Muy Interesante

¿Cuál sería el asteroide más valioso?

La minería de asteroides se hará realidad en las próximas décadas y cuando llegue habrá asteroides más interesantes de explotar que otros. Hacemos aquí un repaso a algunos asteroides que podrían albergar valores de trillones de dólares en su interior y a las diferentes consideraciones que los hacen así de valiosos.

La minería de asteroides podría convertirse en una realidad en un futuro no muy lejano. Esta práctica, que consiste en la extracción de materiales valiosos de distintos asteroides para su uso y consumo humano, tiene un primer germen en las misiones de retorno de muestras de asteroides que se han llevado a cabo en los últimos años y que se llevarán con las muestras recogidas por Perseverance en Marte. El astrofísico y divulgador Neil DeGrasse Tyson opina que esta práctica creará al primer trillonario de la Tierra. En algunos artículos que hemos publicado recientemente hemos hablado sobre algunas consideraciones tecnológicas y logísticas a tener en cuenta y sobre los principales retos a los que debemos enfrentarnos antes de que esta industria sea rentable. Hoy hablaremos sobre lo jugoso, sobre qué asteroide podría ser más valioso y las diferentes consideraciones que le otorgarán esa categoría.
La realidad por supuesto es que no lo sabemos aún. Aunque conocemos la composición a grandes rasgos de gran cantidad de asteroides, no se han hecho los estudios necesarios para determinar la cantidad de algunos metales preciosos o materiales especialmente escasos en cada asteroide conocido. Estos mismos estudios formarán parte de la propia industria de la minería espacial, de la misma forma que estudios similares de la corteza terrestre forman parte de la minería tradicional.
Se calcula que podría haber más de 700 asteroides con un valor por encima de los 100 billones de dólares (es decir, 100 millones de millones de dólares). A pesar de ello, resultaría imposible obtener tal rendimiento de su explotación, pues ésta conlleva muchos procesos complejos. A lo largo de los años se han ido haciendo estimaciones de la cantidad de material que podría extraerse de diferentes asteroides y del beneficio que se podría obtener de dicha extracción. Se ha estimado que un asteroide de tamaño pequeño, de algo más de kilómetros y medio y con un alto contenido metálico, podría tener un valor de más de 20 billones de dólares. También se ha estimado que un asteroide típico de tipo M de 1 kilómetro de diámetro podría contener 2 000 millones de toneladas de hierro y níquel, unas dos veces la producción mundial de estos materiales en la actualidad.
Se calcula también que asteroides como 16 Psyche, que tiene unos 220 kilómetros de diámetro y es uno de los asteroides más grandes del cinturón de asteroides situado entre Marte y Júpiter, contendría 17 mil billones de toneladas de hierro y níquel, suficientes para satisfacer el consumo actual de estos metales durante millones de años. Sin embargo, como ya comentamos en otro artículo dedicado a la minería de asteroides, estos metales son bastante baratos de producir aquí en la Tierra, por lo que no serán el primer objetivo de esta nueva industria cuando nazca. Se ha estimado también que un asteroide de tan solo 30 metros de longitud podría contener platino por un valor de varios miles de millones de dólares.
Todas estas consideraciones del valor de los distintos asteroides no tienen en cuenta el efecto que la introducción de tal cantidad de material en la economía terrestre tendría sobre el propio valor de dicho material. Es la escasez de estos materiales en la corteza terrestre lo que los hace tan valiosos. Si repentinamente multiplicamos la cantidad disponible miles de veces, el efecto de dicha escasez en el precio desaparece. Esta escasez eleva el precio de un mineral concreto por el hecho de que los humanos parecemos tener necesidades y deseos ilimitados e insaciables mientras habitamos un mundo finito, de recursos finitos y limitados. La minería de asteroides podría por tanto darnos cantidades virtualmente ilimitadas de algunos minerales, acabando con esta escasez y cambiando por completo su valor actual.
63b29a2b5bafe80c8387202a

Cuál sería el asteroide más valioso

En general la inversión en exploración espacial conlleva un alto riesgo. Muchas veces los desarrollos necesitan años o incluso décadas para ver resultados, los sobrecostes son la norma más que la excepción y en ocasiones una misión millonaria que llevaba años planificándose pierde todo el sentido con la explosión del cohete en el momento del despegue. La minería espacial necesita de grandísimas inversiones que no verán resultados por un largo periodo de tiempo y que pueden estar condenadas al fracaso desde un inicio. Uno de los factores más importantes a la hora de hacer posible el nacimiento real de esta industria es sin duda la reducción del coste de llevar cada kilogramo más allá de la atmósfera terrestre. Este coste se ha reducido desde el inicio de la carrera espacial hace más de 60 años e incluso se ha reducido en la última década con el desarrollo de cohetes reutilizables, por lo que se espera que siga cayendo.
Otra opción para favorecer la viabilidad de esta industria es trasladar el centro de operaciones allí donde sea más conveniente, sea este lugar el espacio, las cercanías del asteroide a explotar u otro planeta. Existen estudios sobre la viabilidad de instalar, llegado el momento, toda la industria y manufactura relacionada con la minería de asteroides en Marte, para aprovechar su cercanía al cinturón de asteroides para reducir los costes de explotar esta región económicamente.
De entre los asteroides conocidos, se cree que 511 Davida podría estar entre los más valiosos, con un valor de varios trillones de dólares. Este asteroide forma parte del cinturón de asteroides y tiene casi 300 kilómetros de diámetro, acumulando aproximadamente un 1’5 % de la masa de dicho cinturón. La estimación de cuál es el asteroide más valioso del sistema solar probablemente cambie varias veces durante los próximos años, conforme vayamos aprendiendo sobre los cuerpos que habitan en el interior del sistema solar y más adelante, cuando nuestro horizonte llegue más allá de Plutón y el cinturón de Kuiper entre en consideración.
Referencias:
Hein, Andreas M. et al, 2019, "A techno-economic analysis of asteroid mining". Acta Astronautica. 168, doi:10.1016/j.actaastro.2019.05.009
Webster, Ian. "Asteroid Database and Mining Rankings – Asterank". asterank.com, visitada a finales de 2022.

La ventana a un mundo en constante cambio

Muy Interesante

Recibe nuestra revista en tu casa desde 39 euros al año

Suscríbete
Suscripciones a Muy Interesante
tracking