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El meteorito Winchcombe contiene los pilares básicos para la vida

La roca espacial Winchcombe se estrelló, tras iluminar el cielo de Reino Unido, en un camino de Cotswolds en 2021. Desde entonces no ha parado de aportar valiosa información.

Fue en la noche del 28 de febrero de 2021 cuando miles de ingleses fueron testigos de una vista espectacular en el cielo cuando un meteoro se abrió camino hacia la atmósfera terrestre. Los fragmentos de la roca espacial fueron descubiertos en la ciudad inglesa de Winchcombe, de ahí que el meteorito fue bautizado finalmente como meteorito Winchcombe.
Inicialmente, los científicos descubrieron que esta roca de 4.600 millones de años era un raro meteorito condrítico rico en carbono que se originó en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter.
Ahora, un nuevo estudio publicado en la revista Meteoritics & Planetary Science ha descubierto compuestos orgánicos del espacio que guardan los secretos del origen de la vida. El último análisis muestra una variedad de materia orgánica: que el asteroide fue una vez parte de una roca espacial más grande donde alguna vez estuvo presente agua líquida.

Aminoácidos

Según la investigación, dirigida por Queen Chan del Departamento de Ciencias de la Tierra en Royal Holloway de la Universidad de Londres, la materia orgánica que contiene solo requiere agua para que ocurra una reacción química que convertiría las moléculas en aminoácidos y proteínas.
El meteorito Winchcombe no solo contiene materiales orgánicos, sino que también parece representar una nueva clase de meteoritos, dicen los autores. Algunos de los materiales que contiene fueron alterados de manera que sugieren al menos tres breves estallidos de agua líquida en el cuerpo del asteroide del que provino.
"Estudiar el inventario orgánico del meteorito Winchcombe nos proporcionó una ventana al pasado, cómo la química simple inició el origen de la vida en el nacimiento de nuestro sistema solar", aclara Chan, líder del trabajo. “Descubrir estas moléculas orgánicas precursoras de la vida nos permitió comprender la caída de material similar a la superficie de la Tierra, previo al surgimiento de la vida en nuestro propio planeta”.
Se cree que Winchcombe fue originalmente parte de un gran asteroide

Se cree que Winchcombe fue originalmente parte de un gran asteroideiStock

Guardando los secretos del origen de la vida

El estudio no solo reveló que una variedad de materia orgánica que evidenció que el meteorito formó parte de un cuerpo que "experimentó breves episodios de alteración acuosa", sino que la abundancia de aminoácidos en el meteorito de Winchcombe era diez veces menor que en otros tipos de meteoritos condríticos carbonosos, lo que sugiere que Winchcombe podría representar una clase de meteoritos únicos nunca antes vistos por la ciencia.
Así, los fragmentos de Winchcombe tenían una serie de características nunca antes vistas en los meteoritos, incluida la baja abundancia de aminoácidos para una condrita carbonácea, pero proporciones inusuales entre los aminoácidos y los PAH que están presentes.
"Fue un honor liderar el equipo en el análisis orgánico de la primera recuperación exitosa de meteoritos carbonáceos en el Reino Unido. Fue un placer y un viaje emocionante trabajar con científicos altamente calificados y entusiastas en todo el país", explica Chan.
Se cree que Winchcombe fue originalmente parte de un gran asteroide, y la pieza que golpeó la atmósfera de la Tierra se desprendió en una colisión antes de vagar por el espacio durante mucho tiempo. Los científicos continuarán analizando el meteorito de Winchcombe, ya que podría revelar mucho sobre cómo floreció la vida en la Tierra.
Referencia: Queenie H. S. Chan et al, The amino acid and polycyclic aromatic hydrocarbon compositions of the promptly recovered CM2 Winchcombe carbonaceous chondrite, Meteoritics & Planetary Science (2023). DOI: 10.1111/maps.13936

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