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Mambawakale Ruhuhu: un superdepredador anterior a los dinosaurios

Este ancestro de los cocodrilos vivió en Tanzania hace 240 millones de años.

Antes de que diera comienzo la era de los dinosaurios, ya caminaban por la tierra depredadores temibles. Aunque sean más desconocidos y no protagonicen sagas de películas, algunas de estas criaturas son tan espectaculares y fascinantes como los dinosaurios más famosos. En esta ocasión, hablamos de un “monstruo” prehistórico que bien podría ser el protagonista de una película de terror.

Un superdepredador del Triásico

Mambawakale Ruhuhu significa en suajili “cocodrilo antiguo”. Medía 5 metros de largo, con una mandíbula de más de 60 centímetros, que cobijaba grandes dientes curvos en forma de sierra capaces de desgarrar a cualquier presa del momento. Por su tamaño y características, debió ser un superdepredador de su territorio en su época: la actual Tanzania hace 240 millones de años.
“Tenía una cabeza grande y poderosa con un cuerpo musculoso con un tórax en forma de barril, postura erguida y una cola larga que le permitía atacar a cualquier presa que encontrara en su camino”.

Restos fósiles ignorados hasta ahora

Fue descubierto en 1963 por un grupo de investigadores de varias instituciones africanas y europeas. En la expedición tuvo un papel fundamental la población local, tanzanos que conocían el terreno y guiaron a los paleontólogos hasta los restos fósiles. No sabemos el nombre de la persona que descubrió por primera vez esta especie, pero sabemos que fue un habitante local el que dio con el fósil en la formación Manda Beds, un yacimiento al suroeste de Tanzania con restos de entre 247 y 242 millones de años de antigüedad. El nombre de la especie pretende ser un homenaje a la población local que ayudó a descubrirla.
En un primer momento, y a pesar de lo espectaculares que resultaban los restos hallados, no se tuvo muy en cuenta el hallazgo. Paleontólogos del Museo de Historia Natural de Londres nombraron los restos como una nueva especie: Pallisteria angustimentum, pero la descripción quedó a medias y no llegó a publicarse nunca.
Hasta febrero de 2022, cuando un equipo encabezado por Richard J. Butler, de la Universidad de Birmingham, ha publicado la descripción de esta nueva especie en la revista “The Royal Society Open Science”.
Mambawakale Ruhuhu: un superdepredador anterior a los dinosaurios

Mambawakale Ruhuhu: un superdepredador anterior a los dinosauriosMambawakale Ruhuhu: un superdepredador anterior a los dinosaurios

Ancestro de los cocodrilos

Los restos hallados de Mambawake Ruhuhu pertenecen al único espécimen que conocemos hasta la fecha. Contamos con parte del cráneo, la mandíbula inferior y fragmentos del postcráneo como tres vértebras cervicales anteriores y una mano izquierda casi completa. El equipo realizó una tomografía computarizada para recrear a este depredador del Triásico Medio.
Su estudio amplía nuestro conocimiento sobre los arcosaurios primitivos y otros depredadores de la época, cuando comenzaron a surgir los ancestros de los dinosaurios.
"Nuestro análisis identifica a Mambawakale como uno de los arcosaurios más antiguos que se conocen y uno de los primeros miembros del linaje que eventualmente evolucionó hasta convertirse en los cocodrilos modernos. Es un descubrimiento emocionante, porque identificar a este animal nos ayuda a comprender la rápida diversificación temprana de los arcosaurios y nos permite agregar un enlace más a la historia evolutiva de los cocodrilos de hoy en día".
Referencias:
Butler, R. J. et al. 2022. A new pseudosuchian archosaur, Mambawakale ruhuhu gen. et sp. nov., from the Middle Triassic Manda Beds of Tanzania. Royal Society Open Science 9, 2, 211622. DOI: 10.1098/rsos.211622.
El Confidencial. 2022. Descubren un ancestro del cocodrilo que habitó Tanzania hace 240 millones de años. elconfidencial.com.

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