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Hubble descubre estrellas 'fantasma' deambulando durante miles de millones de años

En los corredores oscuros y vacíos entre galaxias, estrellas perdidas vagan, llenando la oscuridad con una luz tenue y fantasmal.

El telescopio espacial Hubble ha descubierto que la luz fantasmal de las estrellas entre las galaxias se extiende muy atrás en el tiempo; tanto como millones de años. Entre los cúmulos gigantes de cientos o miles de galaxias hay muchas estrellas que vagan como si de almas cósmicas perdidas se tratara, sin estar ligadas a ninguna galaxia y emitiendo una neblina de luz fantasmal.
Ahora, un estudio infrarrojo reciente del Telescopio Espacial Hubble de la NASA ha arrojado luz sobre este misterio, y las nuevas observaciones sugieren que estas estrellas errantes han existido durante miles de millones de años.
La encuesta incluyó diez cúmulos de galaxias a casi 10.000 millones de años luz. Las mediciones tuvieron que hacerse desde el espacio ya que la luz intracúmulo es 10.000 veces más tenue que el cielo nocturno visto desde el suelo. Lo que los investigadores descubrieron en los datos fue que la proporción de luz dentro del grupo en comparación con la luz total de los grupos es constante. Esto sugiere que las estrellas errantes son viejas, tienen miles de millones de años, y no es probable que hayan sido expulsadas recientemente de los cúmulos galácticos.

Estrellas rebeldes

La luz de estas estrellas, que se conoce como luz intracúmulo, fue descubierta por primera vez en 1951 por el astrónomo y físico suizo de origen búlgaro Fritz Zwicky. Debido a que el cúmulo de Coma, que contiene al menos 1.000 galaxias, es uno de los cúmulos más cercanos a la Tierra (330 millones de años luz), el astrónomo Zwicky pudo detectar la luz fantasma incluso con un modesto telescopio de 18 pulgadas. El nuevo estudio arroja algo de luz sobre ese tenue brillo, lo que podría ayudar a los científicos a resolver el misterio del origen de estas estrellas vagabundas, asociales en materia de gravedad.
Hay numerosas estrellas que vagan entre las galaxias como almas perdidas.

Hay numerosas estrellas que vagan entre las galaxias como almas perdidas.iStock

"No sabemos exactamente qué hizo que [las estrellas] sin hogar. Las teorías actuales no pueden explicar nuestros resultados, pero de alguna manera se produjeron en grandes cantidades en el universo primitivo", explica el investigador  James Jee de la Universidad de Yonsei y coautor del trabajo que publica la revista Nature. "En sus primeros años de formación, las galaxias podrían haber sido bastante pequeñas y sangraban estrellas con bastante facilidad debido a un agarre gravitatorio más débil", apunta el experto. 
Estas estrellas solitarias han estado rondando el espacio intergaláctico en sus cúmulos de galaxias durante mucho tiempo, y los eventos que las dejaron a la deriva (como una colisión galáctica, por ejemplo) probablemente también jugaron un papel clave en la formación de los cúmulos. Esto es importante porque averiguar cómo se ensamblaron los cúmulos de galaxias puede ayudarnos a comprender por qué nuestro universo actual se ve de la manera que lo hace.
"Si descubrimos el origen de las estrellas dentro del cúmulo, nos ayudará a comprender la historia de ensamblaje de un cúmulo de galaxias completo, y pueden servir como trazadores visibles de materia oscura que envuelve el cúmulo", dijo Hyungjin Joo, también coautor de la investigación.
Referencia: “Intracluster light is already abundant at redshift beyond unity” by Hyungjin Joo and M. James Jee, 4 January 2023, Nature.
DOI: 10.1038/s41586-022-05396-4

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