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Descubren miles de millones de objetos en nuestra galaxia

El que quizá sea el estudio más grande de su tipo nos muestra el plano galáctico de la Vía Láctea con un detalle asombroso.

La galaxia de la Vía Láctea contiene cientos de miles de millones de estrellas, entre otros objetos. Precisamente, obtener imágenes y catalogar estos objetos para su estudio es una tarea titánica, pero una reciente encuesta recién publicada por el Laboratorio Nacional de Investigación para la Astronomía Óptica-Infrarroja de la NSF (NSF’s NOIRLab) conocido como DECaPS2, revela un majestuoso panorama de la Vía Láctea con un detalle sin precedentes.

10 terabytes de datos

La enorme imagen, fue capturada por el instrumento Dark Energy Camera (DECam) en un telescopio en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo en Chile, que se encuentra a una altitud de 2.200 metros. Muestra una visión impresionante del plano galáctico de la Vía Láctea con más de tres mil millones de objetos. La imagen comprende 10 terabytes de datos de 21.400 exposiciones individuales, cubre 13.000 veces el área de la Luna llena e identifica un número incalculable de estrellas, nebulosas y nubes oscuras de polvo y gas recién descubiertas. Es apabullante.
"Una de las principales razones del éxito de DECaPS2 es que simplemente apuntamos a una región con una densidad de estrellas extraordinariamente alta y tuvimos cuidado de identificar las fuentes que aparecen casi una encima de la otra", dijo Andrew Saydjari, estudiante de posgrado en Universidad de Harvard y autor principal del artículo.
Cuadrante de la imagen producida por NoiRLab.

Cuadrante de la imagen producida por NoiRLab.DECaPS2 / DOE / FNAL / DECam / CTIO / NOIRLab / NSF / AURA. Image processing: M. Zamani & D. de Martin (NSF's NOIRLab)

Aunque la presencia de estrellas y polvo estelar conduce a que las imágenes resultantes de la Vía Láctea sean espectaculares, también puede hacer que observar el plano galáctico sea un desafío, puesto que la mezcla de estrellas y polvo dificulta la observación del plano galáctico. Esto se debe a que los zarcillos oscuros de polvo que se ven atravesando la imagen de arriba absorben la luz de las estrellas y borran por completo las estrellas más débiles. Y la luz de las nebulosas interfiere con cualquier intento que mida el brillo de los objetos individuales, y la gran cantidad de estrellas a veces puede superponerse.
Para evitar estos obstáculos, los astrónomos utilizaron longitudes de onda del infrarrojo cercano para mirar más allá de gran parte del polvo que absorbe la luz (también es una pieza clave del éxito del observatorio espacial James Webb), así como un enfoque innovador de procesamiento de datos para dirimir mejor el fondo detrás de cada estrella.
La imagen se combinó con las de otros telescopios de exploración, como PanSTARRS 1, para producir una vista panorámica de 360º del disco de la Vía Láctea.
"Desde mi trabajo en el Sloan Digital Sky Survey hace dos décadas, he estado buscando una manera de hacer mejores mediciones sobre fondos complejos", dijo Douglas Finkbeiner, profesor del Centro de Astrofísica, coautor del artículo  e investigador principal detrás del proyecto. “Este trabajo ha logrado eso y más”.
Plano galáctico gracias a la nueva imagen de NoiRLab.

Plano galáctico gracias a la nueva imagen de NoiRLab.DECaPS2 / DOE / FNAL / DECam / CTIO / NOIRLab / NSF / AURA. Image processing: M. Zamani & D. de Martin (NSF's NOIRLab)

Una proeza técnica

Esta nueva versión eleva la cobertura del estudio del cielo nocturno hasta un 6,5% y se extiende 130 grados, lo que equivale a unas 13.000 veces el tamaño angular de la luna llena.
“Esta es toda una proeza técnica. Imagine una foto grupal de más de tres mil millones de personas y cada individuo es reconocible”, explicó Debra Fischer, directora de la división de Ciencias Astronómicas de la Fundación Nacional de Ciencias (NSF). “Los astrónomos estudiarán detenidamente este retrato detallado de más de tres mil millones de estrellas en la Vía Láctea durante las próximas décadas.
DECam se construyó originalmente para llevar a cabo el Estudio de Energía Oscura, que fue realizado por el Departamento de Energía y la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. entre 2013 y 2019. Su objetivo era buscar evidencia de energía oscura, una frase utilizada por los físicos para describir un "algo" misterioso que está causando que sucedan cosas inusuales en el universo.
Referencia: Center for Astrophysics Harvard & Smithsonian | Andrew K. Sydjari, Edward F. Schlafly et al., The Dark Energy Camera Plane Survey 2 (DECaPS2): More Sky, Less Bias, and Better Uncertainties. The Astrophysical Journal Supplement Series Vol.264, No.2. DOI 10.3847/1538-4365/aca594

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