Localizado el probable segundo objeto interestelar, después de Oumuamua

Se denomina Borisov (C/2019 Q4) y es, probablemente, un visitante del espacio interestelar. Esto es todo lo que sabemos sobre él hasta ahora.

La detección de Oumuamua, un misterioso objeto con forma de cigarrillo, revolucionó a la comunidad científica en torno a su posible origen. Se cree que este objeto, considerado el primer objeto interestelar detectado en las inmediaciones de nuestro Sistema Solar, es, en efecto, un asteroide (y no una nave alienígena), visitante del espacio profundo.

La NASA anunció ayer el descubrimiento del que sería el segundo objeto interestelar próximo a nosotros. Fue descubierto el 30 de agosto y ha sido denominado C/2019 Q4, o Borisov. El objeto, probablemente un asteroide, todavía se encuentra en su ruta hacia el Sol, pero se cree que no se acercará demasiado a él, sino que permanecerá más allá de la órbita de Marte. En este momento, el objeto se está situado a 420 millones de kilómetros del Sol y alcanzará su punto más cercano, o perihelio, el 8 de diciembre de 2019. Respecto a la Tierra, no se acercará más de unos 300 millones de kilómetros.

Las observaciones realizadas por Karen Meech y su equipo en la Universidad de Hawái indican que el núcleo del cometa tiene un diámetro de entre 2 y 16 kilómetros.

 

¿Cómo sabemos su procedencia?

Precisamente, una de las pistas que han permitido concluir que este objeto es, en efecto, un visitante del espacio profundo, es su velocidad. Se mueve a unos  150.000 kilómetros por hora, mucho más rápido de las velocidades típicas de los objetos que orbitan el Sol a esa distancia.

Por tanto, la alta velocidad indica no solo que el objeto probablemente se originó fuera de nuestro Sistema Solar, sino que no podrá quedarse: tal como vino, se irá y regresará al espacio interestelar.

Debido a su alta velocidad, el cometa entrará rápidamente en nuestro Sistema Solar, y se marchará de nuevo. Alcanzará el punto más cercano al Sol el 8 de diciembre de 2019./ NASA/JPL-Caltech.

¿Por qué sabemos que es un cometa, y no un objeto alienígena?

Como publica la NASA, C / 2019 Q4 fue designado como cometa debido a su aspecto borroso, lo que indica que el objeto tiene un cuerpo helado central que produce una nube de polvo y partículas circundantes a medida que se acerca al Sol y se calienta.

Su ubicación en el cielo (tal como se ve desde la Tierra) lo coloca cerca del Sol, un área del cielo que generalmente no es escaneada por los grandes estudios de asteroides terrestres o la nave espacial NEOWISE de caza de asteroides de la NASA.

Tras la detección de C/2019 Q4, el sistema Scout, que se encuentra en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, en California, lo calificó automáticamente como posible objeto interestelar.

Davide Farnocchia del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA en JPL trabajó con astrónomos y el Centro de Coordinación de Objetos Cercanos a la Tierra de la Agencia Espacial Europea en Frascati, Italia, para obtener observaciones adicionales. Luego trabajó con el Minor Planet Center patrocinado por la NASA en Cambridge, Massachusetts, para estimar la trayectoria precisa del cometa y determinar si se originó dentro de nuestro Sistema Solar o vino de otra parte de la galaxia.

 

¿Cuándo se marchará?

El visitante C / 2019 Q4 será observable mediante telescopios profesionales en los próximos meses. El objeto alcanzará su brillo máximo a mediados de diciembre y seguirá siendo observable con telescopios de tamaño moderado hasta abril de 2020. Después de eso, solo será observable con telescopios profesionales más grandes hasta octubre de 2020.

Los astrónomos continuarán recolectando observaciones para caracterizar aún más las propiedades físicas del cometa (tamaño exacto, rotación, etc.) y también continuarán identificando mejor su trayectoria.

Imagen: La ilustración muestra la trayectoria del cometa C / 2019 Q4, considerado un posible objeto interestelar. Imagen vía NASA / JPL-Caltech.

Laura Marcos

Laura Marcos

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