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NGC 1850 es el cúmulo de estrellas más peculiar captado por Hubble

El Telescopio Espacial Hubble ha capturado dos vistas deslumbrantes desde un solo lugar repleto de estrellas.

El Telescopio Espacial Hubble ha capturado dos vistas deslumbrantes desde un solo lugar repleto de estrellas. Aunque ambas imágenes parecen visiones distintas, la verdad es que pertenecen al mismo cuerpo celeste. Se trata de NGC 1850, un cúmulo de estrellas avistado por el telescopio espacial Hubble, y que se ha convertido en la última postal del espacio profundo. Dos imágenes que, aunque dispares, nos cuentan la misma realidad en dos retratos diferentes.
Cuando las primeras estrellas se formaron en el cúmulo globular NGC 1850 hace unos 100 millones de años, expulsaron gas y polvo al espacio. Pero su gravedad colectiva era enorme. Y así, el cúmulo se aferró con fuerza a la materia desechada y también atrajo más bloques de construcción estelares de su entorno. Esto condujo a una segunda generación de estrellas.
Este cúmulo globular de 100 millones de años se encuentra en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite de la Vía Láctea y lugar de nacimiento de miles de millones de estrellas. El cúmulo se encuentra aproximadamente a 160.000 años luz de distancia en la constelación de Dorado. Típico de los cúmulos globulares, es una colección esférica de estrellas densamente agrupadas que se mantienen unidas por atracción gravitatoria mutua. Sin embargo, a diferencia de la mayoría de los cúmulos globulares, las estrellas de NGC 1850 son relativamente jóvenes. Los cúmulos globulares con estrellas jóvenes como NGC 1850 no están presentes en nuestra propia galaxia, la Vía Láctea.
Los astrofísicos teorizan que cuando nació la primera generación de estrellas en NGC 1850, las estrellas expulsaron materia como polvo y gas al cosmos circundante. La densidad del cúmulo estelar recién formado era tan alta que esta materia expulsada no podía escapar de la atracción gravitatoria del cúmulo, lo que hacía que permaneciera cerca. La intensa gravedad del cúmulo también atrajo gas hidrógeno y helio de su entorno. Estas dos fuentes de gas se combinaron para formar una segunda generación de estrellas, aumentando la densidad y el tamaño de este cúmulo globular.
¿De dónde vienen los distintos colores de NGC 1850? Según explica la NASA en su web, "diferentes filtros con diferentes colores asignados fueron usados para estudiar determinadas longitudes de onda de la luz que emana de estos objetos". Así, sabemos que el cúmulo de estrellas no luce estos colores en la realidad. Es una manera propia del Hubble para interpretar y apreciar los resultados en mayor detalle.
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NGC 1850

Las observaciones del infrarrojo cercano (azul) y los datos del ultravioleta cercano (rojo) permiten a los astrofísicos y entusiastas ver regiones tenues, que la NASA llama “nebulosidades'', que de otro modo no podrían verse con el ojo humano. Los astrofísicos creen que están hechos de gas difuso y polvo de explosiones de supernova.
También brillan diferentes estrellas en ambas imágenes. Los más jóvenes incluyen estrellas azules brillantes , visibles en el lado derecho de la imagen teñida de rojo. Según la NASA, "se queman más y mueren más jóvenes", en comparación con las estrellas rojas visibles en la misma imagen.
La agencia espacial dijo que hay unas 200 gigantes rojas presentes. Brillan en rojo a medida que sus capas externas se expanden y se enfrían, ya que han envejecido lo suficiente como para quedarse sin hidrógeno en sus centros y ahora están fusionando hidrógeno más lejos de sus núcleos, dijo la NASA.
En 2021, los científicos detectaron la presencia de un agujero negro en NGC 1850. También detectaron muchas estrellas azules más brillantes que se calientan más y mueren más jóvenes que las estrellas rojas. También están presentes alrededor de 200 gigantes rojas, estrellas que se han quedado sin hidrógeno en sus centros y están fusionando hidrógeno más lejos de su núcleo, lo que hace que las capas externas se expanden, se enfríen y brillen en rojo. Alrededor del cúmulo hay un patrón de nebulosidad, polvo difuso y gas que, según la teoría, provienen de explosiones de supernova (las estructuras similares a un velo azul en la primera imagen y las rojas en la segunda imagen).
NGC 1850 tiene aproximadamente 63.000 veces la masa del Sol y su núcleo tiene aproximadamente 20 años luz de diámetro. Los astrónomos utilizaron las observaciones del telescopio espacial Hubble en una amplia gama de longitudes de onda para obtener imágenes de este gran cúmulo estelar y aprender más sobre la formación estelar.
Para ver esta escena, el Hubble se asomó a la constelación de Dorado. Representó un lugar a 160.000 años luz de distancia, ubicado en una pequeña galaxia satélite cerca de la Vía Láctea conocida como la Gran Nube de Magallanes . Aparece en el hemisferio sur y parece una mancha extraña en el cielo nocturno.
Referencias:
NASA 2022. Hubble Captures Dual Views of an Unusual Star Cluster. (Press Release)

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