visual. Los reptiles voladores prehistóricos podrían controlar sus colores para atraer parejas o mantenerse frescos, apuntan los científicos.


"Dado que los tipos de plumas de pterosaurio tenían diferentes formas de melanosomas, estos animales deben haber tenido la maquinaria genética para controlar los colores de sus plumas. Esta característica es esencial para el patrón de color y muestra que la coloración era una característica fundamental incluso de las plumas más antiguas", dice McNamara.

Según el análisis de los expertos, lo más probable es que las plumas se heredaran de un antepasado avemetatarsiano común tanto a los dinosaurios como a los pterosaurios, aunque también es posible que estas características evolucionaran de forma independiente en diferentes grupos o especies de animales.

Referencia: “Pterosaur melanosomes support signalling functions for early feathers” by Aude Cincotta, Michaël Nicolaï, Hebert Bruno Nascimento Campos, Maria McNamara, Liliana D’Alba, Matthew D. Shawkey, Edio-Ernst Kischlat, Johan Yans, Robert Carleer, François Escuillié and Pascal Godefroit, 20 April 2022, Nature.
DOI: 10.1038/s41586-022-04622-3

Sarah Romero

Sarah Romero

Fagocito ciencia ficción en todas sus formas. Fan incondicional de Daneel Olivaw y, cuando puedo, terraformo el planeta rojo o cazo cylons. Hasta que viva en Marte puedes localizarme en Twitter: sarahromero_ y en ladymoon@gmail.com

Continúa leyendo