Algunas de las galaxias más antiguas del universo orbitan alrededor de la Vía Láctea

Las galaxias satélite más débiles que orbitan alrededor de la Vía Láctea resultan ser de las primeras que se formaron en el universo, hace más de 13.000 millones de años.

Algunas de las galaxias más antiguas orbitan alrededor de la Vía Láctea

 

Aún son muchos los misterios ocultos con respecto al universo (entre ellos, qué es la materia oscura y su origen); pero algunos datos sí parecen bastante lúcidos para los científicos, que llevan décadas escudriñando el cielo visible y analizando las pistas que las antiguas galaxias, y las estrellas que las conforman, nos dejan a través de potentes telescopios, y la observación de datos como la radiación de fondo de microondas.

Una de las cosas que tienen claras los científicos es la edad de universo: se calcula que 13.700 millones de años atrás es la fecha del origen de los tiempos. Por ello, es emocionante descubrir nuevas estructuras celestiales que confirmen esta concepción. Cada nuevo descubrimiento cuya antigüedad se acerca a la edad estimada del universo emociona a los astrónomos. El último hallazgo ha sido realizado por un equipo de cosmólogos de la Universidad de Durham y el Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian: ha encontrado evidencias de que las galaxias satélite más débiles que orbitan nuestra propia Vía Láctea se encuentran entre las primeras galaxias que se formaron en nuestro universo.

Los científicos que trabajan en esta investigación han descrito el hallazgo como "enormemente emocionante", explicando que encontrar algunas de las primeras galaxias del universo en órbita alrededor de la Vía Láctea es "equivalente a encontrar los restos de los primeros humanos que habitaron la Tierra".

 

En concreto, las galaxias Segue-1, Bootes I, Tucana II y Ursa Major I son algunas de las primeras galaxias formadas que, se cree, tienen más de 13.000 millones de años.

380.000 años después del Big Bang se formaron los primeros átomos. Estos fueron átomos de hidrógeno, el elemento más simple en la tabla periódica. Estos átomos se acumularon en las nebulosas y comenzaron a enfriarse gradualmente hasta asentarse en los pequeños grupos o "halos" de materia oscura que surgieron del Big Bang.

Con la formación de las primeras galaxias, en el universo se hizo la luz, llevando a la Era oscura cósmica, una fase de enfriamiento, conocida que duró aproximadamente 100 millones de años, a su fin. Entonces, el gas que se había enfriado dentro de las nebulosas se volvió inestable y comenzó a formar estrellas: estos objetos son las primeras galaxias que se formaron.

 

Vídeo: Algunas de las galaxias más antiguas del universo orbitan alrededor de nuestra Vía Láctea

 

El Dr. Sownak Bose, del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica, que trabaja con el Dr. Alis Deason y el Profesor Carlos Frenk en el ICC de la Universidad de Durham, identificó dos poblaciones de galaxias satélite que orbitan alrededor de la Vía Láctea.

El primero era una población muy débil que consistía en las galaxias que se formaron durante la "Era oscura cósmica", cuando aún no había rastro de estrella alguna. La segunda era una población ligeramente más brillante que consistía en galaxias que se formaron cientos de millones de años después, una vez que el hidrógeno que había sido ionizado por la intensa radiación ultravioleta emitida por las primeras estrellas pudo enfriarse en halos de materia oscura más masivos.

 

Tal y como se detalla en Phys.org, el equipo descubrió, para su sorpresa, que un modelo de formación de galaxias que habían desarrollado previamente coincidía perfectamente con los datos, lo que les permitió deducir la edad de las galaxias satélite.

Según el Profesor Carlos Frenk, Director del Instituto de Cosmología Computacional de la Universidad de Durham: "Encontrar algunas de las primeras galaxias que se formaron en nuestro Universo orbitando en el patio trasero de la Vía Láctea es el equivalente astronómico de encontrar los restos de los primeros humanos que habitaron la Tierra. Es muy emocionante”.

 

Referencia: The imprint of cosmic reionisation on the luminosity function of galaxies, S. Bose et al, The Astrophysical Journal, DOI: doi.org/10.3847/1538-4357/aacbc4 

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