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La luna Ío podría tener un océano de magma en su interior

¿Alimenta el corazón de este satélite joviano un misterioso océano magmático igual a 100 volcanes en erupción?

La superficie de la luna más interna de Júpiter está cubierta de lagos de lava abrasadora y atravesada por cientos de volcanes activos y muchos de ellos lanzan rocas fundidas a decenas de kilómetros de altura. Ahora, un equipo de científicos está investigando la naturaleza del interior infernal de Io para explicar qué está impulsando el espectacular vulcanismo en la superficie ardiente de la luna.
"Es el lugar con mayor actividad volcánica del sistema solar", explica el científico planetario Samuel Howell del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. "Pero no está muy claro de dónde proviene esa energía".


Un paisaje infernal

La nueva investigación publicada en la revista The Planetary Science Journal reduce lo que podría estar sucediendo dentro del mundo volcánico utilizando simulaciones por ordenador, lo que sugiere que alberga un océano abrasador de magma debajo de su superficie. Con el paso del tiempo, es probable que muchos planetas rocosos y lunas anteriores al sistema solar contaran con océanos de magma, pero actualmente son casi inexistentes. El de Ío podría ser el único ejemplo que ha sobrevivido tras el normal enfriamiento del sistema.
Según los expertos, esta luna obtiene la mayor parte de su energía de un tira y afloja gravitacional entre su planeta padre Júpiter y su luna hermana Europa lo que genera un tremendo calor por fricción en su interior. Io está tan cerca de Júpiter que la fricción del gigante gaseoso le da a la luna suficiente calor para sostener alrededor de 100 volcanes. Gracias a esta circunstancia, la luna podría contener un océano de unos 100 kilómetros de espesor de magma líquido. Este escenario encajaría a la percepción con lo que saben los científicos.

Un mar fundido

Los modelos informáticos, las simulaciones, avalan precisamente la existencia de este enorme mar fundido, pero estos modelos no pueden probar definitivamente si Io tiene un océano de magma o no. Para eso, tendremos que enviar una sonda de regreso a la pequeña luna ardiente.
Las mediciones futuras recopiladas por la misión Juno en curso de la NASA, así como dos futuras naves espaciales, Europa Clipper de la NASA y JUICE de la Agencia Espacial Europea, nos refutarán o confirmarán esta hipótesis.
Referencia: D. Stevenson. The possibility of a subsurface magma ocean on Io. American Geophysical Union meeting, Chicago, December 15, 2022.
S. Howell. Powering fire and ice with iron: strong metallic core dissipation within the Galilean satellites. American Geophysical Union meeting, Chicago, December 15, 2022.
T. Van Hoolst et al. The librations, tides, and interior structure of Io. Journal of Geophysical Research: Planets. Vol. 125, August 13, 2020. doi: 10.1029/2020JE006473.
K.K. Khurana et al. Evidence of a global magma ocean in Io’s interior. Science. Vol. 332, May 12, 2011, p. 1186. doi: 10.1126/science.1201425.

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