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ThinkPlatform quiere ser la primera fábrica en el espacio

ThinkOrbital, una startup de infraestructura espacial, desea fabricar productos en órbita o reciclar desechos.

ThinkOrbital, una startup de infraestructura espacial, está diseñando una plataforma orbital dirigida a empresas comerciales, agencias militares y gubernamentales que desean fabricar productos en órbita o reciclar desechos.
La compañía con sede en Lafayette, Colorado, perdió el año pasado en la competencia de la NASA para desarrollar conceptos de estaciones espaciales comerciales. “Ahora está trabajando en un nuevo producto que cree que es más viable” dijo Lee Rosen, cofundador, presidente y director de estrategia de ThinkOrbital.
ThinkOrbital ofrece una estructura espacial grande, escalable y rentable para la economía del Nuevo Espacio. Las Think Platforms se basan en tecnologías maduras disponibles en la actualidad, configuradas para un solo lanzamiento, montaje autónomo en órbita, reimaginando oportunidades para el mantenimiento de satélites, el procesamiento de desechos espaciales, la fabricación en el espacio, el almacenamiento en órbita, el reabastecimiento de combustible, el turismo espacial y la investigación.
Rosen, ex vicepresidente de SpaceX, se convirtió en asesor de ThinkOrbital cuando se fundó la empresa a principios de 2021. La semana pasada fue nombrado presidente mientras la empresa persigue planes para recaudar fondos y demostrar el montaje en órbita.
Las tecnologías necesarias para construir plataformas en órbita terrestre baja ya existen, dijo Rosen. Pero deben diseñarse para que las estructuras se puedan ensamblar de manera autónoma y escalable para diferentes clientes, dijo.
El hábitat esférico de la compañía, llamado ThinkPlatform, se ensamblará en el espacio usando un brazo robótico. Rosen dijo que podría operar como un componente de una estación comercial más grande o acoplarse a un vehículo espacial como Starship de SpaceX.
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Fabricar en el espacio

Esta plataforma puede ser para fabricación, vivienda humana, aplicaciones militares y demás”, dijo Rosen. “Y la buena noticia es que no tenemos que modificar ninguna condición física para que esto suceda. La soldadura por haz de electrones en el espacio fue demostrada por los soviéticos en los años 80, por lo que sabemos que funciona. Queremos hacer una demostración en vuelo para tener los datos nosotros mismos. Pero estamos seguros de que funciona”.
A principios de este año, ThinkOrbital, con los socios Redwire, KMI y la Universidad Estatal de Arizona, ganó dos contratos de investigación por valor de $260 000 en el marco del programa Orbital Prime de la Fuerza Espacial de EE. UU. para servicio, ensamblaje y fabricación en el espacio. Rosen dijo que el plan es refinar el concepto de diseño para una estructura espacial que podría usarse para la eliminación y el reciclaje de escombros.
“Estamos trabajando en un concepto de centro y radio en el que los satélites más pequeños saldrían y recolectarían los desechos, los traerían de regreso a una ubicación central, los procesarían y podríamos convertirlos en combustible o sacarlos de órbita”, dijo Rosen. “Podríamos procesar desechos en ese centro, por ejemplo, y convertir el aluminio en polvo de aluminio que podría usarse como combustible para naves espaciales”.
Orbital Prime es un programa de transferencia de tecnología para pequeñas empresas (STTR) que requiere que los equipos de licitación incluyan pequeñas empresas, así como instituciones académicas o sin fines de lucro. Las empresas deben tener al menos un 51% de propiedad y operación estadounidenses, y el trabajo debe realizarse en los Estados Unidos.
El objetivo a largo plazo es seleccionar uno o más equipos dentro de dos años para realizar una demostración en el espacio de las tecnologías OSAM, abreviatura de mantenimiento, ensamblaje y fabricación en órbita. Esto incluye una amplia gama de tecnologías para reparar y repostar satélites existentes, eliminar y reciclar desechos orbitales y fabricar productos en el espacio.
Según el teniente coronel Brian Holt, codirector de Orbital Prime, “este es un modelo de cómo el gobierno puede trabajar con la industria comercial”, dijo “hemos escuchado varios comentarios de que lo que hemos hecho es una buena demostración de cómo revolucionar el proceso de adquisición”.
ThinkOrbital espera ser seleccionado para la próxima fase de Orbital Prime, que podría tener un valor de hasta .5 millones. “Esperamos poder trabajar con la Fuerza Espacial como una de las organizaciones interesadas en la fabricación en el espacio”, dijo Rosen.
Dijo que el futuro de la fabricación en el espacio sigue sin estar claro, pero podría cobrar impulso cuando las empresas comerciales comiencen a desplegar estaciones espaciales en LEO.
La expectativa es que los chips de computadora de alta velocidad, la fibra óptica o los productos farmacéuticos se fabriquen en el espacio, “Pero la razón por la cual la fabricación en el espacio no existe a gran escala es porque no hay dónde hacerlo. Simplemente no tienen espacio en la Estación Espacial Internacional para hacer todas las cosas que se podrían hacer”, concluye Rosen.
Referencias:
www.ssc.spaceforce.mil. 2019. Space Force Pitch Day Focuses on Pairing Companies with Innovative Technology to Meet USSF Mission Needs (Press Release)

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